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Os elefantes africanos ocupam apenas uma fração de seu alcance potencial
O trabalho foi coordenado pela Save the Elephants e incluiu pesquisadores do Mara Elephant Project, da University of British Columbia, da Oxford University, da Colorado State University, da Wildlife Conservation Society, da University of Stirling e d
Por Colorado State University - 01/04/2021


Elefantes em movimento. Crédito: David Giffin

Muitas espécies de vida selvagem estão ameaçadas pela redução do habitat. Mas de acordo com uma nova pesquisa, o alcance potencial dos elefantes africanos pode ser mais de cinco vezes maior do que sua extensão atual.

Devido a 2.000 anos de pressão humana, os elefantes africanos sofreram declínios populacionais dramáticos e seu alcance diminuiu para apenas 17% do que poderia ser, dizem os pesquisadores que lideraram o novo estudo, na Current Biology .

A redução dramática no alcance é devido à matança de elefantes por seu marfim e à invasão de humanos em seu habitat. A evidência de que os elefantes foram drasticamente reduzidos em certas regiões pelo comércio de presas remonta aos tempos da Roma Antiga, mas atingiu novos níveis a partir do século 17 com a chegada de comerciantes e colonizadores europeus na África, que alimentaram a demanda por marfim.

Se libertados da ameaça de serem mortos por causa de seu marfim, os elefantes ainda têm um grande potencial de recuperação em áreas onde a pegada humana é pequena. O estudo descobriu que 62% da África, uma área de mais de 18 milhões de quilômetros quadrados - maior do que toda a Rússia - ainda tem habitat adequado para elefantes. Esta enorme zona inclui áreas onde ainda há espaço para uma convivência pacífica. entre humanos e elefantes, bem como aquelas onde eles poderiam viver, mas onde o conflito com as pessoas pode torná-lo irreal.

O trabalho foi coordenado pela Save the Elephants e incluiu pesquisadores do Mara Elephant Project, da University of British Columbia, da Oxford University, da Colorado State University, da Wildlife Conservation Society, da University of Stirling e do Elephants Alive.

A equipe usou dados de colares de rastreamento GPS e imagens de satélite para realizar uma investigação aprofundada sobre onde os elefantes andam e por quê. Olhando para os extremos de onde vivem os elefantes modernos, eles aprenderam onde os elefantes têm potencial para habitar hoje.

"Literalmente olhamos para cada quilômetro quadrado do continente", disse o principal autor do estudo, Dr. Jake Wall, diretor de pesquisa e conservação do Projeto Mara Elephant, no Quênia. "Descobrimos que 62% desses 29,2 milhões de quilômetros quadrados são habitats adequados."

Para analisar a adequação dos habitats em todo o continente em uma escala de nível de quilômetro, Wall e seus colegas utilizaram dados de coleiras de rastreamento GPS instaladas em 229 elefantes em toda a África pela Save the Elephants e seus parceiros ao longo de um período de 15 anos. Usando o Google Earth Engine, uma plataforma de computação de imagens de satélite, os pesquisadores observaram a vegetação, cobertura de árvores, temperatura da superfície, chuva, água, declive, influência humana agregada e áreas protegidas nas áreas que os elefantes atravessaram. Isso permitiu que eles determinassem quais habitats podem abrigar elefantes e os extremos de condições que eles podem tolerar atualmente.
 
No futuro, a equipe de pesquisa pretende refinar ainda mais o modelo no que diz respeito à densidade do impacto humano que é viável para a coexistência entre pessoas e elefantes, e incluir a conectividade do habitat a outras áreas de alcance dos elefantes.

As enormes áreas de habitat potencial incluem a República Centro-Africana e a República Democrática do Congo, cujas florestas abrigaram recentemente centenas de milhares de elefantes, mas hoje abrigam apenas cerca de 5.000 a 10.000 animais.

O estudo também destacou os habitats extremos que os elefantes africanos não visitam.

"As principais áreas proibidas incluem os desertos do Saara, Danakil e Kalahari, bem como centros urbanos e altos picos de montanhas", disse Iain Douglas-Hamilton, fundador da Save the Elephants. “Isso nos dá uma ideia do que poderia ter sido a antiga gama de elefantes. No entanto, há uma escassez de informações sobre a situação dos elefantes africanos entre o final da época romana e a chegada dos primeiros colonizadores europeus”, explicou.

Algumas evidências da antiguidade sobreviveram: Hanno, um navegador fenício, viu elefantes na costa atlântica da África por volta de 500 aC, o antigo historiador grego Heródoto escreveu em 430 aC que elefantes foram relatados em florestas na atual Tunísia e um recém-descoberto século 16 O naufrágio português continha presas de pelo menos 17 manadas diferentes de elefantes da floresta com genes distintos. Todos, exceto quatro desses tipos distintos de genes, agora estão extintos. Juntamente com dados históricos como este, o novo modelo sugere que os elefantes já ocuparam a maior parte do continente.

O principal predador dos elefantes adultos na natureza são as pessoas. Os elefantes evitam os humanos concentrando-se o mais longe possível da atividade e influência humanas, o que geralmente ocorre em áreas protegidas. "Os elefantes são rápidos em reconhecer o perigo e encontrar áreas mais seguras", disse Douglas-Hamilton. Os dados de rastreamento revelam que os elefantes que vivem em áreas protegidas tendem a ter áreas de vida menores.

O estudo observa que aproximadamente 57% da área atual dos elefantes está fora das áreas protegidas, destacando o espaço limitado atualmente reservado para sua segurança. Para garantir a sobrevivência a longo prazo dos elefantes, a proteção do habitat, a proteção dos próprios elefantes contra a matança ilegal e uma ética da coexistência homem-elefante serão essenciais.

“Os elefantes são mega-herbívoros generalistas que podem ocupar habitats periféricos”, conclui Wall. "O alcance deles pode ter diminuído, mas se dermos a eles a chance, eles podem se espalhar de volta para partes de seu antigo habitat ."

 

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