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Uma criatura incomum está saindo do sono de inverno. É aqui que os cientistas estão entusiasmados
Este primata do tamanho de um esquilo vive nas florestas de Madagascar, onde passa até sete meses por ano quase imóvel e frio, usando o mínimo de energia necessário para suportar o inverno.
Por Robin A. Smith - 12/03/2021


Pesquisadores do Duke Lemur Center têm mudado seus cuidados para corresponder mais às flutuações sazonais que eles experimentam na natureza. Crédito: David Haring, Duke Lemur Center

Se você se empanturrasse com lanches de alto teor calórico e depois passasse o inverno desmaiado no sofá em um coma alimentar que durava meses, provavelmente acordaria pior pelo desgaste. A menos que você seja um lêmure anão de cauda gorda.

Este primata do tamanho de um esquilo vive nas florestas de Madagascar, onde passa até sete meses por ano quase imóvel e frio, usando o mínimo de energia necessário para suportar o inverno. Enquanto zoneado, ele vive da gordura armazenada em sua cauda.

Animais que hibernam na natureza raramente o fazem em zoológicos e santuários, com seus controles de clima e acesso a alimentos durante todo o ano. Mas agora nosso parente hibernante mais próximo entrou em hibernação profunda e verdadeira em cativeiro pela primeira vez no Duke Lemur Center.

“Eles não decepcionaram”, disse a pesquisadora Marina Blanco, que liderou o projeto. "De fato, nossos lêmures anões hibernaram assim como seus parentes selvagens fazem no oeste de Madagascar."

Os pesquisadores dizem que recriar algumas das flutuações sazonais do habitat nativo dos lêmures pode ser bom para o bem-estar de uma espécie programada para a hibernação e também pode fornecer informações sobre distúrbios metabólicos em humanos.

"A hibernação está literalmente em seu DNA", disse Blanco.

Blanco estudou lêmures anões por 15 anos em Madagascar, equipando-os com coleiras de rastreamento para localizá-los quando hibernam em buracos de árvores ou tocas subterrâneas. Mas o que ela e outros observaram na natureza não combinava com a forma como os animais se comportavam quando tratados em cativeiro.

Lêmures anões em cativeiro são alimentados com mais comida durante o verão para que possam crescer como fazem na natureza, e então eles se agacham e deixam seus batimentos cardíacos e temperatura caírem em ataques curtos - uma condição fisiológica conhecida como torpor. Mas eles raramente permanecem neste estado suspenso por mais de 24 horas. O que levou Blanco a se perguntar: depois de anos em cativeiro, os lêmures anões ainda têm o que é preciso para sobreviver a oscilações sazonais como suas contrapartes selvagens? E o que esses animais podem nos ensinar sobre como colocar o corpo humano em pausa com segurança, retardando os processos do corpo por tempo suficiente para, digamos, uma cirurgia para salvar vidas ou mesmo uma viagem espacial?

Para descobrir, a equipe do Duke Lemur Center se uniu para construir falsos buracos para árvores com caixas de madeira e colocá-los nos recintos internos dos lêmures anões, como um refúgio para eles esperar o inverno. Para imitar as mudanças sazonais que os lêmures experimentam ao longo do ano em Madagascar, a equipe também ajustou gradualmente as luzes de 12 horas por dia para 9,5 horas mais "parecidas com o inverno" e baixou o termostato de 77 graus Fahrenheit para o 50s baixos.

Como os lêmures anões são mais parecidos geneticamente com os humanos do que
outros hibernadores, como ursos e morcegos, os pesquisadores dizem que estudar
seu torpor pode ajudar os humanos a entrar e emergir com segurança de estados
suspensos semelhantes durante a cirurgia.
Crédito: Lydia Greene.

Os animais foram oferecidos comida se estivessem acordados e ativos, e pesados ​​a cada duas semanas, mas caso contrário, eles eram deixados para mentir.
 
Funcionou. Na edição de 11 de março da revista Scientific Reports , os pesquisadores mostram pela primeira vez que lêmures anões de cauda gorda podem hibernar muito bem em cativeiro.

Por quatro meses, os oito lêmures no estudo passaram cerca de 70% de seu tempo em câmera lenta metabólica: enrolados, frios ao toque, mal se movendo ou respirando por até 11 dias seguidos, mostrando pouco interesse em comida— semelhantes às suas contrapartes selvagens.

Agora que a primavera está chegando na Carolina do Norte e as temperaturas estão esquentando, os lêmures estão acordando. Seus primeiros exames físicos depois de emergirem mostraram que eles eram 22% a 35% mais leves do que no início, mas saudáveis. Seus batimentos cardíacos voltaram de apenas oito batimentos por minuto para cerca de 200, e seu apetite voltou.

"Conseguimos replicar suas condições selvagens bem o suficiente para fazê-los replicar seus padrões naturais", disse Erin Ehmke, que dirige a pesquisa no centro.

As fêmeas eram os campeões da hibernação, estuporando os machos e mantendo mais do seu peso de inverno. Eles precisam do que sobrou de seus estoques de gordura para os meses de gravidez e lactação que normalmente se seguem após acordarem, disse Blanco.

A coautora do estudo Lydia Greene diz que a próxima etapa é usar técnicas de pesquisa não invasivas, como análise de metabólitos e sensores em seus compartimentos para entender melhor o que os lêmures anões fazem para preparar seus corpos e, eventualmente, se recuperar de meses em modo de espera - funciona pode levar a novos tratamentos para ataques cardíacos, derrames e outras condições com risco de vida em humanos.

Blanco suspeita que as impressionantes capacidades de economia de energia desses lêmures também podem estar relacionadas a outra característica que eles possuem: longevidade. O mais velho lêmure anão registrado, Jonas, morreu no Duke Lemur Center aos 29 anos de idade. O fato de que os lêmures anões vivem mais do que as espécies não hibernantes de seu tamanho sugere que algo intrínseco à sua maquinaria biológica pode proteger contra o envelhecimento.

"Mas até agora, se você quisesse estudar a hibernação nesses primatas, você precisava ir a Madagascar para encontrá-los em flagrante", disse Blanco. "Agora podemos estudar a hibernação aqui e fazer um monitoramento mais próximo."

 

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