Opinião

Como a peste negra mudou radicalmente o curso da história
E o que isso pode nos ensinar sobre o potencial do coronavírus de fazer o mesmo
Por Steve LeVine - 05/04/2020

Pintura retratando a Peste Negra - Getty Images

Bem antes da Peste Negra, também conhecido como a peste, a Europa tinha caído em tempos difíceis: O século 14 começou com uma mini era do gelo e chuva torrencial, arruinando colheitas e espalhando fome entre dezenas de milhões de servos que trabalham a terra hereditária para nobres em um séculos antigo sistema feudal supervisionado pelo papa. Depois veio a praga, matando metade das pessoas em todo o continente.

Quando a praga terminou na última parte do século, o mundo havia mudado completamente: os salários dos agricultores e artesãos comuns haviam dobrado e triplicado, e os nobres foram derrubados em um nível social. O domínio da igreja sobre a sociedade foi prejudicado e o sistema feudal da Europa Ocidental estava saindo - um ponto de inflexão que abriu o caminho para a Reforma e os ganhos ainda maiores da Revolução Industrial e além.

O vírus alterará drasticamente a maneira como vivemos, trabalhamos e socializamos da mesma maneira que o 11 de setembro - e as pandemias globais do passado?


Desde o surgimento do Covid-19, há três meses, especialistas e políticos disseram que é sem precedentes ou, quando pressionados, compararam com SARS e MERS, as mais recentes pandemias de coronavírus. Muitos citaram lições da Grande Gripe, a gripe de 1918 que matou cerca de 50 milhões de pessoas em todo o mundo, cerca de 2% da população. Mas a praga foi de longe a pandemia mais mortal dos últimos mil anos, matando uma porcentagem muito maior da população com uma taxa de mortalidade muito maior do que qualquer outra pandemia maior. E embora fosse categoricamente sombrio, também foi um catalisador para a história mais brilhante e secular que se seguiu até hoje.

A principal preocupação sobre o coronavírus é se ele deixará marcas permanentes quando finalmente for derrotado e, em caso afirmativo, que tipo. O vírus alterará drasticamente a maneira como vivemos, trabalhamos e socializamos da maneira que o 11 de setembro tem - e da mesma maneira que as pandemias globais do passado? É muito cedo para dizer com certeza, mas há pistas de uma realidade mudada nos Estados Unidos e no exterior, social e economicamente.

A praga ocorreu em 1347, viajando com as pulgas em ratos pretos a bordo de uma galera da Crimeia à Sicília. A partir daí, a doença foi para outros navios para Veneza e Marselha. Foi na Inglaterra em 1348 e chegou à Escócia e Escandinávia no ano seguinte. Na época, a Europa já estava infeliz. Como agora, uma mudança no clima contribuiu; neste caso, não quente, mas frio - a Pequena Era do Gelo, uma queda de séculos nas temperaturas em todo o planeta que destruiu as plantações de grãos, deixando milhões sem nada para comer, e provocou alguns ataques assassinos contra os nobres. Em camadas, a Guerra dos Cem Anos entre a França e a Inglaterra causou revolta geral. Quando a praga chegou, a sociedade européia, já de costas, praticamente se desintegrou.

Em 1352, a Peste Negra acabou, matando um terço da Europa. Mas a pestilência não estava terminada. Ele voltou cinco vezes antes do final do século, matando pelo menos metade da população pré-praga de 80 milhões de pessoas - em alguns lugares, praticamente todo mundo.

As ondas eram a coisa mais insidiosa. Você pensou que tinha passado do pior, até que não estava. Pegue a cidade toscana de Pistoia, devastada pelas pestilências em 1339, 1347, 1348, 1357, 1389, 1393 e 1399. Até então, a população havia caído de 40.000 para 14.000, um declínio de 65%, escreve David Hackett Fischer em The Great Wave . Mas então a doença voltou a ocorrer em 1410, 1418, 1423, 1436 e 1457. As erupções na Europa, embora menos frequentes, continuaram no século XVII e até a década de 1850 no Oriente Médio.

Uma conseqüência foi uma deserção do campo. Os sobreviventes abandonaram terras inferiores e se mudaram para a cidade, atraídos por uma infraestrutura fixa perto de rios e linhas costeiras e pelas casas desocupadas dos abastados, onde os camponeses agora se mudaram. Eles jantaram com utensílios de prata e reivindicaram o gado, as ferramentas e, às vezes, as máquinas das famílias falecidas, escreve Barbara Tuchman em Um espelho distante: o século XIV calamitoso .

Para esses camponeses, havia um novo padrão de vida e posição social que ninguém poderia esperar. Em um artigo de 2007 , Sevket Pamuk, historiador econômico da London School of Economics, escreveu que a praga elevou toda a estrutura dos salários e preparou o terreno para as tumultuadas guerras trabalhistas da Revolução Industrial. Na Inglaterra e na França, os trabalhadores têxteis e artesãos ganharam menos horas e dobraram e triplicaram seu salário pré-praga. Os ricos desembarcados nos dois países aprovaram leis para manter os camponeses alinhados, mas, diante da nova realidade econômica, os estatutos foram ignorados. "Em uma época em que as condições sociais eram consideradas fixas, essa ação era revolucionária", escreveu Tuchman.

"Durante a praga, o que mudou foi o aparentemente imutável, especialmente para pessoas que até então eram praticamente invisíveis. O que foi consertado foi, de uma só vez, não. Enquanto tentamos discernir a forma do futuro, essa fase da história está cada vez mais parecida com essa".


As atitudes em relação à Igreja também mudaram. As chuvas implacáveis ​​e a fome no início do século já haviam abalado a fé das pessoas no papa. Agora chegou "o fim de uma era de submissão", escreveu Tuchman. "Nesse sentido, a Peste Negra pode ter sido o começo não reconhecido do homem moderno".

No final do século XIX e início do século XX, o mundo havia se tornado mais interconectado do que nunca. Nunca houve volume e escala de comércio e pessoas entre as nações. Essa era se encerrou com as duas guerras mundiais, mas foi retomada com esteróides nas últimas três décadas - um período de globalização maciça em que as peças de manufatura parecem vir de todos os lugares e passar por montagem em qualquer lugar.
Agora, em uma nova volta, o mundo da Covid-19, muito mais suspeito da dependência das cadeias de suprimentos, parece ser um novo ponto de virada, um gatilho de fatídicas mudanças sociais e econômicas que só podemos ponderar. Uma coisa que parece certa é que o vírus acelerará as forças já em jogo.

Mesmo antes de Covid-19, as economias dos EUA e da China estavam se dissociando, impulsionadas pela guerra comercial instigada por Trump. Havia resistência: os membros das classes intelectuais e corporativas argumentaram que, embora a globalização tivesse eliminado uma porção de empregos nos EUA, ela também havia tirado centenas de milhões de pessoas do mundo da pobreza e criado uma vasta riqueza. Parecia irracional e imoral jogar fora todo o sistema quando o conserto poderia aliviar desigualdades inadvertidas. Mas os Estados Unidos pós-vírus parecem evitar essa ambivalência e favorecer a produção autossuficiente localizada ao seu alcance. "Começamos a quebrar em pequenos pedaços", disse-me Paul Saffo, futurista da Universidade de Stanford.
Isso não significa que a pegada da China encolherá. Pelo contrário, o mundo pós-coronavírus parece ter uma China mais alta, convencida de sua resiliência superior. Por trás, é provável que esteja a Europa, ressentida por alguns Estados Unidos que, ao contrário de crises globais anteriores, atraíram e não lideraram a resposta mundial. Independentemente de quem segue Trump ao poder, os europeus não vão querer se sujeitar novamente a essa vulnerabilidade geopolítica. Já, diz Ian Bremmer, presidente do Grupo Eurasia, o vírus transformou a China em uma "superpotência de poder brando". Sam Brennan, diretor do grupo de riscos e previsão do Centro de Estudos Estratégicos e Internacionais, acrescenta: "Este realmente pode ser um momento de declínio do Ocidente".

Como um catalisador inesperado para a mudança geopolítica, a transformação se desenrolaria ao longo de muitas gerações. Branko Milanovic, professor da Universidade da Cidade de Nova York, me disse que levou dois séculos para o Império Romano do Ocidente se desintegrar no feudalismo, "e isso estava sob a pressão da guerra, mais duas pragas".

No cenário social mais amplo, os últimos dois séculos foram sobre uma dramática mudança econômica na qual as pessoas pararam de criar e cultivar mercadorias em casa e, em vez disso, se reuniram para trabalhar em fábricas e escritórios. Na década de 1810, quando os tecelões foram retirados de seus empregos, surgiram no que ficou conhecido como a rebelião ludita. A Grã-Bretanha reprimiu a revolta enforcando alguns de seus membros e enviando outros para a Austrália.

O coronavírus está acelerando bastante a última onda de automação. A robotização está avançando mais rapidamente em restaurantes, fábricas, armazéns e outros negócios, tudo em um frenesi para reduzir riscos e economizar custos de mão-de-obra, disse o Instituto Brookings em um relatório na semana passada. Tudo isso é pós-industrial. Mas também estamos passando por uma mudança de volta à era pré-industrial, com grande parte da economia baseada em residências - e veículos. Tanto os trabalhadores quanto seus empregadores estão se acostumando ao movimento trabalhar em casa, e muito já foi dito sobre como esse salto parece permanente. O que foi discutido menos é a próxima reverberação nas cidades, construída ao longo de séculos em metrópoles de gigantescos edifícios comerciais e residenciais cujas avaliações podem mudar drasticamente. É difícil imaginar uma repetição da era da peste, quando a resposta foi que as pessoas pobres do interior se mudaram. Mas novos usos terão que surgir para edifícios de escritórios menos ocupados, se não abandonados.

Com o retorno para casa, somos solicitados a aceitar um tipo diferente de invasão: software que permite às empresas monitorar quem realmente está trabalhando. Isso não é acidente. O mundo pós-vírus provavelmente será cada vez mais orwelliano. Pela primeira vez na história, os governos podem vigiar e responder ativamente a todos e punir aqueles que desafiam as ordenanças públicas - como ordens de saúde. Assim como as pessoas esperam que as câmeras gravem seus movimentos nas ruas desde o 11 de setembro, os americanos no mundo pós-Covid-19 podem não ver nada de incomum em medidas mais íntimas, como monitoramento público de temperatura e pressão arterial.

Samuel Pepys, o diarista inglês do século XVII, escreveu sobre uma epidemia de Londres em 1665: "A praga nos torna cruéis, como cães, um para o outro".


O intelectual público Yuval Noah Harari, escrevendo no Financial Times , empurra de volta esse mundo vindouro da vigilância intensificada. Conseguiríamos o controle das pandemias, ele argumenta, mas também permitiria que os governos soubessem demais. Em lugares como a Coréia do Norte, por exemplo, a polícia pode monitorar as atitudes públicas em relação ao discurso do líder Kim Jong Un. Se você está fervendo de raiva, ele escreve: "Você está pronto". O que é impedir que futuros líderes americanos tão inclinados abusem do sistema para avaliar e responder à sua própria ressonância pública?

"A revolução é péssima", disse-me Saffo, de Stanford, e vários pensadores dizem que a transformação pela qual estamos vivendo não será diferente. Durante a praga, judeus foram massacrados em toda a Europa, falsamente acusados ​​de envenenar poços. Em um surto de doença na Atenas do século IV aC, as pessoas "ficaram desdenhosas de tudo, tanto sagrado quanto profano", escreveu o historiador Tucídides, citado por Charles Mann em seu livro 1491 . Samuel Pepys, o diarista inglês do século XVII, escreveu sobre uma epidemia de Londres em 1665: "A praga nos torna cruéis, como cães, um para o outro".

Hoje, diz Noel Johnson, professor de economia de George Mason e co-autor de um artigo no ano passado sobre a Peste Negra, um comportamento repugnante sobrevive no bode expiatório e no ataque de asiáticos e imigrantes. Ele prevê que os pogroms poderiam seguir na era do vírus e pós-vírus, executando “a gama de expulsões a violências evidentes que são implícita ou explicitamente sancionadas pelos governos. Eu esperaria que a perseguição fosse mais prevalente em lugares com uma história de anti-semitismo ou comportamento anti-imigrante. Eu também esperaria que fosse pior em lugares com capacidade estatal mais fraca - embora eu definitivamente não ficasse surpreso em vê-lo em lugares como os EUA ou a Europa Ocidental. ”

Mas muita coisa também acontecerá pacificamente. A expansão da economia doméstica de shows já está provocando um estrondo de trabalhadores de salário mínimo exigindo salário e segurança por doença. Isso pode se expandir para um novo movimento trabalhista que insiste em restaurar os ganhos perdidos nas últimas décadas, incluindo salários muito mais altos para enfermeiros e profissionais de saúde, recém compreendidos como essenciais para a sobrevivência na era dos vírus. A demanda imediatamente palpável de vida ou morte por cuidados médicos públicos robustos poderia colocar nova propulsão bipartidária por trás da legislação nacional de saúde.

 

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