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O primeiro gigante conhecido da Terra era tão grande quanto um cachalote
Enquanto os dinossauros governavam a terra, os ictiossauros e outros répteis aquáticos (que enfaticamente não eram dinossauros) governavam as ondas, alcançando tamanhos e diversidade de espécies igualmente gigantescos.
Por Tyler Hayden - 23/12/2021


O crânio da primeira criatura gigante a habitar a Terra, o ictiossauro Cymbospondylus youngorum, atualmente em exibição no Museu de História Natural do Condado de Los Angeles. Crédito: Natalja Kent / Museu de História Natural do Condado de Los Angeles

O crânio de dois metros de uma espécie recém-descoberta de ictiossauro gigante, o mais antigo conhecido, está lançando uma nova luz sobre o rápido crescimento dos répteis marinhos em gigantes dos oceanos de dinossauros e nos ajudando a entender melhor a jornada dos cetáceos modernos (baleias e golfinhos ) para se tornarem os maiores animais que já habitaram a Terra.

Enquanto os dinossauros governavam a terra, os ictiossauros e outros répteis aquáticos (que enfaticamente não eram dinossauros) governavam as ondas, alcançando tamanhos e diversidade de espécies igualmente gigantescos. Barbatanas em evolução e formas hidrodinâmicas do corpo vistas em peixes e baleias, os ictiossauros nadaram nos oceanos antigos por quase toda a Era dos Dinossauros.

"Os ictiossauros derivam de um grupo ainda desconhecido de répteis terrestres e respiravam ar", diz o autor principal, Dr. Martin Sander, paleontólogo da Universidade de Bonn e pesquisador associado do Instituto de Dinossauros no Museu de História Natural de Los Condado de Angeles (NHM). "Desde as primeiras descobertas de esqueletos no sul da Inglaterra e na Alemanha, há mais de 250 anos, esses 'peixes-sáurios' estavam entre os primeiros grandes répteis fósseis conhecidos pela ciência, muito antes dos dinossauros, e eles conquistaram a imaginação popular desde então."

Uma recriação da vida de C. youngorum perseguindo os oceanos de Nevadan no final
do Triássico, 246 milhões de anos atrás. Crédito: Stephanie Abramowicz /
Museu de História Natural do Condado de Los Angeles

Escavado de uma unidade de rocha chamada Fossil Hill Member nas montanhas Augusta de Nevada, o crânio bem preservado, junto com parte da espinha dorsal, ombro e forefina, datam do Triássico Médio (247,2-237 milhões de anos atrás), representando o caso mais antigo de um ictiossauro atingindo proporções épicas. Tão grande quanto um cachalote, com mais de 17 metros (55,78 pés) de comprimento, o Cymbospondylus youngorum é o maior animal já descoberto naquele período, na terra ou no mar. Na verdade, foi a primeira criatura gigante a habitar a Terra que conhecemos.

"A importância da descoberta não foi imediatamente aparente", observa o Dr. Sander, "porque apenas algumas vértebras foram expostas na lateral do cânion. No entanto, a anatomia das vértebras sugeriu que a extremidade anterior do animal ainda pode ser escondido nas rochas. Então, em um dia frio de setembro de 2011, a tripulação precisava de um aquecimento e testou essa sugestão por escavação, encontrando o crânio, os membros anteriores e a região do tórax. "

O novo nome da espécie, C. youngorum, homenageia uma feliz coincidência, o patrocínio do trabalho de campo da Great Basin Brewery de Reno, de propriedade e operada por Tom e Bonda Young, os inventores da famosa cerveja Icky, que apresenta um ictiossauro em seu rótulo.
 
Em outras cadeias de montanhas de Nevada, paleontólogos têm recuperado fósseis de calcário, xisto e siltito do Fossil Hill Member desde 1902, abrindo uma janela para o Triássico. As montanhas conectam nosso presente aos oceanos antigos e produziram muitas espécies de amonites, ancestrais com conchas de cefalópodes modernos como chocos e polvos, bem como répteis marinhos. Todos esses espécimes animais são conhecidos coletivamente como Fossil Hill Fauna, representando muitas das presas e competidores de C. youngorum.

C. youngorum perseguiu os oceanos há cerca de 246 milhões de anos, ou apenas cerca de três milhões de anos depois que os primeiros ictiossauros tiveram suas nadadeiras molhadas, um tempo incrivelmente curto para ficar tão grande. O focinho alongado e os dentes cônicos sugerem que C. youngorum se alimentava de lulas e peixes, mas seu tamanho significava que também poderia ter caçado répteis marinhos menores e juvenis .

O predador gigante provavelmente teve alguma competição acirrada. Por meio de modelagem computacional sofisticada, os autores examinaram a provável energia percorrendo a teia alimentar da Fossil Hill Fauna, recriando o ambiente antigo por meio de dados, descobrindo que teias alimentares marinhas eram capazes de suportar mais alguns ictiossauros colossais comedores de carne. Proliferaram ictiossauros de diferentes tamanhos e estratégias de sobrevivência, comparáveis ​​aos cetáceos modernos - de golfinhos relativamente pequenos a enormes baleias de barbatanas que se alimentam de filtros e cachalotes caçadores de lulas gigantes.

A coautora e modeladora ecológica Dra. Eva Maria Griebeler, da Universidade de Mainz, na Alemanha, observa: "Devido ao seu grande tamanho e às demandas de energia resultantes, as densidades dos maiores ictiossauros da Fauna Fossil Hill, incluindo C. youngourum, devem ter sido substancialmente mais baixo do que o sugerido por nosso censo de campo. O funcionamento ecológico desta teia alimentar a partir de modelagem ecológica foi muito estimulante, pois os produtores primários modernos altamente produtivos estavam ausentes nas teias alimentares do Mesozóico e foram um importante impulsionador na evolução do tamanho das baleias. "

Viji Shook, voluntário do Instituto de Dinossauros do Condado de Los Angeles, deitado ao lado do crânio de Cymbospondylus youngorum para escama, durante a preparação do espécime. Crédito: Martin Sander / Museu de História Natural do Condado de Los Angeles
Baleias e ictiossauros compartilham mais do que uma faixa de tamanhos. Eles têm planos corporais semelhantes e ambos surgiram inicialmente após extinções em massa. Essas semelhanças os tornam cientificamente valiosos para o estudo comparativo. Os autores combinaram modelagem computacional e paleontologia tradicional para estudar como esses animais marinhos alcançaram tamanhos recordes de forma independente.

"Um aspecto bastante único deste projeto é a natureza integrativa de nossa abordagem. Primeiro tivemos que descrever a anatomia do crânio gigante em detalhes e determinar como este animal está relacionado a outros ictiossauros", diz o autor sênior Dr. Lars Schmitz, associado Professor de Biologia no Scripps College e Dinosaur Institute Research Associate. “Não paramos por aí, pois queríamos entender o significado da nova descoberta no contexto do padrão evolutivo em grande escala dos tamanhos dos ictiossauros e das baleias, e como o ecossistema fóssil da Fauna Fossil Hill pode ter funcionado. Ambos as análises evolutivas e ecológicas exigiram uma quantidade substancial de computação, levando, em última análise, a uma confluência de modelagem com a paleontologia tradicional. "

Eles descobriram que, embora tanto os cetáceos quanto os ictiossauros tenham desenvolvido tamanhos corporais muito grandes, suas respectivas trajetórias evolutivas em direção ao gigantismo eram diferentes. Os ictiossauros tiveram um boom inicial de tamanho, tornando-se gigantes no início de sua história evolutiva, enquanto as baleias demoraram muito mais para atingir os limites externos do enorme. Eles encontraram uma conexão entre tamanho grande e caça raptorial - pense em um cachalote mergulhando para caçar lulas gigantes - e uma conexão entre tamanho grande e perda de dentes - pense nas baleias gigantes que se alimentam de filtro que são os maiores animais que já existiram viver na Terra.

A incursão inicial dos ictiossauros no gigantismo foi provavelmente graças ao boom de amonites e conodontes semelhantes a enguias sem mandíbulas que preencheram o vazio ecológico após a extinção em massa do final do Permiano. Embora suas rotas evolutivas fossem diferentes, tanto as baleias quanto os ictiossauros dependiam da exploração de nichos na cadeia alimentar para torná-la realmente grande.

Uma figura do texto que compara C. youngorum a um cachalote moderno, bem como as taxas de evolução do tamanho do corpo ao longo do tempo entre ictiossauros e cetáceos. As
linhas que tendem para o topo indicam tamanhos maiores do corpo, enquanto as que estão
na parte inferior são tamanhos menores. O tempo é mostrado desde o ponto de origem do grupo até sua extinção (para ictiossauros) ou presente (para baleias). Crédito: Stephanie
Abramowicz / Museu de História Natural do Condado de Los Angeles

"Como pesquisadores, muitas vezes falamos sobre as semelhanças entre ictiossauros e cetáceos, mas raramente nos aprofundamos nos detalhes. Essa é uma maneira que este estudo se destaca, pois nos permitiu explorar e obter alguns insights adicionais sobre a evolução do tamanho do corpo dentro desses grupos de tetrápodes marinhos ", diz o curador associado de Mammalogia (Mamíferos Marinhos) do NHM, Dr. Jorge Velez-Juarbe. "Outro aspecto interessante é que Cymbospondylus youngorum e o resto da Fossil Hill Fauna são um testemunho da resiliência da vida nos oceanos após a pior extinção em massa da história da Terra. Você pode dizer que este é o primeiro grande respingo de tetrápodes nos oceanos . "

C. youngorum ficará permanentemente alojado no Museu de História Natural do Condado de Los Angeles, onde está atualmente em exibição.

 

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