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Baleias mergulham fundo em busca de presas lucrativas
Nossos oceanos compreendem 1,3 bilhão de quilômetros cúbicos de água do mar. O oceano profundo é um ambiente tão vasto que não sabemos exatamente quais animais vivem nele e como esses animais dependem uns dos outros.
Por Universidade de Amsterdã - 01/04/2021


Amostragem combinada de DNA ambiental de lula (eDNA) nas zonas de forrageamento dos golfinhos de Risso (à esquerda) e das baleias de bico de Cuvier (à direita). As zonas de caça e as profundidades dos locais de amostragem são determinadas através do registro do comportamento de forrageamento de duas espécies, usando sons não invasivos e etiquetas de registro de movimento. Crédito: Visser et al., Science Advances 2021; 7: eabf5908 GEOMAR, C. Kersten

Uma equipe de pesquisa internacional investigou por que os golfinhos e as baleias realizam mergulhos recordes a vários quilômetros de profundidade. Pela primeira vez, eles foram capazes de combinar o comportamento de caça com as presas presentes nas zonas de caça. O estudo de pesquisadores da Holanda e da Alemanha agora está publicado na revista científica Science Advances .

Nossos oceanos compreendem 1,3 bilhão de quilômetros cúbicos de água do mar. O oceano profundo é um ambiente tão vasto que não sabemos exatamente quais animais vivem nele e como esses animais dependem uns dos outros. `Devido aos avanços em nossa capacidade de observar predadores oceânicos de topo, como tubarões e golfinhos, estamos aprendendo mais sobre seu comportamento de forrageamento. Muitas espécies de baleias e golfinhos caçam especificamente no fundo do mar. As baleias optam por alcançar uma fonte remota de alimento com várias centenas de metros a quilômetros de profundidade. Mas eles também precisam retornar à superfície após cada mergulho. "A recompensa da presa precisa ser substancial para tornar esta viagem de ida e volta lucrativa. E esta é uma verdadeira caixa preta. Normalmente não sabemos quase nada sobre qual lula espécies estão presentes em quais profundidades de água ", diz Fleur Visser, pesquisadora do Instituto de Biodiversidade e Dinâmica de Ecossistemas (Universidade de Amsterdã) e do NIOZ Royal Netherlands Institute for Sea Research.

Para melhor compreender e proteger o fundo do mar, precisamos saber mais sobre seus processos básicos de vida, como as interações entre os principais predadores e as presas. Predadores de topo são espécies-chave de pedra que estruturam a saúde e a biodiversidade do ecossistema. A compreensão fundamental da dinâmica predador-presa no fundo do mar só se torna possível quando dados de técnicas de caça são combinados com dados sobre presas. Nos Açores, os investigadores foram os pioneiros numa tentativa bem-sucedida de combinar dados de investigação de predadores de topo e comunidades de presas de profundidade.

Zonas de caça profundas e ainda mais profundas

Os golfinhos de Risso procuram lulas em uma zona de profundidade diferente da baleia de bico de Cuvier. Os golfinhos de Risso rastreados durante o estudo capturaram presas entre profundidades de 12 e 623 metros. As baleias de bico de Cuvier caçavam muito mais fundo, entre as profundidades de 800 e 1.700 metros e no fundo do mar. As baleias que mergulham mais fundo precisam de mais energia para isso. Só vale a pena mergulhar mais fundo se o mergulho também render mais energia (calorias) da presa.
 
"Sensores que ambas as espécies de baleias carregavam temporariamente durante os mergulhos, registravam dados sobre a profundidade do mergulho e os sons que fazem durante o mergulho. Os animais caçam usando o som, com ecolocalização, assim como os morcegos. Afinal, está escuro quando você mergulha para centenas de metros de profundidade ou mais. Os indivíduos emitem um tipo específico de som quando tentam capturar uma presa ", diz Visser, chamado de zumbido. É assim que sabemos a que profundidade eles atacam as presas. "As baleias de bico do Cuvier faziam mais de 30 tentativas de captura por hora, enquanto os golfinhos de Risso em mergulho raso faziam quase 50 tentativas de captura por hora. À primeira vista, o mergulho extremo parece ter menos sucesso do que mergulhos mais rasos, em termos de número de presas em potencial.

Golfinho do Risso (Grampus griseus) na Ilha Terceira, Açores, equipado com uma
ventosa acoplada a um dispositivo de gravação digital de som e movimento
(Dtag). Crédito: MG Oudejans, Kelp Marine Research

Predadores de baleias caçam presas diferentes. Ou não?

Os pesquisadores então presumiram que ambas as espécies de baleias provavelmente caçam diferentes espécies de lula. Para testar essa hipótese, uma pesquisa inovadora extraindo DNA de lula da água do mar (DNA ambiental - eDNA) foi aplicada, diretamente no habitat de caça das espécies de baleias. Ao amostrar a água do mar em diferentes profundidades ao largo da Ilha Terceira, nos Açores, os investigadores puderam determinar qual a lula que vive nas profundezas onde as baleias caçam. "As pequenas quantidades de eDNA de lula nessas amostras de água foram analisados ​​em laboratório e comparados com o DNA conhecido de espécies de lula ", diz Véronique Merten, do GEOMAR, Helmholtz-Center for Ocean Research Kiel, na Alemanha. Uma descoberta inesperada, no entanto, foi que as comunidades de lula não diferiam fortemente entre as zonas de caça de as duas espécies de baleias, embora as baleias de bico de Cuvier se alimentem muito mais profundamente. `Ambos os predadores têm acesso a uma seleção semelhante de espécies de lula", diz Visser, `'e também sabemos que fazem parte de sua dieta. Portanto, é provável que ambos os predadores caçem a mesma presa, mas em profundidades muito diferentes. "

"Uma peça crucial do quebra-cabeça pode ser o ciclo reprodutivo único da lula. Para aumentar as chances de sucesso reprodutivo, muitas espécies de lula migram para águas mais profundas quando amadurecem, para acasalar e desovar. Essa é uma estratégia para evitar predadores. Essas lulas com glândulas reprodutivas mais desenvolvidas ou maduras são maiores do que os indivíduos em profundidades mais rasas. Também é provável que sejam mais nutritivos do que seus parentes jovens. Ao mesmo tempo, os indivíduos reprodutores também podem ser mais fáceis de capturar para as baleias de mergulho profundo ", diz Henk-Jan Hoving no GEOMAR Helmholtz Center for Ocean Research Kiel. “Por meio do mergulho extremo, as baleias de bico de Cuvier podem obter acesso a presas mais lucrativas. A diferença nas zonas de caça entre os dois principais predadores pode ter surgido da disponibilidade de presas com maior valor nutricional em profundidades maiores.

eDNA é uma inovação muito promissora

As baleias são sensíveis a ameaças em seu ambiente, incluindo sons feitos pelo homem nos oceanos. Esses sons podem limitar sua capacidade de caça. Para melhor conservar os ecossistemas do fundo do mar, não é apenas essencial estudar mamíferos marinhos e outros predadores oceânicos de topo. Há uma necessidade igualmente urgente de conhecimento sobre suas presas. "Isso agora se tornou possível usando os desenvolvimentos recentes na metodologia de eDNA", diz Merten, 'em particular as espécies maiores ou raras de lula são extremamente difíceis de estudar. "O eDNA é realmente útil para detectar esses organismos indescritíveis nas partes mais profundas do oceano.

Os pesquisadores da GEOMAR estão continuando seu trabalho nesta técnica inovadora para investigar como as comunidades mudam ao longo do tempo e identificar espécies que contribuem para o transporte de nutrientes para o mar profundo. Em última análise, eles também esperam extrair informações sobre a abundância de espécies na água do oceano a partir de dados de eDNA. `Nossos métodos podem ser transferidos para outros sistemas predador- presa ", diz Visser, `abrindo a oportunidade de realmente avançar nossa compreensão das interações das espécies no mar profundo ."

 

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