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Esterco de verme fóssil mostra traços de 'mineradores' microscópicos em prata elementar
Os pesquisadores encontraram a prata em coprólitos, ou fezes fossilizadas, coletadas do Ravens Throat River Lagerstätte nos Territórios do Noroeste do Canadá.
Por Francisco Tutella - 20/12/2021


Micrografia de microscopia eletrônica de varredura de dois acúmulos menores de prata em um coprólito, ou fezes fossilizadas. Os pesquisadores encontraram coprólitos em tocas fossilizadas de vermes do período geológico cambriano, que datam de mais de 500 milhões de anos atrás, e pensam que os microorganismos provavelmente desempenharam um grande papel no acúmulo de prata nos coprólitos. Crédito: Julien Kimmig

Quando o lixo de um organismo contém vestígios de tesouros humanos, procure por atividade microbiana antiga, de acordo com pesquisadores que encontraram prata elementar em esterco fossilizado de verme.

Os pesquisadores encontraram a prata em coprólitos, ou fezes fossilizadas, coletadas do Ravens Throat River Lagerstätte nos Territórios do Noroeste do Canadá. Um lagerstätte é um depósito de fósseis excepcionalmente preservados que às vezes inclui tecidos moles fossilizados ou, neste caso, esterco de verme fossilizado. Os fósseis datam do período geológico cambriano, há mais de 500 milhões de anos. Hoje, o local fica em uma área fria e montanhosa, mas no período cambriano ficava perto do equador e submerso no oceano.

"A América do Norte parece diferente agora do que era no período Cambriano", disse Julien Kimmig, professor assistente de pesquisa no Earth and Environmental Systems Institute da Penn State. "As placas continentais mudaram muito desde então. Hoje em dia, o Ravens Throat River Lagerstätte está no meio das montanhas Mackenzie, mas durante o período que estamos estudando, estamos observando um ambiente de plataforma mais profundo, completamente subaquático."

No início, Kimmig e seu colega, Brian Pratt, professor de ciências geológicas da Universidade de Saskatchewan, não tinham certeza do produtor das fezes, até que se dividiram e cortaram suas amostras de rocha e se depararam com vermes fossilizados e tocas de vermes. Eles perceberam que as manchas pretas escamosas que tinham eram fezes de vermes que foram preservadas em tocas feitas nas profundezas do oceano.

A dupla analisou os coprólitos em um microscópio eletrônico de varredura e encontraram o que Kimmig chama de "os culpados usuais" - carbono, pirita e silicatos de alumínio.

"E então algo realmente brilhante apareceu no meio da tela do nosso instrumento, e quando olhamos para ele, descobriu-se que era prata elementar", disse ele.

Os pesquisadores examinaram a rocha circundante em busca de quantidades elevadas de prata e encontraram alguma, mas não o suficiente para explicar as grandes bolhas de prata encontradas nos coprólitos.

"Se você olhar para os depósitos de prata, geralmente encontrará outros elementos associados à prata, como chumbo e zinco", disse Kimmig. "Não vimos quantidades elevadas desses elementos em nosso site, então havia diferentes mecanismos em ação por trás da criação desse depósito em comparação com os depósitos de minério. As montanhas Mackenzie têm alguns depósitos de minério ricos e há várias minas na região , mas nenhum tem uma composição de prata elevada sem níveis elevados de outro elemento metálico. "
 
Para dar sentido às suas descobertas, Kimmig começou a estudar como as bactérias podem extrair ouro e prata da drenagem de minas, bem como de habitats naturais. Ele descobriu que a formação de prata também foi associada a bactérias, fungos e algas. Os pesquisadores logo perceberam que a atividade microbiana provavelmente desempenhou um grande papel no acúmulo de prata nos coprólitos.

“Provavelmente tivemos o cocô primeiro, depois algumas bactérias ou algas crescendo no cocô, e algumas delas provavelmente estavam extraindo prata da coluna d'água”, disse Kimmig. "Para formar a maior peça de prata que encontramos, que mede 300 micrômetros, a colônia microbiana deve ter um tamanho relativamente decente."

Para efeito de comparação, a largura de um cabelo humano é de aproximadamente 17 a 180 micrômetros. Pode não parecer muito, mas 300 micrômetros de prata vistos sob um microscópio se destacam, especialmente dadas as baixas quantidades de prata nas rochas ao redor.

Os pesquisadores acham que a prata veio da coluna d'água ou, mais provavelmente, uma salmoura do fundo do oceano.

Alguns organismos modernos - como certas bactérias, peixes e ostras - podem viver com um grau de níveis elevados de prata no ambiente, mas ainda é extremamente tóxico e os sistemas metabólicos que lidam com isso são mal compreendidos, de acordo com Kimmig. Alguns microrganismos modernos são úteis na extração de elementos nobres como prata e ouro, e os cientistas observaram um comportamento semelhante no passado geológico com bactérias e depósitos de ferro, mas ainda não haviam observado esses processos no passado geológico em relação à prata.

"Esta é uma história evolutiva para bactérias e microorganismos", disse Kimmig. "Ver no período cambriano que os microrganismos eram de alguma forma capazes de acumular prata sugere que é uma característica muito mais antiga do que poderíamos ter pensado antes quando olhamos para os microrganismos modernos que fazem isso. Também pode indicar que, embora o fluxo de fluido desempenhe um grande papel papel na formação de depósitos de minério, alguns depósitos de minério podem ter tido ajuda bacteriana, e esses microorganismos podem ter desempenhado um papel importante na criação de alguns de nossos maiores depósitos de prata ou ouro no passado geológico. "

Os pesquisadores relataram suas descobertas no Canadian Journal of Earth Sciences.

 

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