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Vida no coração 'morto' da Austrália
Nos últimos três anos, uma equipe de pesquisadores escavou secretamente o local, descobrindo milhares de espécimes, incluindo plantas da floresta tropical, insetos, aranhas, peixes e uma pena de pássaro.
Por Australian Museum - 08/01/2022


Fóssil de aranha encontrado em novo local de fóssil. (c) Michael FFrese. Crédito: Michael Frese

Uma equipe de cientistas australianos e internacionais liderados pelo Australian Museum (AM) e os paleontólogos da University of New South Wales (UNSW) Dr. Matthew McCurry e Dr. Michael Frese da University of Canberra descobriram e investigaram um novo sítio fóssil importante em New South País de Gales, Austrália, contém excelentes exemplos de animais e plantas fossilizados da época do Mioceno. As descobertas da equipe foram publicadas hoje na Science Advances.

O novo sítio fóssil (denominado McGraths Flat), localizado em Planaltos Centrais, NSW perto da cidade de Gulgong, representa um dos poucos sítios fósseis na Austrália que podem ser classificados como 'Lagerstätte' - um sítio que contém fósseis de qualidade excepcional.

Nos últimos três anos, uma equipe de pesquisadores escavou secretamente o local, descobrindo milhares de espécimes, incluindo plantas da floresta tropical, insetos, aranhas, peixes e uma pena de pássaro.

Dr. McCurry disse que os fósseis se formaram entre 11 e 16 milhões de anos atrás e são importantes para a compreensão da história do continente australiano.

"Os fósseis que encontramos provam que a área já foi uma floresta tropical temperada mésica e que a vida era rica e abundante aqui nos Planaltos Centrais, NSW", disse McCurry.

"Muitos dos fósseis que encontramos são novos para a ciência e incluem aranhas de alçapão, cigarras gigantes, vespas e uma variedade de peixes", disse McCurry.

"Até agora era difícil dizer como eram esses antigos ecossistemas, mas o nível de preservação neste novo local de fósseis significa que mesmo pequenos organismos frágeis como insetos se transformaram em fósseis bem preservados", disse McCurry.

Dr. McCurry com fósseis antigos encontrados na Austrália. Crédito: Australian Museum

O professor associado Michael Frese, que obteve imagens dos fósseis usando microfotografia de empilhamento e um microscópio eletrônico de varredura (SEM), disse que os fósseis de McGraths Flat mostram uma preservação incrivelmente detalhada.

"Usando a microscopia eletrônica, posso imaginar células individuais de plantas e animais e, às vezes, até estruturas subcelulares muito pequenas", disse Frese.

"Os fósseis também preservam evidências de interações entre as espécies. Por exemplo, temos o conteúdo do estômago dos peixes preservado nos peixes, o que significa que podemos descobrir o que eles estavam comendo. Também encontramos exemplos de pólen preservado nos corpos dos insetos, então pode dizer quais espécies estão polinizando quais plantas ", acrescentou Frese.

"A descoberta dos melanossomas (organelas subcelulares que armazenam o pigmento melanina) nos permite reconstruir o padrão de cores de pássaros e peixes que viveram em McGraths Flat. Curiosamente, a cor em si não é preservada, mas comparando o tamanho, a forma e o empilhamento padrão dos melanossomos em nossos fósseis com melanossomos em espécimes existentes, podemos frequentemente reconstruir cores e / ou padrões de cores ", explicou Frese.
 
Os fósseis foram encontrados dentro de uma rocha rica em ferro chamada 'goethita' - geralmente não considerada uma fonte de fósseis excepcionais. "Acreditamos que o processo que transformou esses organismos em fósseis é a chave para a sua preservação. Nossas análises sugerem que os fósseis se formaram quando as águas subterrâneas ricas em ferro drenaram para um billabong, e que uma precipitação de minerais de ferro envolveu organismos que viviam ou caíram na água ", acrescentou McCurry.

Dr. McCurry disse que as plantas e animais fossilizados são semelhantes aos encontrados nas florestas tropicais do norte da Austrália, mas que havia sinais de que o ecossistema em McGraths Flat estava começando a secar.

"O pólen que encontramos no sedimento sugere que pode ter havido habitats mais secos ao redor da floresta úmida, indicando uma mudança para condições mais secas", disse McCurry.

O Diretor Executivo de Ciência do Royal Botanic Gardens Victoria, Professor David Cantrill, disse que a variedade de fósseis preservados, juntamente com uma extraordinária fidelidade de preservação, permite uma visão sem precedentes de uma época importante do passado da Austrália, uma época em que os ecossistemas mésicos ainda dominavam o continente.

"Os fósseis de plantas de McGraths Flat nos dão uma janela para a vegetação e os ecossistemas de um mundo mais quente, que provavelmente iremos experimentar no futuro. A preservação dos fósseis de plantas é única e fornece informações importantes sobre um período de tempo para o qual o o registro fóssil na Austrália é bastante pobre ", disse Cantrill.

O cientista-chefe do Museu Australiano e diretor do Instituto de Pesquisa da AM, Professor Kristofer Helgen, disse que o local do fóssil traz à vida uma imagem do interior da Austrália que agora mal podemos acreditar que existia.

Fósseis antigos descobertos por cientistas australianos. Crédito: © Salty
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"A Austrália é o continente biologicamente mais único e este site é extremamente valioso no que nos conta sobre a história evolutiva desta parte do mundo. Fornece mais evidências de mudanças climáticas e ajuda a preencher as lacunas em nosso conhecimento daquela época e região ", disse Helgen.

"O AM tem uma rica história de expedições e pesquisas científicas, e adoramos que o público esteja sempre fascinado por esses esforços humanos fundamentais de exploração e descoberta", acrescentou Helgen.

O trabalho de campo em McGraths Flat foi financiado por meio da generosa doação de um descendente de Robert Etheridge, um paleontólogo inglês que veio para a Austrália em 1866. Etheridge ingressou no Australian Museum em 1887 como paleontólogo assistente e em 1895 foi nomeado curador do museu.

O diretor e CEO do Australian Museum, Kim McKay AO, disse que sob Etheridge as coleções do AM foram grandemente aprimoradas e que ele também lançou um programa de expedições - a primeira sendo a Lord Howe Island - que continua até hoje.

"Há uma longa tradição no AM de descobertas científicas significativas. É ótimo ver que isso continua com o trabalho do Dr. McCurry, que está diretamente ligado ao nosso paleontologista, curador e diretor anterior, Robert Etheridge", disse McKay.

Encontrado pela primeira vez em 2017, o McGraths Flat leva o nome de Nigel McGrath, que descobriu os primeiros fósseis do local. O local está localizado próximo a Gulgong, no centro de NSW (Gulgong é uma palavra Wiradjuri que significa "poço profundo").

A Época Miocena (~ 23–5 milhões de anos atrás) foi uma época de imensas mudanças na Austrália. O continente australiano havia se separado da Antártica e da América do Sul e estava vagando para o norte. Quando o Mioceno começou, havia uma enorme riqueza e variedade de plantas e animais na Austrália. Mas por volta de 14 milhões de anos atrás, uma mudança abrupta no clima conhecida como "Interrupção do Mioceno Médio" causou extinções generalizadas. Ao longo da última metade do Mioceno, a Austrália tornou-se gradualmente mais e mais árida e as florestas tropicais transformaram-se em arbustos secos e desertos que agora caracterizam a paisagem. O fóssil recém-descoberto local, McGraths Flat, oferece uma visão sem precedentes de como eram os ecossistemas australianos antes dessa aridificação.

 

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