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O impacto da queima de carvão no rio Yangtze é comparável aos processos naturais
Estudo pioneiro revela que o consumo de combustível fóssil tem um impacto descomunal sobre os sedimentos do rio
Por Robert Perkins - 31/05/2021


Crédito: © Zhao Gang / Greenpeace

Um novo estudo descobriu que as cinzas volantes - partículas que sobraram da queima do carvão - constituem entre 37 e 72% de todo o carbono orgânico particulado transportado pelo rio Yangtze na China, ou cerca de 200.000 a 400.000 toneladas de carbono por ano.

O estudo, que é o primeiro desse tipo, mostra o quão grande é o impacto do consumo de combustível fóssil na Terra. Além de bombear dióxido de carbono na atmosfera, a queima de carvão despeja no rio Yangtze quase tanto carbono particulado quanto os processos naturais.

Os resultados foram publicados nos Anais da Academia Nacional de Ciências (PNAS) em 17 de maio.

"Cerca de um quinto do consumo mundial de carvão ocorre ao longo deste rio", disse Gen Li, pesquisador associado de pós-doutorado da Caltech e principal autor do artigo PNAS . "Sabíamos que isso teria um impacto no rio; só não tínhamos ideia de quão grande seria o impacto."

Eliminação de cinzas de carvão
Um local de eliminação de cinzas de carvão na China
Crédito: © Zhao Gang / Greenpeace

O rio Yangtze é o terceiro maior rio do mundo, cortando o leste através da China central desde o planalto tibetano até o mar em Xangai. A China é o maior consumidor mundial de carvão hoje, queimando 2.500 megatons de carvão em 2008, quando as amostras para este estudo foram coletadas, e mais de 4.000 megatons de carvão em 2020. (Embora a quantidade total de carvão queimado na China tenha aumentado de 2008 para 2020, o país também melhorou sua regulamentação, coleta e armazenamento de cinzas volantes durante esse período; agora, cerca de 80 por cento é recuperado imediatamente.)

A cinza volante de carvão é o subproduto particulado não reativo da queima do carvão - os grãos finos que não queimam, mas se transformam em fumaça de fuligem. Essas partículas, compostas de minerais e carbono orgânico particulado fossilizado na mesma escala das partículas de silte ou argila, são perigosas quando inaladas, mas também são pesadas e se depositam no ar.

A maior parte é capturada para uso na indústria como aditivo para cimentos e concretos, no qual melhora a trabalhabilidade e também a resistência geral. Também é usado na agricultura como fertilizante. No entanto, uma parte dele escapa da captura, acumulando-se em rios e lavando a jusante com o sedimento normal que corrói do leito dos rios.

"Este é um novo ângulo para as emissões de carbono que não rastreamos antes", diz Woodward Fischer , professor de geobiologia e coautor do artigo PNAS . "O fato de que os processos humanos estão produzindo tanto quanto os processos naturais nesta região mostra o quão problemático isso é."

Em seguida, a equipe planeja continuar a examinar o papel das cinzas volantes de carvão em outras grandes bacias hidrográficas próximas a densas populações - por exemplo, o rio Mississippi. Enquanto isso, os pesquisadores vão estudar núcleos de sedimentos retirados da costa do fluxo do rio Yangtze para ver se eles podem identificar cinzas volantes de carvão lá.

“Estamos apenas começando a avaliar como os rios são canais massivos de carbono na superfície da Terra”, diz Fischer. "Ao estudá-los ainda mais, podemos quantificar, avaliar e, com planejamento futuro, potencialmente mitigar impactos humanos adversos no ciclo do carbono."

O artigo é intitulado "Cinza volante de carvão é um importante fluxo de carbono na bacia de Chang Jiang (Rio Yangtze)." Os coautores do Caltech incluem Michael Lamb, professor de geologia, e Xingchen (Tony) Wang, ex-pesquisador de pós-doutorado no Caltech e agora professor assistente no Boston College. Outros coautores são A. Joshua West da USC; Valier Galy do Instituto Oceanográfico de Woods Hole em Massachusetts; Hongrui Qiu, da Rice University, no Texas; e Ting Zhang, Shilei Li, Gaojun Li, Liang Zhao, Jun Chen e Junfeng Ji da Universidade de Nanjing na China. Esta pesquisa foi financiada pelo Programa Nacional de Pesquisa e Desenvolvimento da China; Bolsa de Pós-Doutorado com Opção de Geologia Caltech; Foster e Coco Stanback; Centro de Notificação e Observação de Perigos Terrestres da Caltech; e o Resnick Sustainability Institute.

 

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