Opinião

A solidão do isolamento social pode afetar seu cérebro e aumentar o risco de demência em idosos
Sentir-se sozinho é o equivalente social a sentir dor física. Até desencadeia os mesmos caminhos no cérebro envolvidos no processamento de respostas emocionais à dor física .
Por Karra Harrington - 04/08/2020


Em pessoas idosas saudáveis, a solidão tem um padrão de resposta ao estresse semelhante ao das pessoas que estão sob estresse crônico. Justin Paget via Getty Images

A dor física é desagradável, mas é vital para a sobrevivência, porque é um aviso de que seu corpo está em perigo. Ele diz para você tirar a mão de um queimador quente ou consultar um médico sobre desconforto no peito. A dor nos lembra tudo o que precisamos para cuidar de nós mesmos.

Sentir-se sozinho é o equivalente social a sentir dor física. Até desencadeia os mesmos caminhos no cérebro envolvidos no processamento de respostas emocionais à dor física .

Assim como sentir dor física, sentir-se sozinho e desconectado dos outros também é um sinal de que precisamos cuidar de nós mesmos, buscando a segurança e o conforto da companhia. Mas o que acontece quando somos incapazes de encontrar companhia e a solidão persiste?

Como estudiosos do Centro de Envelhecimento Saudável da Penn State, estudamos o impacto do estresse no envelhecimento do corpo e do cérebro, incluindo como ele pode piorar o declínio cognitivo e o risco de demência. O isolamento social que os idosos estão enfrentando agora em meio à pandemia de coronavírus está aumentando novos riscos para a saúde mental, mas existem coisas que as pessoas podem fazer para se proteger.

As consequências para a saúde da solidão

A pandemia do COVID-19 suspendeu a vida social de muitos idosos, deixando-os em maior risco de solidão . Eles sabem que enfrentam um risco maior de desenvolver sintomas graves do COVID-19, e muitos ficam em casa. O fechamento de restaurantes e os limites para visitantes de centros de vida assistida tornaram mais difícil ver a família e os amigos.

Porém, mesmo antes da pandemia, os especialistas em saúde pública estavam preocupados com a prevalência e os impactos da solidão na saúde nos EUA. A solidão afeta entre 19% e 43% dos adultos com 60 anos ou mais e muitos adultos com 50 anos ou mais correm o risco de ter problemas de saúde. saúde da solidão prolongada.

A pesquisa mostrou que a solidão prolongada está associada a um risco aumentado de morte prematura , semelhante ao tabagismo, consumo de álcool e obesidade. Outras consequências para a saúde também estão associadas à solidão, incluindo risco elevado de doenças cardíacas e derrames , e estão associadas ao aumento de consultas médicas e consultas de emergência .

Solidão pode afetar a saúde do cérebro e a nitidez mental

Adultos mais velhos que são socialmente isolados ou se sentem sozinhos também tendem a ter um desempenho pior nos testes de capacidade de raciocínio , especialmente quando necessário para processar informações rapidamente . E aqueles que se sentem sozinhos mostram um declínio mais rápido no desempenho nesses mesmos testes ao longo de vários anos de testes de acompanhamento.

Pensa-se que a solidão possa contribuir para o declínio cognitivo por várias vias , incluindo inatividade física, sintomas de depressão, sono ruim e aumento da pressão arterial e inflamação.

Uma ilustração das proteínas beta amilóide e tau entre os neurônios do cérebro.
Níveis anormais de proteína beta-amilóide no cérebro formam placas (marrons nesta
ilustração) entre os neurônios, interrompendo as células. A proteína Tau pode formar
emaranhados (azuis) nos neurônios, prejudicando a comunicação neural.
Instituto Nacional de Envelhecimento, NIH

Verificou-se também que a solidão aumenta o risco de desenvolver demência em até 20%. De fato, a solidão tem uma influência semelhante a outros fatores de risco de demência mais bem estabelecidos , como diabetes, hipertensão, inatividade física e perda auditiva.

Embora os mecanismos neurais subjacentes não sejam totalmente compreendidos, a solidão tem sido associada às duas principais alterações cerebrais que ocorrem na doença de Alzheimer: o acúmulo de proteínas beta-amilóides e tau no cérebro. Outros indicadores de sofrimento psíquico, como o pensamento negativo repetitivo , também estão relacionados ao acúmulo de beta-amilóide e tau no cérebro. As teorias sugerem que a solidão e outros estressores psicológicos atuam para desencadear cronicamente a resposta biológica ao estresse , que por sua vez parece aumentar o acúmulo de beta-amilóide e tau no cérebro.

Como a solidão pode contribuir para a doença

As evidências sugerem que sentimentos prolongados de solidão são prejudiciais à saúde. Então, como esses sentimentos são convertidos em doenças?

Sentir-se sozinho e socialmente isolado pode contribuir para comportamentos prejudiciais , como fazer muito pouco exercício, beber muito álcool e fumar.

A solidão também é um estressor social importante que pode ativar as respostas ao estresse do corpo. Quando prolongada, essa resposta pode levar ao aumento da inflamação e redução da imunidade, principalmente em adultos mais velhos . Inflamação é a resposta do corpo para combater infecções ou curar uma lesão, mas quando continua desmarcada, pode ter um impacto prejudicial à saúde . Os hormônios do estresse desempenham um papel importante para garantir que a inflamação não fique fora de controle. Mas, sob estresse crônico, o corpo se torna menos sensível aos efeitos dos hormônios do estresse, levando ao aumento da inflamação e, eventualmente, à doença.

Em idosos saudáveis, a solidão está relacionada a um padrão de hormônio do estresse semelhante ao das pessoas que estão sob estresse crônico. Esse padrão alterado na resposta ao estresse explicava por que as pessoas mais solitárias tinham menor atenção, raciocínio e capacidade de memória.

A atividade social pode se proteger contra o declínio

Manter relacionamentos de alta qualidade pode ser uma chave para proteger a saúde do cérebro dos impactos negativos da solidão.

Os adultos mais velhos que se sentem mais satisfeitos em seus relacionamentos têm um risco 23% menor de demência , enquanto aqueles que sentem que seus relacionamentos são favoráveis ​​têm um risco 55% menor de demência, em comparação com aqueles que se sentem insatisfeitos ou sem apoio em seus relacionamentos.

A manutenção da atividade social também protege contra o declínio das habilidades de pensamento , mesmo para quem mora sozinho ou com sinais de acúmulo de beta-amilóide no cérebro. Uma razão para esses benefícios à saúde do cérebro é que manter fortes laços sociais e cultivar relacionamentos satisfatórios pode ajudar as pessoas a lidar melhor com o estresse ; as pessoas que se sentem mais capazes de lidar com as dificuldades ou se recuperar após um evento estressante mostram menos acúmulo de proteína tau no cérebro.

Isso é uma boa notícia porque, com a importância do distanciamento social para controlar a pandemia do COVID-19, a maneira como as pessoas gerenciam seus sentimentos e relacionamentos é provavelmente mais importante para a saúde do cérebro do que o fato de estarem gastando tempo fisicamente separados.

Estratégias para lidar com a solidão

A solidão é uma experiência humana comum e normal . Um primeiro passo importante é reconhecer isso e aceitar que o que você está sentindo faz parte de ser humano.

Em vez de focar no que não é possível no momento, tente reorientar sua atenção para o que você pode fazer para permanecer conectado e faça um plano para agir. Isso pode incluir o planejamento de alcançar amigos ou familiares ou tentar novas atividades em casa para as quais você normalmente não teria tempo, como aulas on-line ou clubes do livro.

Durante períodos de alto estresse, o autocuidado é essencial. Seguindo as recomendações para manter rotinas regulares de exercícios e sono, uma alimentação saudável e a continuação de atividades agradáveis ​​ajudarão a controlar o estresse e a manter a saúde mental e física.

*As opiniões expressas neste artigo são de responsabilidade exclusiva do(s) autor(es), não refletindo necessariamente a posição institucional do maisconhecer.com


Karra Harrington
Pesquisador de pós-doutorado, Psicólogo clínico, Pennsylvania State University

Martin J. Sliwinski
Professor de Desenvolvimento Humano e Estudos da Família, Diretor do Centro de Envelhecimento Saudável, Universidade Estadual da Pensilvânia

 

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