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Menos floresta, mais espécies: redução da biodiversidade no Tibete em resposta à mudança climática
Normalmente, as florestas montanhosas estão entre os habitats mais diversos nas regiões alpinas. No entanto, como uma equipe do Instituto Alfred Wegener descobriu no planalto tibetano, as áreas mais altas e sem árvores abrigam muito mais espécie
Por Alfred Wegener Institute - 20/05/2021


Domínio público

Normalmente, as florestas montanhosas estão entre os habitats mais diversos nas regiões alpinas. No entanto, como uma equipe do Instituto Alfred Wegener descobriu no planalto tibetano, as áreas mais altas e sem árvores abrigam muito mais espécies. Suas descobertas, que acabaram de ser publicadas na revista Nature Communications , podem ajudar a prever como a biodiversidade das regiões alpinas diminuirá em resposta ao aquecimento global - quando as florestas montanhosas se espalharem para altitudes mais elevadas.

Como qualquer pessoa que já fez caminhadas na montanha sabe, a paisagem muda com a elevação. No início, por um longo tempo, você caminha morro acima através das florestas, até que elas se abram nos primeiros prados e pastagens, onde uma grande variedade de espécies de plantas floresce na primavera. Mais acima, a paisagem se torna mais árida. Apenas aquelas plantas que se adaptaram ao alpinoo clima pode prosperar lá. Para mapear a vegetação do mundo alpino, os biólogos costumam investigar a diversidade das plantas ao longo dos chamados níveis de elevação. Primeiro, eles examinam as plantas nas extensas florestas, depois nos prados alpinos e, em seguida, nos trechos rochosos superiores. Não importa onde os pesquisadores o façam - nos Alpes, no Cáucaso ou nas montanhas rochosas - os resultados são sempre semelhantes: as extensas florestas são a região mais rica em espécies. Com o aumento da elevação, a biodiversidade diminui continuamente.

Mais espécies em áreas sem árvores

Uma equipe liderada pela bióloga Prof Ulrike Herzschuh do Alfred Wegener Institute, Helmholtz Center for Polar and Marine Research (AWI) em Potsdam concluiu agora que esta tese não é necessariamente correta: as florestas de forma alguma precisam ser a parte mais diversa de regiões alpinas. Se a evolução das cadeias de montanhas ao longo dos milênios for considerada, fica claro que a paisagem acima da linha das árvores contém muito mais espécies do que as florestas de montanha . Como Herzschuh e seus colegas relatam na revista Nature Communications, eles conseguiram reconstruir a evolução da diversidade de plantas no planalto tibetano nos últimos 17.000 anos. Quando, nas fases mais frias, as florestas recuaram para regiões mais baixas e as árvores seguiram o exemplo, os prados alpinos e a paisagem alpina cresceram - e com eles, o número de espécies. Nas fases mais quentes, as florestas se espalham mais e o número de espécies diminuiu. “Se assumirmos o mesmo tamanho, há mais espécies nas áreas mais altas sem árvores do que nas florestas”, diz Herzschuh. "Isso também nos surpreendeu, já que estudos convencionais, que sempre refletem os níveis de elevação, sempre indicaram exatamente o contrário."
 
Ampla gama de habitats

Os autores do estudo ainda não têm uma explicação definitiva para sua descoberta. "No entanto, é seguro presumir que agora há mais espécies em áreas florestais porque elas são mais extensas do que as áreas mais áridas próximas aos picos das montanhas", disse Sisi Liu, primeira autora do estudo e membro da seção de pesquisa Polar Terrestre do AWI Sistemas Ambientais. Como resultado, hoje há muito mais floresta disponível, que pode conter vários tipos de habitat, como clareiras e riachos florestais. Os pesquisadores supõem que, se as áreas alpinas fossem maiores, o resultado seria habitats muito mais diversos do que aqueles encontrados nas florestas - áreas úmidas com sombra e áreas secas ao sol ou com pouca vegetação, áreas pobres em nutrientes e solos argilosos - e, portanto, uma ampla gama de configurações para diversa flora.

Sedimentos antigos de um lago alpino tibetano

O planalto tibetano sudeste é uma das regiões montanhosas mais ricas em espécies do mundo e um chamado hotspot de biodiversidade. Além disso, como a região está em uma altitude tão elevada, no final da última idade do gelo, ela estava fortemente glaciada; foi somente com o gradual aquecimento do planeta que as florestas retomaram partes do Planalto. Para determinar como a biodiversidade mudou com o desaparecimento e retorno das florestas, Herzschuh e sua equipe avaliaram os sedimentos de um antigo lago nas montanhas Hengduan, no leste do Tibete. Desde que o lago foi formado após a última era do gelo, areia, poeira e restos de plantas se acumularam lá por mais de 17.000 anos. Os pesquisadores extraíram fragmentos antigos de filamentos de DNA dos sedimentos, permitindo-lhes identificar quais plantas viveram lá e em que época. Eles então combinaram essas descobertas biológicas com análises fornecidas por um modelo matemático de gelo, que pode ser usado para reconstruir as posições variáveis ​​das geleiras. Herzschuh diz: "Com a ajuda de um modelo de gelo desenvolvido por nossos colegas do Centro Alemão de Pesquisa de Geociências em Potsdam, pudemos rastrear com precisão como a comunidade de plantas mudou com a elevação da geleira e a mudança da linha das árvores."

Mais floresta significa menos diversidade

Curiosamente, ca. 8.000 anos atrás, houve uma fase quente em que as florestas se espalharam mais para cima do que hoje - e o número de espécies encontradas no registro de sedimentos diminuiu significativamente. As descobertas coletadas por Herzschuh, seu Ph.D. a candidata Sisi Liu e outros colegas são importantes em termos de nossa capacidade de prever como a biodiversidade das regiões montanhosas ao redor do mundo pode ser afetada pelas mudanças climáticas; o que aprenderam sobre a situação no Tibete também pode ser aplicado a outras regiões alpinas. "Nossos dados podem ajudar a desenvolver novas estratégias de gestão para combater a perda de diversidade", diz Herzschuh. Em qualquer caso, ela afirma, a imagem estereotipada da floresta montanhosa sendo o tipo de região mais rica em espécies precisa ser reconsiderada criticamente.

 

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