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Os cientistas desenvolvem uma nova maneira minimamente invasiva de descobrir mais sobre o que os tubarões comem
A análise de DNA de cocô é comumente usada para animais terrestres , porque os cientistas podem seguir um leão ou elefante e simplesmente pegar o cocô do solo.
Por Angela Nicoletti - 03/02/2021


Infográfico criado por van Zinnicq Bergmann.

Acontece que o cocô pode dizer muito sobre a dieta de um tubarão.

Os métodos tradicionais para determinar a dieta de um tubarão não são muito agradáveis. Com um tubarão vivo, seu estômago pode ser parcialmente puxado para fora pela boca para um rápido exame visual - que é feito principalmente em tubarões mais jovens e menores. Mas, mesmo assim, isso nem sempre funciona e às vezes o estômago está vazio. Também não revela todas as espécies de presas que foram comidas.

Cientistas do Instituto de Meio Ambiente da Universidade Internacional da Flórida (FIU) desenvolveram uma nova forma minimamente invasiva de revelar exatamente o que um tubarão comeu. Tudo o que é necessário é um rápido cotonete de, bem, você sabe de onde.

A cientista de pós-doutorado da FIU Judith Bakker e Ph.D. o candidato Maurits van Zinnicq Bergmann usa um cotonete para coletar fezes da cloaca de um tubarão (sim, que é o que você pensa que é). O DNA da amostra é analisado para identificar as espécies que um tubarão comeu - informações críticas que podem ser usadas para informar as decisões de conservação e manejo.

A análise de DNA de cocô é comumente usada para animais terrestres , porque os cientistas podem seguir um leão ou elefante e simplesmente pegar o cocô do solo. Essa tarefa é muito mais difícil, senão impossível, com tubarões.

Então, em vez de tentar coletar cocô de tubarão da água, que também pode estar contaminado com DNA na água do mar de outras espécies, Bakker e van Zinnicq Bergmann queriam ver se uma amostra direto da fonte funcionaria. Eles fizeram um experimento de alimentação controlada com tubarões-limão bebês para testar sua ideia e testar se o que entrou foi o que saiu - e se poderia ser detectado nas amostras de DNA.

Bakker - que trabalhou extensivamente com DNA ambiental ou eDNA - e van Zinnicq Bergmann estavam confiantes de que o método funcionaria. Mas eles não tinham certeza se os tubarões faziam cocô o suficiente ou mesmo se alguma coisa foi deixada para trás na cloaca que pudesse ser coletada por um cotonete.

Crédito: Florida International University

“Quando os primeiros resultados apareceram, eu fiquei tipo 'uau!' e realmente fiquei surpreso com o quão bem funcionou ", disse Bakker.

Em seguida, eles experimentaram com tubarões na selva. Bradly Strickland - que recentemente recebeu seu Ph.D. da FIU - estava conduzindo estudos de rastreamento com tubarões-touro juvenis em Everglades. Bakker e van Zinnicq Bergmann trabalharam com ele para coletar cotonetes de 21 tubarões.
 
"O que esperávamos ver, vimos na maior parte", disse Bakker. "Eles comem muito bagre, mas havia alguns tubarões que comiam outras espécies marinhas , como as raias, o que significa que provavelmente eles estavam se movendo e comendo em diferentes locais dos Everglades."

A dieta é uma chave que revela muitas informações críticas sobre como um animal está conectado ao seu habitat - como e por que eles usam uma determinada área, para onde vão e suas interações gerais dentro de uma determinada teia alimentar. Se uma espécie desaparecer ou sua população for drasticamente reduzida, essa perda será sentida em todo o resto da cadeia alimentar. Quanto mais dados os cientistas têm, mais informações eles têm para orientar as decisões de conservação e gerenciamento.

“Mudanças na teia alimentar têm enormes implicações para a estrutura e função do ecossistema, e esta informação é especialmente importante para o manejo da pesca, porque é usada para criar modelos preditivos focados nos efeitos da pesca para certas espécies”, disse van Zinnicq Bergmann. "Quanto mais dados temos sobre a dieta, mais precisos esses modelos podem ser - e mais precisas as previsões serão."

Bakker e van Zinnicq Bergmann dizem que seu método pode ser facilmente combinado com outros projetos de pesquisa, como estudos de rastreamento, para pintar um quadro mais completo de como os tubarões usam seu ambiente. Os pesquisadores destacam ainda que o método tem aplicações mais amplas e pode ser usado não só com tubarões, mas outras espécies como peixes, répteis e, até, pássaros.

A pesquisa recebeu financiamento e apoio da Paul G. Allen Family Foundation e do Shark Conservation Fund . Os resultados foram publicados em Recursos de Ecologia Molecular

 

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