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O cataclismo que matou os dinossauros
Nova teoria explica a possível origem do impactor Chicxulub em queda que atingiu o México
Por Juan Siliezar - 17/02/2021


Cortesia

Tinha dezenas de quilômetros de largura e mudou para sempre a história quando caiu na Terra há cerca de 66 milhões de anos.

O impactador Chicxulub, como é conhecido, foi um asteróide ou cometa em queda livre que deixou para trás uma cratera na costa do México que se estende por 93 milhas e chega a 12 milhas de profundidade. Seu impacto devastador trouxe o reinado dos dinossauros a um fim abrupto e calamitoso, dizem os cientistas, ao desencadear sua extinção em massa repentina, junto com o fim de quase três quartos das espécies de plantas e animais que então viviam na Terra.

O quebra-cabeça duradouro sempre foi onde o asteróide ou cometa se originou e como ele atingiu a Terra. E agora dois pesquisadores de Harvard acreditam ter a resposta.

Em um estudo publicado na Scientific Reports, Avi Loeb , Frank B. Baird Jr. Professor de Ciências em Harvard e Amir Siraj '21, um concentrador de astrofísica, propuseram uma nova teoria que poderia explicar a origem e jornada deste objeto catastrófico e outros gostam.

Usando análises estatísticas e simulações gravitacionais, Loeb e Siraj afirmam que uma fração significativa de um tipo de cometa originário da nuvem de Oort, uma esfera de detritos na borda do sistema solar, foi desviado do curso pelo campo gravitacional de Júpiter durante sua órbita e enviado perto do sol, cuja força da maré quebrou pedaços da rocha. Isso aumenta a taxa de cometas como Chicxulub (pronuncia-se Chicks-uh-lub) porque esses fragmentos cruzam a órbita da Terra e atingem o planeta uma vez a cada 250 a 730 milhões de anos ou mais.

“Basicamente, Júpiter atua como uma espécie de máquina de pinball”, disse Siraj, que também é co-presidente da Harvard Students for the Exploration and Development of Space e está cursando mestrado no New England Conservatory of Music. “Júpiter chuta esses cometas de longo período que chegam em órbitas que os trazem muito perto do sol.”

É por isso que os cometas de longo período, que levam mais de 200 anos para orbitar ao redor do sol, são chamados de pastores solares, disse ele.

“Quando você tem esses herbívoros solares, não é tanto o derretimento que ocorre, que é uma fração bem pequena em relação à massa total, mas o cometa está tão perto do sol que a parte que está mais perto do sol parece mais forte atração gravitacional do que a parte que está mais longe do sol, causando uma força de maré ”, disse ele. “Você tem o que é chamado de evento de interrupção das marés e, portanto, esses grandes cometas que chegam muito perto do Sol se dividem em cometas menores. E, basicamente, ao sair, há uma chance estatística de que esses cometas menores atinjam a Terra. ”

Os cálculos da teoria de Loeb e Siraj aumentam as chances de cometas de longo período impactarem a Terra por um fator de cerca de 10, e mostram que cerca de 20 por cento dos cometas de longo período tornam-se pastores solares. Essa descoberta está de acordo com pesquisas de outros astrônomos.

A dupla afirma que sua nova taxa de impacto é consistente com a idade de Chicxulub, fornecendo uma explicação satisfatória para sua origem e outros impactadores semelhantes.

Avi Loeb. Compreender o impactador Chicxulub não é apenas crucial para resolver um
mistério da história da Terra, mas pode ser crucial se tal evento vier a ameaçar o planeta
novamente, afirma Avi Loeb, Frank B. Baird Jr. Professor de Ciências em Harvard.
Foto de arquivo de Kris Snibbe / Harvard

“Nosso artigo fornece uma base para explicar a ocorrência desse evento”, disse Loeb. “Estamos sugerindo que, de fato, se você quebrar um objeto conforme ele se aproxima do sol, isso pode gerar a taxa de eventos apropriada e também o tipo de impacto que matou os dinossauros.”

A hipótese de Loeb e Siraj também pode explicar a composição de muitos desses impactadores.

“Nossa hipótese prevê que outras crateras do tamanho de Chicxulub na Terra são mais propensas a corresponder a um impactador com uma composição primitiva (condrito carbonáceo) do que o esperado dos asteróides convencionais do cinturão principal”, escreveram os pesquisadores no artigo.

Isso é importante porque uma teoria popular sobre a origem de Chicxulub afirma que o impactador é um fragmento de um asteróide muito maior que veio do cinturão principal, que é uma população de asteróides entre a órbita de Júpiter e Marte. Apenas cerca de um décimo de todos os asteróides do cinturão principal tem uma composição de condrito carbonáceo, embora se presuma que a maioria dos cometas de período longo a possua. Evidências encontradas na cratera Chicxulub e outras crateras semelhantes que sugerem que eles tinham condrito carbonáceo.

Isso inclui um objeto que atingiu cerca de 2 bilhões de anos atrás e deixou a cratera Vredefort na África do Sul, que é a maior cratera confirmada na história da Terra, e o impactador que deixou a cratera Zhamanshin no Cazaquistão, que é a maior cratera confirmada no último milhões de anos.

Os pesquisadores dizem que as evidências de composição apoiam seu modelo e que os anos em que os objetos atingiram apóiam seus cálculos sobre as taxas de impacto de cometas do tamanho de Chicxulub interrompidos pelas marés e para os menores, como o impactador que fez a cratera Zhamanshin. Se produzidos da mesma maneira, eles dizem que atingiriam a Terra uma vez a cada 250.000 a 730.000 anos.

Loeb e Siraj dizem que sua hipótese pode ser testada estudando ainda mais essas crateras, outras como elas, e até aquelas na superfície da lua para determinar a composição dos impactadores. As missões espaciais de amostragem de cometas também podem ajudar.

Além da composição dos cometas, o novo Observatório Vera Rubin no Chile pode ser capaz de ver a interrupção das marés de cometas de longo período depois que se tornar operacional no próximo ano.

“Devemos ver fragmentos menores chegando à Terra com mais frequência da nuvem de Oort”, disse Loeb. “Espero que possamos testar a teoria tendo mais dados sobre cometas de longo período, obter estatísticas melhores e talvez ver evidências de alguns fragmentos.”

Loeb disse que entender isso não é apenas crucial para resolver um mistério da história da Terra, mas pode ser crucial se tal evento vier a ameaçar o planeta novamente.

“Deve ter sido uma visão incrível, mas não queremos ver esse lado”, disse ele.

Este trabalho foi parcialmente financiado pela Harvard Origins of Life Initiative e pela Breakthrough Prize Foundation.

 

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