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Paleontologia: microscópio ajuda com o quebra-cabeça do dinossauro
Um estudo da Universidade de Bonn mostra que comparar o tecido ósseo fóssil permite uma atribuição mais confiável aos indivíduos
Por Universidade Bonn - 15/03/2021


Prof. Martin P. Sander (centro, no topo da escada) e seu colega Kayleigh Wiersma-Weyand (abaixo) querem examinar, entre outras coisas, um esqueleto de dinossauro que está atualmente em exibição no Museu Koenig. (c) ZFMK

Os sítios fósseis às vezes se assemelham a uma mesa de sala de estar na qual meia dúzia de quebra-cabeças diferentes foram colocados: muitas vezes é difícil dizer qual osso pertence a qual animal. Pesquisadores da Universidade de Bonn, juntamente com colegas da Suíça, apresentaram agora um método que permite uma resposta mais confiável a essa pergunta. Seus resultados foram publicados na revista Palaeontologia Electronica.

Ossos fossilizados de dinossauros são relativamente raros. Se você encontrar algum, então geralmente em grandes quantidades. “Os restos mortais de dezenas de animais podem ser encontrados em muitos locais”, explica o Prof. Martin Sander do Instituto de Geociências da Universidade de Bonn.

Se o localizador tiver sorte, os ossos ficarão dispostos exatamente como no dinossauro vivo. Alguns ainda estão conectados uns aos outros em suas articulações. Muitas vezes, no entanto, eles foram rasgados e distribuídos por necrófagos e água corrente antes mesmo de serem enterrados no solo. “Normalmente é muito difícil atribuir esta pilha de centenas de ossos fossilizados aos respectivos indivíduos de onde vieram originalmente”, enfatiza Sander, que também é membro da área de pesquisa transdisciplinar “Blocos de construção da matéria e interações fundamentais”.

Por um lado, os chamados “ossos longos” dos braços e pernas são surpreendentemente semelhantes, mesmo em espécies diferentes. Mesmo os especialistas muitas vezes não conseguem dizer se um fóssil de coxa vem de Diplodocus ou de Brachiosaurus. E mesmo que fossem, vários espécimes de Diplodocus podem ter sido encontrados durante a escavação de que poderia ser um.

Sander e seu aluno de doutorado Kayleigh Wiersma-Weyand demonstraram agora como a luz pode ser trazida para a escuridão. Eles usaram ossos fossilizados de dinossauros do estado americano de Wyoming como seu objeto de pesquisa. Pouco antes da virada do milênio, eles foram escavados por uma equipe do Museu dos Dinossauros Aathal na Suíça e alguns deles foram combinados para formar esqueletos.

Perfuração em ossos de 150 milhões de anos

Os confederados disponibilizaram suas descobertas aos paleontólogos de Bonn para o estudo. Wiersma-Weyand e Sander perfuraram os ossos de 150 milhões de anos e examinaram o material removido ao microscópio. “Desta forma, podemos descobrir a idade do respectivo animal quando morreu”, explica Wiersma-Weyand. Por um lado, os ossos jovens têm melhor suprimento de sangue do que os velhos; após sua fossilização, eles têm, portanto, mais cavidades nas quais os vasos costumavam correr. Por outro lado, o crescimento ósseo ocorre em surtos. “Portanto, frequentemente vemos anéis anuais característicos, semelhantes a árvores”, diz o cientista.

A estimativa da idade geralmente permite descartar se um osso pertence a um esqueleto específico. “Se a coxa esquerda é dez anos mais velha que a direita, então temos um problema”, diz Sander laconicamente. Não houve tais discrepâncias nos resultados examinados para o estudo. "No entanto, encontramos ossos que foram atribuídos a dois animais diferentes, mas que provavelmente pertencem ao mesmo esqueleto."

O estudo aborda um problema que começou a se mover para o foco da ciência nos últimos anos: no caso de muitos esqueletos de dinossauros encontrados em museus e coleções ao redor do mundo, ainda não está claro se seus ossos vêm de um ou mais indivíduos. Frequentemente, essa combinação é feita deliberadamente, já que esqueletos de dinossauros raramente são completamente preservados. Suplementar ossos perdidos com achados de outras amostras é, portanto, comum e, em princípio, não é um problema. Por outro lado, é mais perigoso quando os pesquisadores combinam achados sem perceber, e estes também vêm de diferentes espécies ou animais de diferentes idades.

Quando o grande diplodocus tem pernas muito curtas

Isso é particularmente relevante quando os esqueletos são os chamados espécimes-tipo. Porque estes são considerados prototípicos para as espécies correspondentes, até certo ponto como um padrão, semelhante ao metro original. Mas e se, por exemplo, o diplodoco original contiver a parte inferior da perna de um espécime mais jovem (e portanto menor) do diplodoco? “Então algumas das conclusões que tiramos em relação à sua locomoção e modo de vida podem estar erradas”, enfatiza Sander. “Dessa forma, nossa pesquisa também contribui para o combate à tão citada crise de replicação na ciência”.

Junto com Kayleigh Wiersma-Weyand e o estudante de mestrado Nico Roccazzella, ele em breve usará esse método para examinar uma famosa exposição: o esqueleto “Arapahoe”, o mais longo esqueleto de dinossauro da Europa, que está atualmente no Museu Koenig em Bonn .

 

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