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A evolução ágil está por trás do sucesso dos crocodilos antigos
Uma nova pesquisa publicada hoje na revista Proceedings of the Royal Society B , mostra que os crocodilos antigos eram muito mais variados devido à rápida evolução .
Por Universidade de Bristol - 23/03/2021


Crocodilo moderno. Crédito: Rutpratheep Nilpechr

Uma nova pesquisa liderada pela Universidade de Bristol revelou que os crocodilos floresciam na terra e nos oceanos como resultado de uma evolução rápida.

Os crocodilos modernos são predadores que vivem em rios, lagos e pântanos, agarrando peixes, répteis, pássaros e mamíferos com seus focinhos visíveis e mandíbulas poderosas.

No entanto, uma nova pesquisa publicada hoje na revista Proceedings of the Royal Society B , mostra que os crocodilos antigos eram muito mais variados devido à rápida evolução .

Na época dos dinossauros, alguns crocodilos experimentaram adaptações semelhantes às dos golfinhos para viver nos oceanos, e outros viveram em terra como herbívoros velozes.

Os pesquisadores estudaram mais de 200 crânios e mandíbulas, incluindo fósseis de toda a história de crocodilos de 230 milhões de anos e seus parentes extintos. Eles exploraram a variação da forma para revelar as diferenças entre as espécies e analisaram como os grupos de crocodilos mudaram rapidamente ao longo do tempo.

Acontece que alguns grupos de crocodilos extintos, incluindo thalattosuchians semelhantes a golfinhos e pequenos notosuchians terrestres, evoluíram muito rápido ao longo de muitos milhões de anos e sofreram grandes mudanças em seus crânios e mandíbulas à medida que se expandiam em nichos hoje ocupados por outros animais grupos, particularmente mamíferos.

A pesquisa também mostra que crocodilos, crocodilos e gaviais, os únicos crocodilianos vivos, são mais conservadores do que esses grupos fósseis extintos e evoluíram de forma constante nos últimos 80 milhões de anos, mas não há evidências de uma desaceleração em sua evolução e eles não são 'fósseis vivos', como se pensava.

Crocodilos fósseis que vivem na terra do Cretáceo. Os notosuchianos tinham dietas
diversas, incluindo comedores de insetos e vegetais.
Crédito: Daniel Martins dos Santos

O autor principal, Dr. Tom Stubbs, Pesquisador Associado Sênior da Escola de Ciências da Terra da Universidade de Bristol, disse: "Os crocodilos e seus ancestrais são um grupo incrível para compreender a ascensão e queda da biodiversidade.

"Existem apenas 26 espécies de crocodilos hoje em dia, a maioria das quais muito semelhantes. No entanto, existem centenas de espécies fósseis com variações espetaculares, particularmente em seus aparelhos de alimentação."

Dr. Armin Elsler, pesquisador associado da Escola de Ciências da Terra de Bristol e coautor, acrescentou: "Novos métodos de última geração agora significam que podemos testar as diferenças na velocidade da evolução ao longo do tempo e entre grupos. "
 
Há muito tempo se sugere que mudanças dramáticas no habitat e na dieta podem desencadear uma evolução rápida, mas esses padrões geralmente são relatados apenas em grupos com grande variedade hoje, como pássaros, mamíferos e peixes. Esta é a primeira vez que essa tendência é mostrada em crocodilos, um grupo com uma rica história fóssil, mas com baixa diversidade moderna.

A Dra. Stephanie Pierce, Professora Associada de Biologia Organísmica e Evolutiva da Universidade de Harvard, disse: "Crocodilos antigos se apresentavam em uma variedade estonteante de formas. Eles foram adaptados para correr em terra, nadar na água, agarrar peixes e até mesmo mastigar plantas.

"Nosso estudo mostra que essas formas muito diferentes de vida evoluíram incrivelmente rápido, permitindo que crocodilos extintos prosperassem rapidamente e dominassem novos nichos ecológicos ao longo de muitos milhões de anos."

O professor Michael Benton, de Bristol, acrescentou: "Não está claro por que os crocodilos modernos são tão limitados em suas adaptações. Se tivéssemos apenas as espécies vivas, poderíamos argumentar que eles são limitados em seus modos de vida por serem de sangue frio ou por causa de sua anatomia .

"No entanto, o registro fóssil mostra suas incríveis capacidades, incluindo um grande número de espécies nos oceanos e na terra. Talvez eles só tenham se saído bem quando os climas mundiais eram mais quentes do que hoje."

 

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