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Apenas uma contravenção? Pense de novo
O livro do professor de Direito sobre como o sistema pune os pobres e as pessoas de cor inspirou um novo documentário
Por Liz Mineo - 15/03/2021


O livro de 2018 da professora Alexandra Natapoff, “Punição sem crime”, é a base para um novo documentário. Crédito: Loyola Law School, Los Angeles

A maioria de nós tem um conhecimento mínimo do sistema de justiça criminal, mas acha que os crimes são graves e as contravenções não. Alexandra Natapoff discordaria. O professor de direito Lee S. Kreindler da Harvard Law School publicou um livro em 2018 sobre como o sistema de contravenções pune os pobres e as pessoas de cor, expondo o funcionamento interno de um aspecto frequentemente esquecido do sistema de justiça criminal. Agora, o trabalho, "Punição sem crime: como nosso sistema de contravenções massivas captura o inocente e torna a América mais desigual", inspirou um novo documentário , "Racially Charged: America's Misdemeanor Problem". O filme terá sua estreia com transmissão ao vivo evento, que inclui um painel de discussão, no YouTube na quinta-feira, das 15h30 às 17h. Natapoff  conversou sobre seu livro, o filme, por que ela acha que o sistema de contravenções se tornou “o primeiro passo no ethos do encarceramento em massa, ”E como isso poderia ser alterado.

Perguntas & Respostas
Alexandra Natapoff


O que é uma contravenção?

NATAPOFF: Existe uma resposta legal e uma resposta estrutural. O sistema legal normalmente define contravenção como uma ofensa pela qual uma pessoa pode ser encarcerada por não mais de um ano. Um ano é normalmente a linha legal traçada entre uma contravenção e um crime. Mas, mais fundamentalmente, as contravenções referem-se a uma vasta gama de ofensas de baixo nível que são tratadas como menores, mesquinhas ou sem gravidade. Muitas contravenções acarretam pena máxima de seis meses, três meses, um mês. Embora a punição inicial típica seja mais frequentemente uma multa e liberdade condicional do que uma sentença de prisão formal, há uma enorme quantidade de encarceramento no sistema de contravenção. Falando democraticamente, as contravenções representam uma enorme arena de conduta de baixo nível praticada por milhões e milhões de pessoas, muitas vezes não particularmente prejudicial, não particularmente perigosa não particularmente culpável, que permitimos que o estado criminalize e trate como crime. Basicamente, as contravenções abrem a porta para uma grande quantidade de punição, encarceramento e intrusão do Estado na vida das pessoas por conduta menor comum de nível muito baixo.

“Mesmo que tratemos as contravenções como menores ou mesquinhas, não há nada de menor sobre as consequências de sustentar uma condenação por contravenção.”


Sabemos que as contravenções são ofensas menores, mas seu livro mostra que não há nada de menor nelas. Você pode explicar como eles podem infligir tantos danos à vida das pessoas?

NATAPOFF: Mesmo que tratemos as contravenções como menores ou mesquinhas, não há nada de menor sobre as consequências de sustentar uma condenação por contravenção. As pessoas podem perder sua licença para dirigir; podem perder a licença para exercer uma profissão; eles podem ser encarcerados; eles podem estar sobrecarregados com milhares de dólares em dívidas que não podem pagar, o que pode arruinar seu crédito. Eles podem ser privados de benefícios do governo, habitação pública, ajuda financeira para instituições educacionais. Eles podem perder seu status de imigração. Eles podem perder a custódia dos filhos. Existem tantas maneiras pelas quais o sistema de contravenções pode sobrecarregar uma pessoa por toda a sua vida de uma forma que é desmentida pelo termo "pequena ofensa".

Você pode nos explicar o processo de contravenções, desde a prisão até o processo e a punição? Onde começa e onde termina?

NATAPOFF: Os casos de contravenção funcionam formalmente da mesma forma que muitos outros casos criminais. Tudo começa quando a polícia prende alguém. E não há como exagerar a importância da discrição policial no sistema de contravenções. São os policiais que decidem quem, dos milhões e milhões de pessoas que cometem contravenções todos os anos, será realmente tratado como criminoso por andar na rua, dirigir com licença suspensa, cuspir, jogar lixo, invadir ou vadiar. E o padrão para uma prisão de acordo com a lei dos EUA é muito baixo. Exigimos apenas que a polícia tenha o que chamamos de “causa provável” de que um crime foi cometido, que é uma quantidade relativamente pequena de evidências. Depois que uma pessoa é presa, ela tem um registro de prisão e esse registro pode acompanhá-la por toda a vida. Pode perseguir uma pessoa em seu emprego, moradia e outras áreas de suas vidas.

Às vezes, as pessoas são libertadas após uma prisão. Muitas pessoas, no entanto, vão ao tribunal e recebem fiança, que é uma quantia de dinheiro que precisam pagar para sair da prisão enquanto seus casos estão sendo resolvidos. E como muitas pessoas não podem pagar fiança, elas podem ser enviadas para a prisão por semanas ou meses. Começamos a avaliar, nos últimos anos, quantas pessoas estão encarceradas por longos períodos de tempo, não porque sejam culpadas, mas porque não podem pagar a fiança. Às vezes chamamos isso de a nova “prisão de devedores”. Em outras palavras, estamos prendendo as pessoas não porque sejam perigosas ou culpadas, mas porque são pobres. Frequentemente, as pessoas que não podem pagar a fiança se confessarão culpadas apenas para sair da prisão. Milhões de pessoas se confessam culpadas de contravenções como essa.

É por isso que seu livro descreve o sistema de contravenções como um sistema que captura inocentes.

NATAPOFF: A maioria das condenações por contravenção é o resultado de uma confissão de culpa, não de um julgamento. Isso também é válido para crimes. Os casos nos EUA quase nunca vão a julgamento. Quase nunca contestamos se alguém é realmente culpado. Em termos do processo, uma porcentagem substancial dos casos de contravenção acabará sendo arquivada. Um promotor revisará o arquivo e pode decidir que o caso pode ser arquivado, talvez após um período de desvio ou supervisão. Isso não é tão brando quanto parece - o indivíduo pode já ter perdido o emprego, perdido a casa ou sofrido o fardo de ter sido encarcerado. Mas na maioria dos casos de contravenção, o réu terá que decidir se contesta sua culpa e se vai a julgamento, o que quase ninguém faz. Mais frequentemente, eles se declaram culpados.

Um dos grandes desafios do sistema de contravenções é que, mesmo quando as pessoas têm direito a um advogado, muitas vezes o estado não lhes dá. Os réus por contravenção, como todos os réus criminais nos Estados Unidos, têm direitos constitucionais a um advogado. Mas sabemos que os tribunais de todo o país ainda não estão dando advogados a eles. Frequentemente, esses réus estão decidindo o que fazer a respeito de seus casos sem o benefício de falar com um advogado. As consequências são enormes. Quando uma pessoa se declara culpada, ela tem ficha criminal, talvez por vadiagem ou por dirigir com a carteira suspensa, e essa condenação por contravenção pode interferir na vida das pessoas de várias maneiras. Por exemplo, a maioria dos empregadores nos diz que examina os registros criminais, até mesmo as contravenções, ao tomar decisões sobre a contratação de pessoas.

Você trabalhou como defensor público em Baltimore. Como essa experiência influenciou seu livro?

NATAPOFF: Aprendi sobre a importância das contravenções por ser defensor público em Baltimore. É difícil dizer de fora do sistema criminal o quão influentes e importantes esses casos são. Aprendi ao representar meus clientes, tanto clientes acusados ​​de contravenções federais quanto clientes acusados ​​de infrações federais mais sérias, que muitos deles tiveram inúmeras experiências com o sistema criminal por meio de contravenções. E essas contravenções sobrecarregaram suas vidas, sua capacidade de prosperar econômica e pessoalmente. Isso também os sobrecarregou aos olhos do sistema criminal, que os tratou com muito mais severidade porque tinham esses registros anteriores de contravenção. Eu vi o quão profundamente eles estavam sofrendo com o fardo dessas ofensas de baixo nível, que passei a avaliar o quão poderoso é o aparato de contravenção.

Por que você quis escrever este livro?

NATAPOFF: Em minha experiência, muito do impacto, influência e muitas vezes injustiça do sistema criminal ocorre nos espaços menos regulamentados, nos espaços que classificamos como sem importância ou menores. Como defensor público em Baltimore, aprendi que as contravenções não eram de menor importância. E quando tive a sorte de me tornar um estudioso do direito, tive que pensar para onde queria direcionar a atenção das pessoas, e escolhi escrever sobre esse enorme fenômeno de supercriminalização, de injustiça racial e injustiça econômica, na grande maioria de casos que nosso sistema criminal processa. A oportunidade de escrever o livro, para mim, foi de várias maneiras, a oportunidade de lançar luz sobre como a maior parte do nosso sistema criminal realmente funciona. Para mim, este não é um livro apenas sobre contravenções. Este é um livro sobre o sistema criminal americano visto de baixo para cima.

“O sistema de contravenções americano é grande porque usamos excessivamente o sistema criminal em geral, mas também porque temos sido negligentes em nossa avaliação dos verdadeiros custos de usar a criminalização de contravenções dessa forma.”


Você disse em seu livro que as contravenções constituem 80% dos casos criminais nos Estados Unidos e que, a cada ano, 13 milhões de americanos são acusados ​​de contravenções. Quais são os fatores que impulsionam esses grandes números?

NATAPOFF: Não sabemos exatamente por que o sistema de contravenções é tão grande, embora saibamos muitas das razões. É enorme pela mesma razão que nosso sistema criminal é enorme, porque os Estados Unidos dependem mais do que qualquer outro país da criminalização como forma de governança. Recorremos ao sistema criminal para controlar nossos espaços públicos, para policiar os pobres, para administrar escolas e moradias públicas de formas que criminalizam as pessoas que vivem, aprendem e trabalham lá. Aprendemos esse fato com a conversa sobre o encarceramento em massa, e isso também é válido para contravenções. Talvez ainda mais. De certa forma, as contravenções têm sua própria notoriedade especial porque foram consideradas menores e sem importância e, portanto, as barreiras à criminalização são baixas. O sistema considera que não é grande coisa prender e condenar alguém por uma contravenção, embora seja um enorme fardo para suas vidas e para as de suas famílias. O sistema de contravenções americano é grande porque usamos excessivamente o sistema criminal em geral, mas também porque temos sido negligentes em nossa avaliação dos verdadeiros custos de usar a criminalização de contravenções dessa forma.

Qual é o papel do sistema de contravenções no encarceramento em massa? Como ele cria e reforça as desigualdades raciais e econômicas?

NATAPOFF: Eu penso nas contravenções como o primeiro passo no ethos do encarceramento em massa. É o primeiro lugar em que abusamos do sistema criminal. É o primeiro lugar que recorremos à punição e à polícia para tratar de questões sociais. É o primeiro lugar onde criminalizamos excessivamente as pessoas de cor e visamos desproporcionalmente o poder criminoso do Estado contra os homens negros. É o primeiro passo para o encarceramento em massa, não apenas como uma questão temporal, mas como uma questão social e política. Nosso sistema de contravenções é uma das maneiras pelas quais discriminamos os pobres e as pessoas de cor. É um enorme exercício de autoridade estatal que pune desproporcionalmente as pessoas por sua pobreza e que histórica e desproporcionalmente pune os negros. Nosso sistema criminal não é apenas uma função da desigualdade racial e econômica;

Quais políticas você acha que deveriam ser consideradas para mudar as características desiguais do sistema de contravenções, que você chama de um poderoso motor de injustiça e desigualdade?

NATAPOFF: A mudança mais importante é encolher a rede. Na minha opinião, tudo o mais, todas as especificações e a logística, decorrem de um compromisso de diminuir nossa confiança na criminalização de contravenções como forma de governança. Falo sobre políticas e mudanças mais específicas no livro, mas a mudança mais importante é reconhecer quão enorme, inchado, ineficaz, caro e injusto é o sistema de contravenções e trabalhar para reduzi-lo. Nos últimos anos, em particular no ano passado após o assassinato de George Floyd e a poderosa influência de Black Lives Matter, começamos a pensar coletivamente sobre como retroceder nossa confiança no excesso de criminalização porque vemos seu impacto em nosso democracia. Afinal, Eric Garner foi detido e morto pela polícia por uma contravenção. Philando Castile foi detido e morto pela polícia por uma contravenção de trânsito. Michael Brown foi detido e morto pela polícia de Ferguson por uma contravenção. George Floyd foi detido e morto sob a alegação de contravenção. As contravenções não são apenas o primeiro passo para a criminalização excessiva e o encarceramento em massa, mas são o primeiro passo para a superexposição dos homens negros à violência policial. Este último ano de turbulência e mudança neste país e em todo o mundo trouxe isso à tona.

Existe um documentário baseado no seu livro. Qual foi sua reação quando soube disso? O que você espera que as pessoas possam tirar do livro e do filme?

NATAPOFF: Quando os cineastas me procuraram e disseram: “Nós lemos seu livro. Podemos fazer um filme sobre isso? ” Eu disse: “Diga-me como posso ajudar”. Fiquei muito animado. Trabalhei em estreita colaboração com os cineastas para apoiar sua visão do filme. Também forneci sugestões sobre pessoas com quem eles poderiam conversar e entrevistar, sobre materiais que poderiam usar, e eles confiaram muito na pesquisa do próprio livro para apresentar os argumentos do filme. O documentário é muito poderoso. Acho que as pessoas aprenderão muito com isso. Estou empolgado com o fato de que a educação para a contravenção pode agora acontecer em tantas mídias diferentes, no filme, em um livro, nas aulas, onde os educadores podem escolher exibir o filme ou compartilhar o livro com seus alunos. Minha esperança é que isso avance a conversa mais ampla que estamos tendo neste país sobre como mudar nosso sistema criminal.

Se aprendi alguma coisa em meus anos de trabalho dentro e ao redor do sistema criminal, é que nunca se sabe qual será o agente da verdadeira mudança. Não acho que possamos controlar os efeitos propagadores de nossas contribuições, tudo o que podemos fazer é nos esforçar ao máximo para fazer parte da conversa da maneira que esperamos.

Esta entrevista foi condensada e editada para maior duração e clareza.

 

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