Saúde

Dois Blues unem forças para combater a doença de Alzheimer
Se os médicos pudessem detectar os primeiros sinais da doença de Alzheimer no cérebro mais cedo, a doença poderia ser retardada ou mesmo evitada?
Por Mary-Russell Roberson - 21/03/2021


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Se os médicos pudessem detectar os primeiros sinais da doença de Alzheimer no cérebro mais cedo, a doença poderia ser retardada ou mesmo evitada?

Esta é a pergunta que os pesquisadores da Duke e da UNC esperam responder unindo forças em um novo programa ambicioso chamado Alzheimer's Disease Research Collaborative (ADRC). A colaboração Duke-UNC inclui especialistas de uma dúzia de disciplinas, desde neurologia até bioinformática e patologia.

“A visão ousada de 10 anos é que este grupo colaborativo transformará o tratamento da demência e as oportunidades de pesquisa para pessoas em todo o leste da Carolina do Norte”, disse Heather Whitson, MD, MHS, professora de medicina (geriatria) e oftalmologia e diretora de o Centro Duke para o Estudo do Envelhecimento e Desenvolvimento Humano. Whitson está coliderando o esforço com Gwenn Garden da UNC, MD, PhD, professor de neurologia e presidente do Departamento de Neurologia da UNC.

“Faz sentido que, trabalhando juntos, possamos alcançar nossos objetivos de forma mais eficaz do que se estivéssemos competindo uns contra os outros ou tentando fazer isso por conta própria”, disse o codiretor Garden. Ela observou que já há muitas pesquisas colaborativas sobre o cérebro em andamento entre as duas escolas, incluindo trabalhos de ponta em torno de imagens cerebrais.

O objetivo final é receber financiamento do National Institutes of Health (NIH) para criar um centro virtual de doença de Alzheimer, uma meta que o grupo espera alcançar. Mas, por enquanto, a colaboração é apoiada por um prêmio Translating Duke Health de US $ 2,5 milhões da Duke University School of Medicine e apoio institucional da UNC.

“Alzheimer é uma doença tão comum, uma doença tão devastadora”, disse Whitson. “Ele cobra um preço horrível de suas vítimas e famílias e é o único dos 10 principais assassinos nos Estados Unidos que não tem prevenção ou cura. Há muitas oportunidades de causar impacto. ”

“O Alzheimer's Disease Research Collaborative está reunindo muitas pessoas e é fascinante ver as faíscas acenderem”, disse Sara Patillo, MSHS, diretora administrativa do ADRC. “É empolgante fazer parte da construção de algo que pode ser muito transformador.”

Foco na expectativa de vida

O que distingue esse programa de pesquisa conjunta é que os investigadores estão observando uma fatia maior da vida útil do que o normal, começando antes que os problemas de memória apareçam. Esta visão grande angular ajudará a diferenciar as mudanças normais do cérebro relacionadas à idade daquelas que ocorrem no caminho para a doença de Alzheimer.

“Sem começar jovem, nunca entenderemos o que acontece quando as pessoas envelhecem”, disse Richard O'Brien, MD, PhD, Professor Distinto de Neurologia da Disque D. Deane University e presidente do Departamento de Neurologia da Duke. “No momento em que ocorre a perda de memória, os processos da doença estão se desenvolvendo silenciosamente em seu cérebro há 30 anos.”

Ao identificar esses processos biológicos, os pesquisadores podem ser capazes de desenvolver ferramentas para um diagnóstico precoce e determinar novos alvos para tratamentos para prevenir ou retardar o início.

Os pesquisadores da colaboração também querem saber quais outras doenças, condições ou infecções podem desencadear o aparecimento da doença de Alzheimer em pessoas que estão geneticamente em risco.

“Estamos interessados ​​em comorbidades, processos biológicos e mudanças relacionadas à idade nesses processos que podem fazer com que a porta se abra para a doença de Alzheimer, especialmente em pessoas que têm a propensão genética certa”, disse Whitson.

Outro grande impulso do projeto é aumentar as proporções de grupos sub-representados entre os pesquisadores que estudam a doença e os participantes de ensaios clínicos. Em comparação com os brancos, os afro-americanos têm cerca de duas vezes o risco, e os latinos uma vez e meia o risco, de desenvolver a doença de Alzheimer. Os pesquisadores não têm certeza do que leva a essas disparidades, mas acreditam que as comorbidades, como doenças vasculares (um fator de risco para a doença de Alzheimer) e determinantes sociais da saúde, podem ser as culpadas.

“Todos concordamos que uma das caricaturas da pesquisa sobre a doença de Alzheimer é que, por muito tempo, a maior parte da base de evidências foi construída em torno de brancos”, disse Whitson. “Há uma clara disparidade de risco com base na raça, mas isso é exatamente o oposto de quem contribuiu com a maioria das evidências para estudar a doença”.

Da mesma forma, Whitson acredita que o aumento da diversidade entre aqueles que estudam a doença de Alzheimer fortalecerá os resultados da pesquisa e aumentará sua relevância para as populações mais afetadas. Por esse motivo, a parceria está fazendo parceria com a Universidade Central da Carolina do Norte, UNC-Pembroke e a Universidade da Carolina do Leste para ajudar a envolver, orientar e apoiar alunos e professores juniores de grupos sub-representados.

Envolvendo a Comunidade

Os pesquisadores na colaboração que desejam realizar ensaios clínicos poderão recorrer a um recurso inestimável: o Registro da Carolina do Norte para a Saúde do Cérebro. Kathleen Welsh-Bohmer, PhD, professora de psiquiatria e neurologia na Duke, ajudou a iniciar este registro, que é financiado pelo Departamento de Saúde e Serviços Humanos da Carolina do Norte e também é uma ferramenta educacional.

O registro, que ainda está crescendo, inclui adultos com 18 anos ou mais, com ou sem distúrbios de memória, que desejam ser contatados sobre a participação em ensaios clínicos. Atualmente, mais de 6.000 pessoas compõem o registro; mais de um quarto deles são afro-americanos. Os participantes do registro recebem boletins informativos regulares sobre a saúde do cérebro.

Welsh-Bohmer disse que é importante que os participantes dos ensaios clínicos reflitam com precisão a comunidade. “Queremos usar o medicamento certo para a doença certa no paciente certo, na dose certa no momento certo”, disse ela. “Isso significa saber como a doença se expressa em todos os pacientes e se há alguma variabilidade na resposta ao tratamento ou efeitos colaterais”.

Muitos afro-americanos que se juntaram ao registro são participantes do Programa de Extensão da Comunidade Afro-Americana (AACOP), que Welsh-Bohmer ajudou a estabelecer na Duke em meados da década de 1990. AACOP, agora chefiada pelo Reverendo Henry Edmonds, MEd., Tem como objetivo educar os membros da comunidade negra sobre a saúde do cérebro e a importância de participar da pesquisa clínica. O grupo se juntou a outros pastores, incluindo o falecido Rev. Dr. James Brown na First Baptist Missionary Church em Jacksonville, Carolina do Norte, para ajudar a alcançar esse objetivo. (O Rev. Dr. Brown faleceu em outubro de 2020, mas Whitson disse: “A rede que ele criou continua viva.”)

Agora, como parte da colaboração, Welsh-Bohmer está ansioso para fazer parceria com Andrea Bozoki, MD, professora de neurologia da UNC, que tem um interesse especial em trabalhar com prestadores de cuidados primários da UNC em todo o estado para educar pacientes de diversas origens e recrutar pessoas interessadas em participar de ensaios clínicos.

Diagnóstico Anterior

A detecção precoce, uma pedra angular do tratamento eficaz para a maioria das doenças, ainda não é possível para a doença de Alzheimer. No entanto, Allen Song, PhD, acha que está perto de ser capaz de fazer exatamente isso. Song, professor de radiologia da Duke e diretor do Centro Duke-UNC para Imagens e Análise do Cérebro, usa sua experiência em imagens de ressonância magnética para examinar o cérebro de novas maneiras na esperança de encontrar evidências precoces da doença.

Song está refinando uma técnica de ressonância magnética que captura informações sobre a saúde das conexões neurais, rastreando o movimento da água no cérebro em resoluções muito altas. “Sabemos que existem déficits neurais sutis que ocorrem antes das manifestações comportamentais da doença”, disse ele.

O cérebro, com seus bilhões de neurônios, pode compensar esses déficits por anos enquanto a doença progride silenciosamente. “Se pudermos detectar a perda precoce de integridade neural - e tivermos evidências de que estamos chegando perto de sermos capazes de fazer isso - podemos subir a janela de detecção e usar a intervenção precoce para retardar o início dos sintomas comportamentais” Song disse. “Se pudermos desacelerar o processo em cinco ou 10 anos, isso realmente melhora a qualidade de vida.”

Atualmente, a intervenção precoce consiste em mudanças no estilo de vida. “Sabemos que o exercício físico realmente ajuda a retardar o início”, disse Song. Mas os pesquisadores estão trabalhando para encontrar alvos para tratamentos mais eficazes.

Estudo da doença de forma colaborativa

Os cientistas na colaboração estão olhando de várias perspectivas para ver se eles podem descobrir maneiras de interromper a doença antes que ela comece.

“Queremos captar algumas das primeiras mudanças na patologia e fisiologia que subsequentemente causam o desenvolvimento da doença”, disse Michael Lutz, PhD, professor associado de neurologia da Duke.

Para capturar algumas dessas mudanças, a colaboração começou a inscrever participantes, com idades entre 45-80, em uma coorte longitudinal, incluindo pessoas com cognição normal, com comprometimento cognitivo leve e com doença de Alzheimer. Além disso, uma “coorte jovem” de participantes com idades entre 25 e 44 anos fornecerá uma comparação instantânea com o grupo mais velho, ajudando a enfocar as mudanças normais e anormais relacionadas à idade.

Lutz está projetando um banco de dados para o tesouro de dados coletados dos participantes da coorte, incluindo, entre muitas outras coisas, imagens do cérebro e da retina, medições de audição e visão, avaliação de memória e resolução de problemas e biomarcadores de sangue e fluidos espinhais cerebrais (CSF ) Lutz espera que seu projeto de banco de dados facilite e catalise as pesquisas na Duke, UNC e além. “Estamos construindo o banco de dados para tentar abordar as questões e estudos específicos que prevemos que ocorrerão no futuro”, disse ele. “E queremos que seja flexível para que as pessoas possam fazer perguntas que não foram feitas antes.”

O'Brien usa o CSF ​​em sua pesquisa e está animado com as oportunidades científicas que a coorte longitudinal proporcionará. “Se pudermos entender, molecularmente, a diferença entre envelhecimento saudável no cérebro e envelhecimento não saudável, eventualmente teremos uma maneira de prevenir a doença de Alzheimer”, disse ele.

“Na minha opinião, é bastante esperançoso para algum tipo de terapia preventiva”, disse ele. “Tratar doenças cognitivas estabelecidas parece um grande obstáculo, mas evitá-lo não.”

De acordo com O'Brien, o acúmulo de proteínas amilóide e tau no cérebro, que são as marcas da doença, são mais sintomas do que a causa do Alzheimer. Ele está explorando mudanças nos processos metabólicos que ele acredita que levam ao acúmulo de proteínas. Se for esse o caso, um tratamento poderia ser usado para modificar esses processos metabólicos, assim como as estatinas agora são usadas para prevenir doenças cardíacas.

Outros pesquisadores estão seguindo estudos diferentes, mas não menos promissores, para compreender e combater a doença.

Garden explora o papel da inflamação e das células imunológicas chamadas microglia no cérebro. Whitson estuda a relação entre a doença de Alzheimer e a perda de visão e audição .  

“O que é realmente empolgante é que não sabemos qual será a cura ou o tratamento, mas quanto mais pessoas inteligentes estiverem envolvidas, maior será a probabilidade de encontrá-lo”, disse O'Brien.

 

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