Saúde

O trauma na infância muda seu cérebro, mas não precisa ser permanente
Em um artigo recente , os pesquisadores descobriram que as ratas, em particular, desenvolveram conexões anormais entre duas áreas do cérebro em resposta à negligência.
Por Laura Castañó - 21/02/2020

No início dos anos 90, mais de 100.000 crianças na Romênia viviam em orfanatos superlotados e com pouco dinheiro. Eles sofreram negligência grave, tendo pouca interação com os cuidadores.

Essa falta de nutrição alterou a estrutura e a função de seus cérebros. Essas crianças desenvolveram uma série de problemas comportamentais e emocionais com os quais muitos ainda estão lidando hoje.

Agora, os neurocientistas do Nordeste estão usando ratos para entender algumas das mudanças físicas no cérebro causadas por uma negligência tão severa.

Em um artigo recente , os pesquisadores descobriram que as ratas, em particular, desenvolveram conexões anormais entre duas áreas do cérebro em resposta à negligência. Essas são as mesmas áreas que mostram atividade anormal nas varreduras cerebrais de crianças criadas em orfanatos, bem como naquelas que sofreram abuso infantil ou outras formas de maus-tratos graves. Crianças com essa atividade anormal são mais propensas a desenvolver ansiedade mais tarde na infância ou adolescência.

"O trabalho inicial que analisou os fundamentos biológicos desse circuito específico ocorreu principalmente em animais machos ", diz Jennifer Honeycutt, pesquisadora de pós-doutorado da Northeastern e principal autora do artigo. "Conseguimos não apenas expandir o que sabemos sobre como o circuito está se desenvolvendo em ambos os sexos, mas agora podemos identificar um possível locus de vulnerabilidade única para as mulheres".

Heather Brenhouse, professora associada de psicologia, à direita,
observa como o estudante de doutorado Kelsea Gildawie limpa fatias de
cérebros de ratos. Crédito: Ruby Wallau / Northeastern University

Honeycutt e seus colegas estavam examinando as conexões entre a amígdala basolateral, parte de uma estrutura em forma de amêndoa escondida perto da têmpora e o córtex pré-frontal, logo atrás da testa.

Quando você vê algo que pode ser uma ameaça (por exemplo, um tigre), sua amígdala dispara sinais para várias áreas do cérebro, incluindo o córtex pré-frontal, indicando que você deve se assustar. O córtex pré-frontal responde integrando informações de outras áreas do cérebro, como pistas de contexto (o tigre não pode nos alcançar.) Ou memórias anteriores (este é um zoológico. Já estivemos em um zoológico antes) e sinaliza a amígdala essencialmente, acalme-se.

"A interrupção desse circuito levará a comportamentos inadequados", diz Honeycutt. "É aí que você começa a ver comportamentos semelhantes à ansiedade, mesmo na ausência de algo que possa causar ansiedade".
 
As conexões entre a amígdala e o córtex pré-frontal se desenvolvem ao longo da infância e adolescência. Pesquisas demonstraram, no entanto, que essas conexões pareciam se desenvolver de maneira anormal em crianças que sofreram negligência grave e mais tarde desenvolveram distúrbios semelhantes à ansiedade.

"Este circuito estava mostrando maturação acelerada", diz Heather Brenhouse, professora associada de psicologia no Nordeste. "Era como se o cérebro estivesse tentando se adaptar à experiência de trauma precoce e talvez predizer ameaças posteriores, o que poderia se traduzir em hiper-responsivo".

Para descobrir o mecanismo exato por trás dessa mudança, os pesquisadores precisavam ser capazes de examinar o cérebro mais diretamente. Na pesquisa em neurociência, isso significa que eles precisavam de ratos.

"O que um rato jovem, assim como um ser humano jovem, mais precisa para o seu bem-estar é cuidar e cuidar adequadamente", diz Brenhouse. "Se você perturbar o relacionamento mãe-bebê de alguma forma, esse é o melhor caminho para modelar a adversidade no início da vida".

Os pesquisadores removeram filhotes de ratos machos e fêmeas de suas mães por três a quatro horas por dia durante a infância. Os filhotes foram separados em áreas quentes com roupas de cama que cheiravam a mãe e companheiros de ninhada, mas sem nenhum contato físico ou cuidado.

"Ele imita muito a situação das crianças institucionalizadas, onde estavam em pequenos berços individuais, deixadas em paz e não sendo cuidadas por um longo período de tempo", diz Brenhouse. "Isso induz muitas das mesmas mudanças na resposta ao estresse, no comportamento e no cérebro, que se relacionam razoavelmente bem com o que vemos nos seres humanos".

Para ver como as conexões no cérebro dos ratos estavam se desenvolvendo, os pesquisadores injetaram um corante na amígdala basolateral de cada animal . À medida que esses neurônios se estendiam da amígdala ao córtex pré-frontal, eles ficavam manchados com o corante, permitindo que os pesquisadores os identificassem.

Os pesquisadores examinaram o cérebro dos ratos em diferentes pontos do desenvolvimento. Eles encontraram diferenças marcantes entre homens e mulheres. Em ratos fêmeas separadas da mãe, um excesso de novas conexões cresceu rapidamente entre a amígdala e o córtex pré-frontal no início do desenvolvimento. Os machos viram parte desse mesmo crescimento nervoso (conhecido como inervação), mas não até muito mais tarde.

Os pesquisadores também usaram uma fMRI para examinar os padrões de atividade dos cérebros dos animais quando estavam em repouso. Os animais com esse excesso de inervação apresentaram comunicação anormal entre a amígdala e o córtex pré-frontal.

"Essas conexões neurais excessivas estavam atrapalhando a eficiência desse circuito", diz Brenhouse. "Basicamente, o circuito não funcionou tão bem e também não amadureceu."

Os animais cujos cérebros se desenvolveram anormalmente também se comportaram de maneira diferente. Os pesquisadores os testaram para comportamentos semelhantes à ansiedade, colocando os ratos em uma plataforma elevada em forma de mais. Dois dos braços da plataforma tinham paredes, criando um espaço mais seguro, enquanto os outros braços estavam abertos. Ratos com excesso de conexões entre a amígdala e o córtex pré-frontal passaram mais tempo se amontoando nas áreas com paredes protetoras.

O desenvolvimento inicial desse circuito parecia estar criando uma sensação de hiper-vigilância nesses animais.

Os pesquisadores injetaram um corante no cérebro de cada rato
para que pudessem rastrear os neurônios que conectam a amígdala
ao córtex pré-frontal. Crédito: Ruby Wallau / Northeastern University

"É a primeira vez que vimos um circuito específico do sexo mudar ao longo do desenvolvimento após o estresse na vida", diz Brenhouse. "O trauma na primeira infância está configurando o circuito para se desenvolver de maneira diferente".

Quanto ao motivo pelo qual as mulheres são mais vulneráveis ​​a essas mudanças, os pesquisadores dizem que ainda não têm certeza. Os cérebros masculino e feminino amadurecem de maneira diferente, portanto esse tipo de estresse pode atingir as mulheres em um ponto crítico de seu desenvolvimento. Diferenças nos hormônios ou no sistema imunológico também podem desempenhar um papel, ou talvez homens e mulheres simplesmente experimentem o estresse de maneiras diferentes.

"Há uma longa lista de teorias que queremos acompanhar", diz Brenhouse. "Sabemos que os homens são impactados pelo estresse da primeira infância de outras maneiras, mas o circuito que testamos parece ter mais impacto nas mulheres".

O importante, porém, é que essas mudanças não precisam ser permanentes.

Compreender as diferenças em como os cérebros masculinos e femininos se desenvolvem, e o impacto da negligência nesse processo, pode ajudar a melhorar os tratamentos e intervenções para as crianças antes que as doenças mentais comecem a se manifestar.

"Sempre me preocupo quando falamos sobre trauma no início da vida, que parece que depois que você o experimenta, está quebrado", diz Brenhouse. "Mas a verdade é que nosso cérebro continua sendo plástico por toda a vida. Os circuitos desadaptativos podem certamente ser moldados por enriquecimento, intervenções e tratamentos posteriores".

 

.
.

Leia mais a seguir