Saúde

A ponta do iceberg: o virologista David Ho (BS '74) fala sobre o COVID-19
O virologista David Ho se reuniu com membros da comunidade Caltech para discutir o novo coronavírus e o futuro da nossa sociedade à luz dessa pandemia global.
Por Lori Dajose - 22/03/2020


Virologista Divid Ho

Em 20 de março, mais de 8.700 pessoas em todo o mundo morreram de COVID-19, a doença causada pelo coronavírus 2 da síndrome respiratória aguda grave (SARS-CoV-2). O administrador da Caltech, David Ho (BS '74), do Centro de Pesquisa de Aids Aaron Diamond, da Universidade de Columbia, diz que essa é apenas a ponta do iceberg. Ho, especialista em epidemias virais, passou décadas pesquisando HIV / AIDS, tendo iniciado sua carreira em Los Angeles, "ponto zero" do primeiro surto, no início dos anos 80. Em 18 de março, Ho se reuniu com membros da comunidade Caltech para discutir o novo coronavírus e o futuro da nossa sociedade à luz dessa pandemia global.

Acompanhe-nos pela disseminação do vírus nos Estados Unidos. Como é o país agora?

Deixe-me apenas dar uma imagem do que vejo aqui em Nova York. Cerca de duas semanas atrás, tivemos nosso caso inicial, e agora na cidade de Nova York, casos confirmados recentemente diagnosticados estão triplicando a cada dois dias. Em nosso Hospital Presbiteriano de Nova York, aproximadamente 25% das amostras de swab enviadas para teste são positivas. Nas comunidades suburbanas fora de Nova York, aproximadamente 10% dos swabs enviados são positivos. Então, o vírus está em todo lugar. E em Nova York, sabemos que estamos na fase de crescimento exponencial da epidemia.

Olhando para o que aconteceu no mundo, vimos a primeira onda atingir a China; a segunda onda atingiu a Coréia do Sul, Itália e Irã; e depois, apenas uma semana depois, França, Alemanha, Espanha e EUA. Todos sabemos que a China passou por um período de grande devastação. Possui mais de 80.000 casos. A Itália está alcançando rapidamente, com mais de 31.000 casos. Suspeitamos que nos EUA isso varra rapidamente das regiões costeiras e atingirá a América Central. Já está lá, mas veremos um crescimento exponencial muito, muito em breve. Então, é claro, estamos todos preocupados com o que aconteceria quando essa epidemia atingisse lugares como a África e a Índia, onde o sistema de saúde é menos desenvolvido.

Você pode nos contar sobre a patologia da doença?

O COVID-19 geralmente causa febre e tosse seca. Pode-se sentir dores no corpo - os músculos - e, se for grave o suficiente, haverá falta de ar devido a pneumonia.

Sintomas gastrointestinais podem ocorrer e são uma indicação de doença mais grave. Não é muito comum ter corrimento nasal ou fungadela, e uma dor de garganta também não é comum.

O período de incubação da exposição ao início dos sintomas é entre quatro e seis dias; e se você deseja cobrir 95 a 98% dos casos, isso ocorre entre três e 10 dias. É muito raro ter um período de incubação fora desse intervalo.

O que em particular torna esse vírus tão perigoso?

O que é preocupante é que o derramamento de vírus, detectado na boca ou no nariz, é muito, muito comum e pode estar presente antes do início dos sintomas. É por isso que a transmissão pode ocorrer a partir de indivíduos assintomáticos. E o derramamento de vírus pode continuar por dias até três semanas após a recuperação da pessoa. Isso é extremamente preocupante para a propagação deste vírus. Além disso, a estabilidade desse vírus também é preocupante. Se você colocá-lo na forma de aerossol e mantê-lo no ar, a meia-vida é de várias horas; se você o deixar cair em superfícies de cobre ou papelão, ele poderá sobreviver cerca de um dia. Mas se estiver em superfícies de aço ou plástico, você ainda poderá detectar vírus infeccioso após 72 horas, embora a infecciosidade diminua com o tempo.

O que sabemos sobre a biologia do vírus?

O vírus está altamente relacionado a outro coronavírus chamado SARS. Esse foi outro surto que ocorreu em todo o mundo 17-18 anos atrás, e principalmente na China e na Ásia.

Os dois vírus são cerca de 80% idênticos. Sabemos que a origem da SARS foi de um morcego através de um animal intermediário chamado gato da civeta.

Outro vírus chamado vírus respiratório do Oriente Médio, o MERS, também se originou em morcegos e camelos infectados, e os camelos o transmitiram aos seres humanos. Para o COVID-19, acreditamos que o hospedeiro original deve ser uma espécie de morcego, porque esse animal carrega um vírus que é 97% idêntico ao que estamos vendo agora.

Por causa do surto de SARS e do MERS, e das pesquisas realizadas sobre esses dois patógenos, sabemos bastante sobre os coronavírus.

O surto começou na China; como eles estão lidando com o vírus?

Essa epidemia foi identificada pela primeira vez em alguns casos com pneumonia em dezembro de 2019. Em retrospecto, houve casos dispersos em novembro, de acordo com autoridades chinesas. Eu diria que inicialmente houve erros e falta de transparência que contribuíram para o surto explosivo na cidade de Wuhan, na província central de Hubei. Essa epidemia na China central é responsável por 85% dos casos confirmados na China. Isso levou as autoridades de Pequim a colocar em quarentena toda a província de 50 milhões de pessoas. A epidemia atingiu o pico no início de fevereiro, com 4.000 casos diagnosticados diariamente. Mas desde o bloqueio e as várias medidas draconianas aplicadas, o número de novos casos a cada dia diminui pela metade a cada semana, e notavelmente diminui para cerca de 20 por dia. O resto da China '

Sabemos que o que eles fizeram não é sustentável e a pergunta é: o que a China fará agora se relaxar as medidas de controle de infecção? Alguns dos pacientes recuperados ainda estão lançando vírus e agora a China está cercada por vizinhos doentes. Certamente, se abrirem suas fronteiras, a infecção ocorrerá da mesma maneira que ocorreu nos EUA. O mundo está esperando para ver o que a China fará.

Agora, em termos dos EUA, obviamente estamos passando por um crescimento exponencial. Os 10.400 casos confirmados são uma subestimação grosseira. A falta de testes é embaraçosa. É um fracasso total na liderança.

Quais são os testes necessários para detectar a infecção por coronavírus?

Todo mundo está falando sobre testes e isso está se referindo a testes de PCR [reação em cadeia da polimerase], procurando RNA viral para determinar se uma pessoa está infectada. Mas ainda não se fala em testes de anticorpos para determinar quais pessoas o fizeram e são imunes, e essa é outra ferramenta crucial que precisamos para combater essa epidemia. Muitos laboratórios de pesquisa em todo o país - tenho certeza também na Caltech - poderiam estar realizando testes de anticorpos agora para pesquisar a população e nos dizer qual é a verdadeira penetração desse patógeno em nossas comunidades. Estamos pesquisando, com base em pesquisas, para entender o grau de infecção na cidade de Nova York e fora dela.

Quanto tempo leva até os EUA verem a disponibilidade de testes semelhante ao que a Coréia do Sul implementou?

O teste de PCR, que é o aprovado, agora está aumentando muito, muito rapidamente em laboratórios estaduais e locais, bem como em centros médicos acadêmicos e no setor comercial. Sua produção crescerá tremendamente. A Roche possui uma máquina que executa 1.000 amostras por vez. Se você for a um laboratório comercial, eles pegam uma zaragatoa, empacotam e costumam enviá-la para outra instalação em outro lugar. O tempo de resposta é geralmente 72 horas. Nesse período, é muito, muito difícil gerenciar pacientes e seus contatos. É um pesadelo para o profissional de saúde.

Precisamos de testes no local de atendimento. Esses tipos de testes estão disponíveis para o HIV e para muitas outras doenças; você usa uma espátula, coloca o sangue em um dispositivo pequeno e faz uma leitura em 15 minutos. Esses testes medem a resposta do anticorpo ao vírus e são extremamente úteis. No entanto, não temos um único teste licenciado nos EUA. Na China, na Coréia do Sul e na Europa, esses testes são usados. O fabricante para este teste rápido está produzindo um milhão por dia. Está lá. Mas, em nome da proteção do público, o FDA mudou muito, muito devagar. Esse atraso, na minha opinião, causou mais mal do que bem.

Você pode elaborar testes no ponto de atendimento?

É quase como um teste de gravidez em casa ou um teste de HIV em casa. Esses testes existem há muito tempo. O teste ao qual estou me referindo especificamente, saindo da China, Coréia do Sul e aprovado na Europa, é um teste de anticorpos. Você coloca uma gota de sangue em uma lâmina de plástico, adiciona outra gota do tampão que acompanha o teste e deixa repousar por 15 minutos. Então, você olha para as bandas. Você é negativo se tiver apenas uma banda ou positivo se tiver mais de uma banda. O teste também informa o tipo de anticorpo. Existe um tipo de anticorpo chamado IgG [imunoglobulina G] e outro tipo chamado IgM [imunoglobulina M]. Normalmente, quando uma pessoa é infectada, a resposta IgM é anterior e a resposta IgG é posterior. As duas bandas indicam o curso da infecção.

Este tipo de teste está disponível em todo o mundo para o HIV. A tecnologia está lá, os testes estão lá. Mas eles não são aprovados pela FDA. Embora eu ache que estejam quase perto de serem aprovados, deixamos passar várias semanas e isso é trágico para mim.

Esse coronavírus será sazonal?

Todo mundo está perguntando se este vírus está aqui para ficar. Inicialmente, apenas com base no que a China fez com a SARS há muito tempo, havia esperança de que o clima mais quente e mais luz solar ajudassem a matar o vírus em nosso ambiente e, portanto, diminuíssem a probabilidade de transmissão.

Mas agora esse vírus ganhou uma posição tão forte na população humana. Já é 25 vezes maior que o SARS e já está incorporado no hemisfério sul. Se você olhar para a Austrália, África do Sul, Argentina, Brasil, já existem casos e a transmissão da comunidade está ocorrendo. À medida que o tempo muda, talvez o hemisfério norte ganhe vantagem. Mas a epidemia no hemisfério sul vai acelerar.

O resultado a longo prazo pode assemelhar-se à gripe, para que tenhamos ataques sazonais, com o vírus oscilando entre os hemisférios norte e sul. Claro que isso é apenas especulação, mas é o que vemos com a gripe.

Por que o COVID-19 tem menos impacto nas crianças e mais impacto nos idosos?

Bem, a última parte é fácil. As pessoas mais velhas geralmente se saem menos bem com todos os tipos de infecções respiratórias, incluindo influenza e SARS. Então esse é apenas o cenário típico que vemos. As crianças, no entanto, são um mistério. Como você sabe, as crianças geralmente pegam gripe ou outros vírus respiratórios muito rapidamente e as levam para casa para infectar os pais. Mas neste caso em particular, o número de crianças infectadas na China, após extensos estudos, não parece indicar que esse é o caso desse coronavírus.

Algumas pessoas parecem apresentar sintomas leves, enquanto outras têm uma experiência mais severa. O vírus já sofreu mutação?

Todos os vírus de RNA se replicam com baixa fidelidade. As mutações ocorrem a taxas bastante semelhantes e esses vírus geralmente não têm funções de revisão. Por outro lado, replicamos nosso DNA com alta fidelidade e temos uma função de revisão para corrigir os erros. Então, toda vez que eles se replicam, há uma taxa fixa de mutação. Este vírus está em mutação, mas sofreu muito pouco até agora. Existem diferenças, mas provavelmente elas não são funcionalmente importantes, então essa não é a explicação do motivo pelo qual você vê diferentes cursos de doenças entre os infectados.

Para o HIV, é a mesma coisa: 10 pessoas podem ser infectadas pela mesma cepa, mas você tem resultados muito diferentes. Com o HIV, fatores genéticos e ambientais desempenham um papel. Parte da genética foi elaborada; sabemos que existem certos tipos de tecidos que protegeriam e outros que prejudicariam. Eu suspeito que é o mesmo aqui.

Depois de se infectar com o vírus, você pode obtê-lo novamente?

Existem algumas histórias da China sobre reinfecção, mas, se você examinar esses relatórios com atenção, eles não estão bem documentados. Pode ser que as pessoas continuem a lançar vírus da infecção inicial. Apenas um estudo foi formalmente realizado e não é um estudo em humanos. É um estudo de macacos. Eles infectaram macacos com esse vírus, depois esperaram até que os macacos se recuperassem e tentassem reinfectá-los. Eles não poderiam. Isso acabou de sair nos últimos dias. Isso é um bom presságio para a imunidade humana.

Vimos agora muito soro de indivíduos convalescentes e essas amostras têm anticorpos contra a chamada proteína de pico do vírus. Essa é a proteína que fica na superfície da partícula do vírus. Ligando firmemente, o anticorpo pode neutralizar o vírus. Uma vez que uma pessoa infectada desenvolva anticorpos, deve haver imunidade protetora por algum tempo. É por isso que precisamos ganhar tempo para o desenvolvimento da imunidade na população.

Depois que uma pessoa se recupera do vírus, por quanto tempo ela ainda é contagiosa?

Essa é uma pergunta muito importante. Não temos certeza; um indivíduo na China demonstrou ter vírus persistente por mais de um mês. Mas normalmente, estamos analisando um período de três semanas desde o início dos sintomas.

O que devemos fazer para limitar a propagação desta epidemia?

As estratégias de distanciamento social e boa higiene foram aplicadas com sucesso, na Coréia do Sul, por exemplo, para reduzir a epidemia. Eles são o único outro país que achatou a curva - diminuiu o número de novas infecções para não sobrecarregar o sistema de saúde - e gradualmente controlou essa epidemia. Há muitos lugares que fizeram um bom trabalho ao não permitir que a epidemia explodisse, como Taiwan e Hong Kong. São lugares com bastante experiência no combate à SARS, há 17 anos.

Você está otimista de que essas medidas combinadas à pesquisa serão suficientes para combater o coronavírus?

Pessoalmente, acredito que vamos atenuar essa epidemia, mas acho que perdemos quatro a seis semanas em grande parte devido à falta de testes e à falta de uma certa preparação. Mas acho que ainda podemos fazer a diferença e controlá-la com medidas muito duras.

Mas, novamente, essas medidas são sustentáveis? Temos que esperar que as empresas reabram e as escolas ensinem novamente. Seja em viagens, esportes ou entretenimento ao vivo, teremos que voltar a alguma aparência de normalidade. Mas quais são as medidas eficazes e sustentáveis? Essa é uma questão que nós, como sociedade, temos que lidar. Precisamos ganhar tempo para que gradualmente a população tenha um certo grau de imunidade.

Mais importante, precisamos ganhar tempo para permitir que a ciência forneça soluções. Nós vamos ter que desenvolver drogas, anticorpos e vacinas. Eu acho que a mobilização da comunidade científica, na minha perspectiva, é incrível. Muitas pessoas se mobilizaram e pularam sobre isso e estão contribuindo, desde a descoberta de medicamentos de moléculas pequenas que poderiam bloquear várias enzimas desse vírus até a criação de anticorpos que poderiam neutralizá-lo. Os pesquisadores já criaram alguns produtos químicos promissores que podem ser um bom começo para o desenvolvimento de medicamentos. Já existem alguns anticorpos neutralizantes isolados de indivíduos infectados; meu próprio grupo está fazendo tudo isso.

E, claro, as pessoas estão trabalhando em vacinas. Muitas empresas estão trabalhando em vacinas e essas vacinas estão em vários estágios. Algumas semanas depois de entrar em testes em humanos, isso é notável. Porém, existe uma coisa sobre as vacinas: algumas das experiências anteriormente realizadas na SARS sugeriam que quando os animais desenvolviam anticorpos e depois recebiam o vírus, eles apresentavam maior lesão pulmonar devido à presença dos anticorpos. A comunidade científica teria que resolver esse problema rapidamente e sua resolução interromperia as abordagens atuais ou as desencadearia para avançar a toda velocidade. Certamente participaremos disso. Acho que temos a possibilidade real de que o COVID-19 possa se tornar um fato da vida até que a ciência apareça como aconteceu em epidemias passadas.

Isso vai levar algum tempo. Mas estou muito confiante de que a ciência se encarregará da tarefa e fornecerá uma solução. Mas não vai demorar alguns meses, como sugere nosso presidente. Vai demorar muito mais que isso. Eu diria 18 meses ou 24 meses. Acho que todos estamos enfrentando desafios difíceis pela frente.

 

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