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Quanto os humanos influenciam os níveis de água da Terra?
Os seres humanos conduzem a maioria dos altos e baixos no armazenamento de água doce na superfície da Terra, segundo estudo de Stanford
Por Josie Garthwaite - 04/03/2021

Os níveis de água nas lagoas, lagos e reservatórios gerenciados pelo homem aumentam e diminuem de estação para estação. Mas, até agora, era difícil analisar exatamente quanto dessa variação é causada por humanos em oposição aos ciclos naturais.

Proporção da variabilidade sazonal do armazenamento de água de superfície associada
a reservatórios por bacia hidrológica de outubro de 2018 a julho de 2020. Cores mais
escuras representam maior influência de reservatórios gerenciados por humanos no
armazenamento de água de superfície e cores mais claras representam menos influência.
Reservatórios nos Estados Unidos continental, Oriente Médio, oeste e sul da África, leste
da América do Sul e subcontinente indiano mostram uma influência particularmente
alta. (Crédito da imagem: Cooley et al. 2021, Nature)

A análise dos novos dados de satélite publicados em 3 de março na Nature mostra que 57% da variabilidade sazonal no armazenamento de água da superfície da Terra agora ocorre em reservatórios represados ​​e outros corpos d'água administrados por pessoas.

“Os humanos têm um efeito dominante no ciclo da água da Terra”, disse a autora principal Sarah Cooley , pós-doutoranda na Escola de Ciências da Terra, Energia e Meio Ambiente da Universidade de Stanford (Stanford Earth).

Os cientistas usaram 22 meses de dados do ICESat-2 da NASA, lançado em outubro de 2018 e coletou medições altamente precisas de 227.386 corpos d'água em todo o mundo, incluindo alguns menores que um campo de futebol. “Os satélites anteriores não foram capazes de chegar perto disso”, disse Cooley, que realizou a maior parte da análise em um laptop, colocado no sofá de seus pais, depois que as restrições do coronavírus cancelaram sua temporada de campo programada na Groenlândia. “Eu precisava encontrar um projeto em que pudesse trabalhar remotamente”, disse ela.

Cooley e seus colegas descobriram que os níveis de água nos lagos e lagoas da Terra mudam cerca de 20 centímetros entre as estações chuvosa e seca. Enquanto isso, os reservatórios gerenciados por humanos flutuam quase quatro vezes essa quantidade, aumentando e diminuindo em uma média de 2,8 pés de uma estação para outra.

O oeste dos Estados Unidos, o sul da África e o Oriente Médio estão entre as regiões com a maior variabilidade de reservatório, com média de 6,5 a 12,4 pés. Eles também têm uma das mais fortes influências humanas, com reservatórios gerenciados respondendo por 99% ou mais das variações sazonais no armazenamento de água de superfície. “Isso é indicativo de que esses são locais com escassez de água, onde o gerenciamento cuidadoso da água é realmente importante”, disse Cooley. Em algumas outras bacias, os humanos influenciam menos de 10 por cento da variabilidade. “Às vezes, essas bacias estão próximas uma da outra porque, mesmo dentro da mesma região, uma combinação de fatores econômicos e ambientais significa que os humanos fazem escolhas diferentes sobre como gerenciar o armazenamento de água de superfície.”

O armazenamento de água no Lago Oroville, um reservatório formado pela Represa
Oroville que represa o Rio Feather no norte da Califórnia caiu para menos de
um terço de sua capacidade total em setembro de 2015. (Crédito da imagem:
Departamento de Recursos Hídricos da Califórnia)

Enquanto os níveis de água aumentam e diminuem naturalmente ao longo do ano, essa variação sazonal é exagerada em reservatórios represados, onde mais água é armazenada na estação chuvosa e desviada quando está seco. “Isso é ruim para o meio ambiente de várias maneiras”, disse Cooley, que vão desde danos às populações de peixes até aumentos potenciais nas emissões de metano, um potente gás de efeito estufa.

As implicações da regulação dos níveis de água em reservatórios não são preto e branco, no entanto. “Grande parte dessa variabilidade está associada à produção de energia hidrelétrica ou irrigação. Também pode proteger contra inundações ”, disse Cooley. A influência humana é geralmente mais forte em áreas mais densamente povoadas. No entanto, áreas escassamente povoadas com grandes barragens hidrelétricas, como o norte de Quebec e o leste da Sibéria, são exceções notáveis.

O novo trabalho oferece uma base importante para pesquisas futuras, à medida que o desenvolvimento econômico, o crescimento populacional e as mudanças climáticas continuam a esgotar os recursos hídricos em todo o mundo, e à medida que mais satélites começam a rastrear as modificações humanas no ciclo da água da Terra. “Nossa capacidade de observar o ciclo da água está passando por uma revolução”, disse Cooley. Embora o estudo atual ofereça um instantâneo de 22 meses no tempo, ela disse, em breve será possível usar os mesmos métodos para entender a variabilidade ano a ano e prever tendências de longo prazo. “Esta é uma primeira quantificação global, mas não será a última.”

Cooley também é afiliado à Universidade de Oregon. Os coautores Jonathan Ryan e Laurence Smith são afiliados à University of Oregon e à Brown University.

Esta pesquisa foi financiada pela NASA. Os autores receberam apoio da NSF, do programa Stanford Science Fellows e do Institute at Brown for Environment and Society.

 

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