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Cérebros de pássaros deixaram outros dinossauros para trás
Uma fotografia do novo fóssil de Ichthyornis (parte superior) e um modelo 3D transparente (parte inferior) do crânio e do cérebro (parte inferior, rosa). Crédito: Christopher Torres / Universidade do Texas em Austin Hoje, ser
Por Universidade do Texas em Austin - 31/07/2021


Uma fotografia do novo fóssil de Ichthyornis (parte superior) e um modelo 3D transparente (parte inferior) do crânio e do cérebro (parte inferior, rosa). Crédito: Christopher Torres / Universidade do Texas em Austin

Hoje, ser "cabeça de pássaro" significa esquecer onde você deixou as chaves ou a carteira. Mas, 66 milhões de anos atrás, pode ter significado a diferença entre a vida e a morte - e pode ajudar a explicar por que os pássaros são os únicos dinossauros que restam na Terra.

A pesquisa sobre um fóssil de ave recém-descoberto liderada pela Universidade do Texas em Austin descobriu que uma forma única do cérebro pode ser a razão pela qual os ancestrais dos pássaros vivos sobreviveram à extinção em massa que reivindicou todos os outros dinossauros conhecidos.

"Aves vivas têm cérebros mais complexos do que qualquer animal conhecido, exceto mamíferos", disse o pesquisador Christopher Torres, que conduziu a pesquisa enquanto fazia doutorado. da UT College of Natural Sciences e agora é pós-doutorado na National Science Foundation na Ohio University e pesquisadora associada na UT Jackson School of Geosciences. "Este novo fóssil finalmente nos permite testar a ideia de que esses cérebros desempenharam um papel importante em sua sobrevivência."

As descobertas foram publicadas em 30 de julho na revista Science Advances .

O fóssil é um novo espécime de uma ave chamada Ichthyornis , que se extinguiu ao mesmo tempo que outros dinossauros não-pássaros e viveu no que hoje é o Kansas durante o final do período Cretáceo. Ichthyornis tem uma mistura de características semelhantes às dos dinossauros aviários e não-pássaros - incluindo mandíbulas cheias de dentes, mas com bico na ponta. O crânio intacto permitiu que Torres e seus colaboradores vissem o cérebro mais de perto.

Os ancestrais das aves vivas tinham uma forma cerebral muito diferente de outros
dinossauros (incluindo outras aves primitivas). Isso sugere que as diferenças cerebrais
podem ter afetado a sobrevivência durante a extinção em massa que exterminou
todos os dinossauros não-aves. Crédito: Christopher
Torres / Universidade do Texas em Austin

Crânios de pássaros se enrolam firmemente em seus cérebros. Com dados de imagens de tomografia computadorizada, os pesquisadores usaram o crânio de Ichthyornis como um molde para criar uma réplica 3D de seu cérebro chamada endocast. Eles compararam esse endocast com os criados para pássaros vivos e parentes dinossauros mais distantes.

Os pesquisadores descobriram que o cérebro do Ichthyornis tinha mais em comum com os dinossauros não-aves do que com os pássaros vivos. Em particular, os hemisférios cerebrais - onde as funções cognitivas superiores, como fala, pensamento e emoção ocorrem em humanos - são muito maiores em pássaros vivos do que em Ichthyornis . Esse padrão sugere que essas funções podem estar conectadas para sobreviver à extinção em massa.

"Se uma característica do cérebro afetasse a sobrevivência, esperaríamos que estivesse presente nos sobreviventes, mas ausente nas vítimas, como Ichthyornis ", disse Torres. "Isso é exatamente o que vemos aqui."

A busca por crânios de primeiros pássaros e dinossauros intimamente relacionados tem desafiado os paleontólogos por séculos. Esqueletos de pássaros são notoriamente frágeis e raramente sobrevivem intactos no registro fóssil em três dimensões. Crânios bem preservados são particularmente raros - mas é exatamente disso que os cientistas precisam para entender como eram seus cérebros em vida.

" Ichthyornis é a chave para desvendar esse mistério", disse Julia Clarke, professora da Escola de Geociências da UT Jackson e coautora do estudo. "Este fóssil nos ajuda muito mais perto de responder algumas perguntas persistentes sobre pássaros vivos e sua sobrevivência entre os dinossauros ."

 

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