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Mamutes peludos podem ter compartilhado a paisagem com os primeiros humanos na Nova Inglaterra
Mamutes peludos podem ter caminhado pela paisagem ao mesmo tempo que os primeiros humanos no que hoje é a Nova Inglaterra, de acordo com um estudo de Dartmouth publicado em Boreas
Por Dartmouth College - 04/03/2021


Réplica de um mamute lanoso (Mammuthus primigenius) no Royal BC Museum em Victoria, British Columbia, Canadá. A tela é de 1979, e o pelo é cabelo de boi almiscarado. Crédito: Flying Puffin (Licença genérica Creative Commons Attribution-ShareAlike 2.0: creativecommons.org/licenses/by-sa/2.0/deed.en).

Mamutes peludos podem ter caminhado pela paisagem ao mesmo tempo que os primeiros humanos no que hoje é a Nova Inglaterra, de acordo com um estudo de Dartmouth publicado em Boreas . Por meio da datação por radiocarbono de um fragmento de costela do mamute Mount Holly de Mount Holly, Vermont, os pesquisadores descobriram que esse mamute existia há aproximadamente 12.800 anos. Essa data pode coincidir com a chegada dos primeiros humanos ao Nordeste, que se acredita terem chegado mais ou menos na mesma época.

"Há muito tempo se pensa que a megafauna e os humanos na Nova Inglaterra não se sobrepõem no tempo e no espaço e que provavelmente foi a mudança ambiental que levou à extinção desses animais na região, mas nossa pesquisa fornece algumas das primeiras evidências de que eles pode ter realmente coexistido ", explica o co-autor Nathaniel R. Kitchel, o Robert A. 1925 e Catherine L. McKennan Postdoctoral Fellow em antropologia em Dartmouth.

O mamute do Monte Holly, o fóssil terrestre do estado de Vermont, foi descoberto no verão de 1848 nas Montanhas Verdes durante a construção das ferrovias de Burlington e Rutland. Um molar, duas presas e um número desconhecido de ossos foram escavados de um pântano no topo de uma colina perto do Monte Holly. Com o tempo, os espécimes se espalharam por vários repositórios, à medida que eram transferidos de uma coleção para outra. Um fragmento de costela do mamute Mount Holly tornou-se parte da coleção do Hood Museum of Art e alguns dos outros materiais esqueléticos agora estão alojados no Museu de Zoologia Comparativa da Universidade de Harvard e no Museu Histórico de Mount Holly.

Kitchel tropeçou no fragmento de costela de mamute do Monte Holly em dezembro passado nas instalações externas de armazenamento do Museu Hood, quando os curadores o convidaram para dar uma olhada em alguns de seus artefatos de New Hampshire e Vermont. Ele encontrou um grande osso (aproximadamente 30 cm de comprimento) que estava manchado de marrom com a idade. Ele teve um palpite de que eram os restos mortais de um mamute e, quando olhou para a etiqueta, dizia: "Costela de elefante fóssil. Mt. Holly RR cortado. Apresentado por Wm. A. Bacon Esq. Ludlow VT." Isso foi um tanto fortuito para Kitchel, já que ele havia recentemente proferido uma palestra no Museu Histórico de Mount Holly sobre a qual havia lido sobre o mamute do Monte Holly.

Para avaliar o significado dos restos mortais do mamute do Monte Holly, incluindo o fragmento de costela, é útil entender a paleontologia do Nordeste. Durante o Último Máximo Glacial, cerca de 18.000 a 19.000 anos atrás, quando as geleiras estavam em sua extensão máxima, o gelo começou a recuar, expondo gradualmente o que hoje é a Nova Inglaterra. Durante esse período, é provável que as geleiras provavelmente tenham rasgado o suficiente qualquer solo que pudesse estar preservando fósseis, reduzindo a probabilidade de os fósseis permanecerem intactos. Essas mudanças, aliadas aos solos naturalmente ácidos do Nordeste, criaram condições inóspitas para a preservação de fósseis. Enquanto Kitchel havia discutido a complicada paleontologia do Nordeste no passado com o colega e coautor Jeremy DeSilva, professor associado de antropologia em Dartmouth, ele nunca pensou que teria muitas oportunidades de trabalhar nisso.

Fotografia que mostra as etiquetas afixadas e o modelo 3D do fragmento de costela do
mamute do Monte Holly, localizado no Museu de Arte de Hood em Dartmouth. A nervura
foi digitalizada em 3D de superfície usando um Creaform Go! SCAN50 com uma resolução
de 1,00 mm e foi arquivada digitalmente em formato .stl em Morphosource.org.
Crédito: Nathaniel R. Kitchel e Jeremy DeSilva.

Depois de ver esse material gigantesco na coleção de Hood, ele e DeSilva decidiram obter uma data por radiocarbono do osso fragmentário da costela. Eles fizeram uma varredura 3D do material antes de tirar uma pequena amostra (1 grama) da extremidade quebrada da costela. A amostra foi então enviada para o Centro de Estudos de Isótopos Aplicados da Universidade da Geórgia para datação por radiocarbono e uma análise istotópica estável.
 
A datação por radiocarbono permite aos pesquisadores determinar há quanto tempo um organismo está morto com base em sua concentração de carbono-14, um isótopo radioativoque decai com o tempo. Isótopos estáveis, entretanto, são isótopos que não se decompõem com o tempo, que fornecem um instantâneo do que foi absorvido pelo corpo do animal quando ele estava vivo. Isótopos de nitrogênio podem ser usados ​​para analisar a composição proteica da dieta de um animal. Os isótopos de nitrogênio do mamute Mount Holly revelaram valores baixos em comparação com os de outros mamutes registrados globalmente, enquanto também refletem o menor valor registrado no Nordeste para um mamute. Os baixos valores de nitrogênio podem ter sido o resultado de esses mega-herbívoros terem que consumir amieiros ou líquenes (espécies fixadoras de nitrogênio) durante o último período glacial, quando a paisagem era mais densa devido ao aquecimento do clima.

“O mamute do Monte Holly foi um dos últimos mamutes conhecidos no Nordeste”, diz DeSilva. "Embora nossas descobertas mostrem que houve uma sobreposição temporal entre mamutes e humanos, isso não significa necessariamente que as pessoas viram esses animais ou tiveram algo a ver com sua morte, mas levanta a possibilidade agora de que talvez tenham visto."

A data de radiocarbono para o mamute do Monte Holly de 12.800 anos se sobrepõe à idade aceita de quando os humanos podem ter se estabelecido inicialmente na região, o que se acredita ter ocorrido durante o início do Dryas mais jovem, um pulso final de frio glacial antes das temperaturas aqueceu dramaticamente, marcando o fim do Pleistoceno (Idade do Gelo).

Embora outras pesquisas com mamutes no Meio-Oeste sugiram que os humanos caçaram e enterraram esses animais em lagos e pântanos para preservar a carne, há poucas evidências de que os primeiros humanos na Nova Inglaterra caçaram ou eliminaram esses animais.

Os pesquisadores estão intrigados com o mamute do Monte Holly. O resto de sua costela e outros ossos podem estar esperando para serem descobertos. Ou, com o tempo, eles podem ter se quebrado, dissolvido no solo ácido, ou um necrófago pode ter escapado com os ossos. Ainda existem muitas incógnitas; no entanto, a equipe já iniciou pesquisas adicionais usando técnicas arqueológicas modernas e mais sofisticadas para explorar o que pode estar no subsolo do Monte Holly.

 

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