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Remodelar o Ártico com mamíferos provavelmente ineficaz na redução do impacto da mudança climática
As descobertas, publicadas na revista PNAS , têm implicações importantes para propostas para evitar que os solos do Ártico hoje descongelem pela reintrodução de animais como bisões e cavalos.
Por Universidade de Southampton - 20/12/2021


Imagem de bisonte. Crédito: Duane Froese

Um novo estudo lançou uma nova luz sobre por que grandes mamíferos morreram no final da idade do gelo, sugerindo que sua extinção foi causada pelo aquecimento do clima e pela expansão da vegetação que criou habitat inadequado para os animais. As descobertas, publicadas na revista PNAS , têm implicações importantes para propostas para evitar que os solos do Ártico hoje descongelem pela reintrodução de animais como bisões e cavalos.

Cerca de 14.000 anos atrás, no final da última idade do gelo, paisagens abertas e relvadas que se estendiam para o leste da França, através do agora submerso Mar de Bering até o Yukon, no Canadá, foram transformadas pela rápida expansão dos arbustos. Ao mesmo tempo, várias espécies icônicas de mamíferos que habitavam o que hoje é o Alasca e o Yukon, como o mamute lanoso , foram extintas, e a arqueologia registra a presença humana na região.

Essas antigas coincidências levaram à sugestão de que a caça humana causou a morte dos mamíferos, e sua perda levou à expansão dos arbustos , já que eles não estavam lá para pisar na vegetação e colocar nutrientes de volta no solo.

Hoje, com o forte aquecimento ártico, os arbustos estão se espalhando ainda mais ao norte, nas regiões de tundra. Agora é popular defender que uma forma de reflorestamento - onde os animais são devolvidos aos seus ecossistemas originais para restaurar as condições mais "naturais" - pode reverter a tendência de aumento da cobertura de arbustos, com possível benefício de manter o carbono armazenado no solo. Isso ocorre porque a vegetação rasteira expõe o solo a condições mais frias do que a cobertura de arbustos e, portanto, o solo e o carbono que ele contém permanecem bem congelados.

Outros defendem que as mudanças climáticas impulsionaram as mudanças na vegetação e na paisagem, e isso levou à perda dos animais à medida que seu habitat desaparecia.

Para testar essas hipóteses alternativas, uma equipe de pesquisa internacional examinou registros de pólen fóssil preservado em sedimentos de lagos no Alasca e Yukon por milhares de anos. Concentrando-se em registros que atendiam a critérios de datação rígidos, a equipe poderia identificar com precisão o momento da expansão dos arbustos nesta região. Eles então compararam isso com a forma como o número de ossos datados por radiocarbono de cavalos, bisões, mamutes e alces mudou ao longo do tempo - o que lhes forneceu uma estimativa das mudanças no tamanho de suas populações.
 
Seus resultados mostraram que arbustos de salgueiro e bétula começaram a se expandir pelo Alasca e Yukon há cerca de 14.000 anos, quando registros de ossos datados indicam que grandes mamíferos pastando ainda eram abundantes na paisagem.

"Nosso estudo usa um teste preditivo claro para avaliar duas hipóteses opostas sobre grandes animais em ecossistemas de tundra antigos e modernos: que os animais desapareceram antes que os arbustos aumentassem, ou que os arbustos aumentaram antes de os animais desaparecerem", disse a professora Mary Edwards, da Universidade de Southampton, que fazia parte da equipe de estudo.

Dr. Ali Monteath, o principal autor das Universidades de Alberta e Southampton, acrescenta "Os resultados apoiam a ideia de que, no final da última era do gelo, uma grande mudança para condições mais quentes e úmidas transformou a paisagem de uma forma altamente desfavorável aos animais, inclusive mamutes ".

As descobertas sugerem que a mudança climática foi o principal controlador dos ecossistemas do norte e que os grandes herbívoros não foram capazes de manter seu ambiente à medida que os arbustos se espalharam. "Embora os humanos possam ter agravado o declínio populacional, nossos resultados sugerem que a mudança na vegetação causada pelo clima foi a principal razão do desaparecimento dos mamíferos", acrescentou o professor Edwards.

Retornando ao conceito de rewilding o Norte com grandes mamíferos que estão atualmente ausentes da região, a equipe de pesquisa conclui que isso provavelmente não transformaria a vegetação em grandes áreas e, portanto, faria pouco para reduzir a liberação de carbono do permafrost ártico.

O coautor do estudo, Professor Duane Froese, da Universidade de Alberta, disse: "Experimentos de recomposição na escala de piquetes locais, como foi feito por exemplo no Parque do Pleistoceno (NE Sibéria), mostram que megaherbívoros podem alterar seu ambiente, promover mudanças na vegetação e até resfriar a temperatura do solo, mas essas densidades animais são muito maiores do que esperaríamos para os ecossistemas do Pleistoceno. Nosso estudo mostra que o efeito do pastejo da megafauna é pequeno em escalas subcontinentais, mesmo com a presença de mamutes, e o clima, mais uma vez, é o principal driver desses sistemas. "

Benjamin Gaglioti, da University of Alaska-Fairbanks, acrescentou: "A hipótese de que a reintrodução da megafauna evitará ou retardará o degelo do permafrost e a mudança da vegetação provocados pelo aquecimento no Ártico foi reforçada pela ideia de que a megafauna do Pleistoceno foi fundamental para a manutenção dos ecossistemas da era do gelo. Em contraste com essa previsão, nossos resultados mostram que os ecossistemas de alta latitude responderam com sensibilidade a eventos de aquecimento anteriores, embora a megafauna fosse abundante na paisagem. Esses resultados dão suporte à hipótese de que a reintrodução da megafauna hoje pouco fará para dessensibilizar os ecossistemas de alta latitude aos humanos aquecimento impulsionado. "

 

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