Saúde

Doente sob as regras do matadouro
Como os profissionais de saúde, os que estão na linha de frente da produção de carne nos EUA correm alto risco durante a pandemia. Os perigos não param no novo coronavírus.
Por Amanda Loudin - 30/07/2020


Domínio público

No final de abril, as manchetes alertaram para a crescente escassez de carne e aumentos acentuados de preços nos supermercados dos EUA devido aos surtos de COVID-19 nas fábricas de processamento em todo o país. Executivos da indústria de carne tocaram alarmes públicos. O presidente da Tyson Foods chegou a publicar anúncios de página inteira no The New York Times e no Washington Post , alegando que a cadeia de suprimento de alimentos dos Estados Unidos estava basicamente quebrando.

Em reação, algumas lojas impuseram limites à compra de carne e, quando não o fizeram, os clientes aplicaram suas práticas de acumulação de papel higiênico a frango, porco e carne bovina. Por um curto período, algumas dúzias de plantas foram desativadas, resultando em uma escassez temporária de carne e também no abate em grande escala de animais. No início de maio, a indústria de suínos em Minnesota estimou a eutanásia diária de suínos em 10.000 a 15.000.

Em 28 de abril, o presidente Trump assinou uma ordem executiva declarando que o processamento de carne era essencial e que as fábricas deveriam permanecer abertas e em operação. Quase da noite para o dia, as fábricas voltaram a ficar on-line e a preocupação dos consumidores diminuiu.

Os temores em torno da escassez de carne podem ter desaparecido, mas as consequências menos divulgadas não desapareceram: notavelmente, os surtos de COVID-19 entre os trabalhadores da linha de produção de carne. Em maio, o CDC registrou aproximadamente 5.000 infecções em fábricas de processamento de carne, espalhadas por 19 estados. Duas investigações independentes estimaram as taxas de infecção nessa população em duas vezes a média nacional. Em 17 de julho, de acordo com o Centro - Oeste do Centro de Informações Investigativas , havia 133 mortes relatadas de trabalhadores em 43 fábricas em 24 estados

As estatísticas alarmantes chamaram a atenção de vários especialistas do corpo docente da Johns Hopkins, que estão tomando medidas para lidar com o surto e outras preocupações com a saúde dessa população, sob os ângulos da recomendação de políticas, educação e extensão e parceria da comunidade.

As más condições de trabalho nas linhas de produção de carne não são novidade, diz Ellen Silbergeld , professora emérito do Departamento de Saúde e Engenharia Ambiental da Bloomberg School of Public Health. O autor de Frango para criação de fazendas e alimentos: como a produção industrial de carne põe em perigo trabalhadores, animais e consumidores (Johns Hopkins University Press, 2016), Silbergeld diz que muitos fatores influenciam as condições inseguras, começando muito antes do pandemia. Um fator importante: grande volume. Até 175 galinhas podem ser "processadas" por minuto, de acordo com as diretrizes existentes, resultando em, em média, 25 milhões de mortos por dia em fábricas americanas.

"A linha de produção de alimentos é uma adaptação da linha de produção de carros Henry Ford, com o objetivo de aumentar a eficiência e reduzir os custos para os consumidores", diz ela. "Mas as linhas de processamento de carne são rápidas e as empresas continuam a torná-las mais rápidas. Isso cria condições perigosas".

Trabalhadores em uma fábrica de processamento de aves embalam carne
Legenda da imagem:A pandemia de coronavírus aumentou os perigos para os
trabalhadores das fábricas de processamento de carne, que geralmente precisam
trabalhar por longos turnos em locais próximos
IMAGEM CRÉDITO: GETTY IMAGES

Uma análise do Escritório de Prestação de Contas do governo das estatísticas do Departamento do Trabalho dos EUA de 2004 a 2013 revelou que, quando se trata de ferimentos e infecções, os trabalhadores nas linhas de processamento de carnes e aves estão em maior risco do que os empregados em qualquer outro tipo de fabricação. A pesquisa de Silbergeld em 2014, publicada no American Journal of Industrial Medicine , retrocede nessas descobertas. O surto de coronavírus apenas compõe esses perigos.

"Este é um trabalho em que os trabalhadores ficam ombro a ombro", aponta Silbergeld. "Eles também não têm EPI adequado - eles nunca têm".

Combinar o problema, diz Silbergeld, é a escassa quantidade de supervisão da Administração de Segurança e Saúde Ocupacional. "Não há diretor e a agência está efetivamente desmantelada no momento", diz ela. "Não há diretrizes necessárias para as plantas seguirem em relação à segurança do trabalhador no meio da pandemia".

"A LINHA DE PRODUÇÃO DE ALIMENTOS É UMA ADAPTAÇÃO DA LINHA DE PRODUÇÃO DE CARROS HENRY FORD, COM O OBJETIVO DE AUMENTAR A EFICIÊNCIA E REDUZIR OS CUSTOS PARA OS CONSUMIDORES. MAS AS LINHAS DE PROCESSAMENTO DE CARNE SÃO RÁPIDAS E AS EMPRESAS CONTINUAM A TORNÁ-LAS MAIS RÁPIDAS. ISSO CRIA CONDIÇÕES PERIGOSAS".

Ellen Silbergeld
Autor, Frango em explorações agrícolas e alimentos: como a produção industrial de carne põe em perigo trabalhadores, animais e consumidores

O CDC e a OSHA emitiram diretrizes voluntárias conjuntas para as fábricas de processamento de carne, que incluem o distanciamento físico padrão de 1,8 m e outras medidas. As agências declararam que apoiariam quaisquer empresas que enfrentassem litígios por exposição ao coronavírus, desde que seguissem as diretrizes. Além disso, o Departamento do Trabalho anunciou que reivindicaria autoridade sobre os estados para garantir que as plantas permaneçam abertas durante a pandemia.

Silbergeld espera trabalhar com os sindicatos para entrar nas fábricas e ver algumas das condições. "São trabalhadores que vivem em locais apertados e lotados. Eles não têm acesso a testes. Eles geralmente não têm assistência médica como parte do trabalho", diz ela. "Se um trabalhador ficar doente com COVID e precisar ficar em casa, ele poderá perder o emprego".

Keeve Nachman , professor associado do Departamento de Saúde e Engenharia Ambiental, diz que, na sociedade americana, os trabalhadores da produção de alimentos são praticamente invisíveis. Segundo a Fundação da Família Kaiser, aproximadamente 22% de todos os trabalhadores da produção de alimentos são não-cidadãos e a ocupação paga uma renda familiar abaixo de 200% do nível federal de pobreza de US $ 12.760. "Há muito tempo insistimos que esses trabalhadores permaneçam no emprego, mas não os apoiamos como apoiamos os profissionais de saúde", diz ele. "É uma incompatibilidade de nossas expectativas que teremos um suprimento de comida saudável".

Recentemente, Nachman foi co-autor de um resumo de políticas, juntamente com dois colegas de seu departamento e um do Centro Johns Hopkins para um Futuro Habitável , voltado para formuladores de políticas e empregadores e intitulado " Para Salvaguardar a Cadeia de Suprimento de Alimentos dos EUA Durante a Pandemia COVID-19, Precisamos proteger os trabalhadores agrícolas e de alimentos. "No relatório, eles descrevem etapas para ajudar a proteger os trabalhadores, não apenas das fábricas de processamento de carne, mas também das instalações de distribuição de alimentos, fazendas e em qualquer lugar da cadeia de suprimento de alimentos.

O documento descreve uma abordagem em quatro frentes, que inclui blindagem, teste, rastreamento e tratamento. "Esperamos que, com base na ciência, possamos fornecer recomendações que sirvam como um roteiro para a mudança", diz Nachman.

As recomendações de blindagem incluem conselhos para reconfigurar o ambiente de trabalho, instalar barreiras físicas entre os trabalhadores sempre que possível e escalonar os horários de chegada, partida e intervalo. Isso pode exigir a diminuição da velocidade das linhas para acomodar as sugestões. "É provável que os impactos variem de acordo com a instalação e o animal que está sendo processado", diz Nachman. "Embora provavelmente não resulte em abate em massa de animais, é possível que as reduções nas velocidades das linhas limitem o processamento e resultem em acúmulos de processamento de animais em menor escala".

No que diz respeito aos testes, o documento incentiva os empregadores a garantir testes frequentes e triagem suplementar, como verificações de temperatura. Isso leva às diretrizes de rastreamento, que sugerem que os empregadores cooperem com as agências locais de saúde para ajudar a evitar propagação adicional.

A parte final do artigo - tratar - visa garantir que os trabalhadores recebam assistência médica adequada, isolamento e pagamento de quarentena. Isso inclui políticas flexíveis de licença médica e monitoramento contínuo.

O CLF recentemente desenvolveu e distribuiu uma pesquisa, supervisionada por Roni Neff , que tem como alvo os próprios trabalhadores e foi projetada para examinar pontos em comum e diferenças nos vários setores do processamento e produção de alimentos. Neff, diretor do programa de sustentabilidade alimentar e saúde pública do centro, enviou-o a 4.000 trabalhadores de todo o sistema alimentar em nível nacional. Isso incluirá a produção de alimentos (agricultura e pesca); processamento (carne e laticínios); distribuição (caminhões e armazenagem); varejo de alimentos; restaurantes; e até programas de assistência alimentar, como despensas e merenda escolar.

"Uma das coisas em que pensamos muito aqui é como você torna os sistemas alimentares mais resistentes a desastres", diz Neff. "A COVID é apenas uma das muitas em nosso futuro. Como podemos garantir que os trabalhadores estejam protegidos e também protegemos o sistema em geral?"

Neff espera que, coletando informações e compartilhando os resultados com o público e as pessoas em posição de efetuar mudanças, a pesquisa faça a diferença. "Na medida em que podemos ajudar a mudar as políticas e as abordagens empregadoras em relação à segurança dos trabalhadores e atender a outras necessidades, é aí que nos encaixamos", explica ela.

"UMA DAS COISAS EM QUE PENSAMOS MUITO AQUI É COMO VOCÊ TORNA OS SISTEMAS ALIMENTARES MAIS RESISTENTES A DESASTRES. O COVID É APENAS UM DOS MUITOS EM NOSSO FUTURO. COMO GARANTIMOS QUE OS TRABALHADORES ESTÃO PROTEGIDOS E TAMBÉM PROTEGEM O SISTEMA EM GERAL?"

Roni Neff
Centro para um futuro habitável

"Independentemente do COVID, estamos preocupados há algum tempo com a dependência geral de nosso suprimento de comida dos trabalhadores que fazem isso acontecer", diz ela. "As empresas não são criadas adequadamente para proteger os trabalhadores em situações como a pandemia".

A história e a ciência comportamental mostraram que grandes mudanças de comportamento ocorrem frequentemente quando os consumidores são forçados a sair de suas normas. Um receio em relação à produção de carne, juntamente com o surgimento de alternativas de proteínas como o Burger Impossível, iniciará uma revolução sem carne? "Procuramos alcançar aqueles que estão abertos a serem alcançados", diz Neff. "Em um momento como esse, o número de pessoas abertas para fazer uma mudança pode estar aumentando."

A colega de Neff, CLF, Becky Ramsing, diretora sênior de programas para comunidades de alimentos e saúde pública, traz mais uma melhoria na segurança dos trabalhadores: reduzir a demanda por carne. "Os consumidores reagem ao seu ambiente alimentar", diz ela. "Nossas mensagens precisam ser relevantes para eles. Tentamos entender onde estão os consumidores e fornecer ideias fáceis de implementar e que fazem sentido culturalmente".

Em seu trabalho diário, Ramsing se concentra em uma variedade de pontos de vista para ajudar a mudar os hábitos de consumo de carne, incluindo seu impacto na saúde e no meio ambiente. Altas quantidades de consumo de carne vermelha e processada, por exemplo, podem levar ao diabetes, certos tipos de câncer e doenças cardíacas. No lado ambiental, a indústria requer considerável uso de água e terra - em comparação com alimentos à base de plantas - esgotando os recursos necessários e aumentando os níveis de poluentes. A pandemia traz outras oportunidades para educar o público sobre as consequências da produção de carne, incluindo a saúde dos trabalhadores.

Ramsing aconselha a campanha do Meatless Monday , lançada em 2003, que tem como objetivo transmitir que uma simples mudança pode fazer uma grande diferença. "A segunda-feira sem carne é uma das poucas iniciativas voltadas para o consumidor com as quais estamos envolvidos no CLF para ajudar as pessoas a tomar melhores decisões em torno do consumo de alimentos", diz ela.

Educar as pessoas sobre por que elas deveriam considerar mudanças como o Meatless Monday pode ser um trabalho diferenciado, diz Ramsing. "Você não pode simplesmente dizer às pessoas que muita carne faz mal a elas e ao meio ambiente", explica ela. "Se você puder demonstrar que as pessoas se sentirão melhor reduzindo o consumo de carne, é isso que as levará até lá. Sessenta por cento das pessoas reduzem sua ingestão de carne por motivos de saúde, mesmo aqueles que estão cientes dos impactos ambientais da carne".

A esperança é que uma variedade de abordagens possa ajudar a mudar a agulha da segurança dos trabalhadores do setor alimentício. Segundo os especialistas, a maior barreira que todos enfrentam é como transformar suas mensagens em ação. Obter adesão de consumidores, empregadores e formuladores de políticas é uma tarefa difícil. Enquanto Nachman ajudou a promover mudanças legislativas nos sistemas alimentares, este é seu primeiro projeto voltado para a saúde dos trabalhadores do sistema alimentar.

"Quando você pode vincular tudo à segurança alimentar, chama a atenção dos americanos", diz Silbergeld. "Este tem sido sempre o caso."

Nachman espera que, falando sobre a fragilidade da cadeia de suprimento de alimentos, o público se preocupe o suficiente para fazer mudanças significativas. "Estou mais preocupado com os trabalhadores que não têm escolha a não ser estar na linha de frente", diz ele. "Mas nem todo mundo pensa assim. Ao demonstrar que toda a cadeia alimentar pode entrar em colapso devido a um colapso ao longo da linha, as pessoas podem estar inclinadas a se importar".

 

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