Saúde

Uma pandemia que perdura para os long-haulers da COVID
Maley, da Faculdade de Medicina, explica o programa do Beth Israel para tratar doenças persistentes
Por Alvin Powell - 15/04/2021


“Minha suspeita é que muitas pessoas com COVID precisam de pelo menos várias semanas - senão um ou dois meses - para voltar ao normal, o que não é incomum para vírus nocivos”, disse Jason Maley, da Harvard Medical School. Jon Chase / Fotógrafo da equipe de Harvard

Enquanto as autoridades de saúde pública correm para vacinar os americanos em meio à rápida disseminação de variantes virais, médicos e cientistas estão voltando sua atenção para uma população crescente de pessoas que parecem presas na miséria do COVID-19 meses após a fase aguda ter passado. Os chamados “COVID long-haulers” ou que sofrem de “long COVID” são aqueles que continuam a sentir os sintomas por muito tempo após os dias ou semanas que representam um curso típico da doença. Esses pacientes tendem a ser mais jovens e, surpreendentemente, em alguns casos sofreram apenas condições iniciais moderadas.

No mês passado, o Beth Israel Deaconess Medical Center lançou um novo programa para fornecer cuidados clínicos para caminhões de longa distância e investigar a misteriosa fonte da doença. Em entrevista Jason Maley , instrutor de medicina da Harvard Medical School e diretor do Programa de Sobrevivência COVID-19 e Doenças Críticas do BIDMC, conversou sobre a condição e o que espera ser descoberto.

Perguntas & Respostas
Jason Maley


O que é COVID longo e como ele difere da condição COVID-19 comum com a qual nos familiarizamos no ano passado?

MACHO: Long COVID ou o que é agora - através do National Institutes of Health - sendo referido como "sequela pós-aguda de COVID-19", são sintomas persistentes ou novos sintomas que se desenvolvem, em geral, pelo menos quatro a oito semanas após a infecção inicial com COVID-19. Pode incluir a continuação dos sintomas que aconteceram quando uma pessoa adoeceu pela primeira vez, como falta de ar ou fadiga, ou pode ser novos sintomas em que o paciente sente que melhorou e está se recuperando e, em seguida, um mês depois de ter infectados, eles apresentam desconforto torácico cada vez pior, névoa cerebral e dificuldade de raciocínio, além de todos os tipos de sintomas da cabeça aos pés que podem persistir ou desenvolver-se um pouco recentemente após a infecção.

Algumas pessoas, nas primeiras duas semanas de infecção, apresentavam apenas sintomas semelhantes aos do resfriado, que duravam três dias. Eles se sentiram bem e, nos quatro meses seguintes, ficaram muito cansados. Eles mal conseguem respirar quando andam e têm esses outros sintomas graves que são realmente desproporcionais aos sintomas iniciais.

Nós sabemos quanto tempo isso dura?

MACHO: Grupos de pacientes seguem diferentes cursos de tempo. Algumas pessoas, não raramente, demoram muito para se recuperar e levam de três a seis meses para voltar a sentir que têm seu nível normal de energia e que sua respiração está melhorando. Outros estão nove ou 12 meses fora da infecção e ainda não notaram nenhuma melhora. Eles ficam exaustos o dia todo e têm sérias dificuldades para fazer seu trabalho por causa de problemas de memória e pensamento, desconforto respiratório e outros sintomas.

Eles ainda são infecciosos?

MACHO: Eles não são infecciosos. A maioria dos pacientes que apresentam essa melhora inicial e, em seguida, tem essa piora dos sintomas, costumam voltar e fazer o teste novamente porque temem ter se infectado novamente ou ainda podem estar infecciosos. Todos os pacientes que posso imaginar que fizeram isso apresentam resultados negativos no segundo teste. Portanto, na maioria das vezes, não podemos detectar nenhuma infecção em andamento.

De onde é isso? O vírus está entrando em lugares que não ocorre no COVID típico, no cérebro, por exemplo? Ou é de outra coisa, a reação exagerada do corpo, que dura mesmo depois que o vírus se foi?

MACHO: Existem algumas teorias atuais relacionadas ao sistema imunológico e às manifestações de COVID longo que estamos vendo. Todos não foram comprovados neste ponto, e acho que, em última análise, pode haver várias explicações para as diferentes constelações de sintomas. Estamos vendo COVID longo com mais frequência em pessoas que não tiveram COVID grave inicialmente, e pode haver indícios de que a robustez da resposta imune e a subsequente ativação imune persistente podem levar aos sintomas. Alguns se perguntam se ainda poderia haver vírus de baixo nível, embora não haja evidências que provem isso entre nossos pacientes até agora. Então, há a possibilidade de que tenha havido dano inicial do vírus - como danos às vias nervosas que são muito lentas para se recuperar.

“Suspeito que veremos pacientes com isso por vários anos. Esperamos aprender mais e poder ajudar os pacientes a melhorar. ”


Você já mencionou que tende a ser encontrado em pessoas mais jovens. Existe uma faixa etária ou demográfica específica que parece estar em maior risco?

MACHO: Estamos vendo isso desde adolescentes até pessoas na casa dos 50 anos. Isso pode ser porque os jovens saudáveis ​​são mais preocupados com os sintomas e mais empenhados em encontrar respostas, ou pode haver algo exclusivo para os mecanismos de COVID longo que afeta mais esses pacientes. Na nossa clínica, pelo fato de atendermos adultos, são principalmente pessoas de 20 a 50 anos. É incomum vermos alguém com essa constelação de sintomas que seja idoso ou que teve COVID grave inicialmente, embora isso possa ser apenas porque esses pacientes têm outros problemas de saúde graves para os quais estão procurando médicos e não necessariamente significa que esses pacientes não está experimentando COVID longo. No geral, COVID longo refere-se a sintomas inexplicáveis ​​que geralmente ocorrem em pessoas mais jovens e, geralmente, em pessoas que inicialmente não precisaram estar no hospital ou não estavam gravemente doentes com COVID.

Eu li um artigo recentemente que tomar uma vacina ajudou algumas pessoas com COVID longo. Isso é provável?

MACHO: Pelo menos três ou quatro vezes por dia que surge, seja de pacientes, de médicos ou porque as pessoas leem na mídia. Como os pacientes com COVID longos se organizaram em grupos de mídia social por meio do Facebook e outras plataformas, houve pesquisas desses grupos a fim de compreender os sintomas e encontrar outros padrões. Não podemos saber a causa ou o efeito por meio dessas pesquisas, mas podemos descrever o que os pacientes estão experimentando. Duas pesquisas sugerem que um subconjunto, talvez um terço dos pacientes com COVID longo, relatam que seus sintomas melhoram significativamente várias semanas após serem vacinados.

É difícil saber ainda se esse é um verdadeiro efeito da vacina, por meio de algum mecanismo imunológico, ou se as pessoas estão apenas melhorando com o tempo e observando essa melhora. Tive pacientes que, de maneira bastante convincente, após muitos meses de sintomas, tiveram uma mudança distinta, uma mudança positiva, em seus sintomas depois de receber a vacina.

Se não conhecemos nenhum vírus no corpo, isso seria devido a uma reinicialização do sistema imunológico? Existe um mecanismo que possamos entender aqui?

MACHO: Todas as vacinas resultam em um antígeno - um pedaço de fora do vírus - sendo apresentado ao sistema imunológico do corpo e então seu corpo desenvolve uma resposta imunológica - anticorpos - para isso. Esse tipo de resposta imune pode ser um afastamento de alguma outra ativação ou inflamação imune crônica e contínua. Essa é uma teoria, que quando as pessoas tomam a vacina, ela muda toda a atividade do sistema imunológico para a criação de anticorpos e então, por falta de um termo melhor, “reinicia” aquela inflamação contínua que estava causando COVID longo. Não há evidência direta disso agora, mas se houver um efeito verdadeiro, essa é uma possibilidade. Outra teoria é a eliminação do vírus remanescente de baixo nível, como mencionei anteriormente.

Quão raro é isso? Eu sei que é um subconjunto de pessoas que tem COVID agudo, mas é 10 por cento, 1 por cento, ainda menos do que isso?

MACHO: Não sabemos com certeza. Para obter a porcentagem real, seria necessário um levantamento preciso de um grupo de pessoas que fosse representativo de todas as pessoas que tiveram COVID. A maioria das pesquisas que foram feitas foi divulgada por meio da mídia social ou engajou pessoas de uma forma que provavelmente seleciona em excesso as pessoas que procuram informações COVID longas ou que estão preocupadas com elas. Já vi em todos os lugares de 2% a mais de 20%. Minha suspeita é que muitas pessoas com COVID precisam de pelo menos várias semanas - senão um ou dois meses - para voltar ao normal, o que não é incomum para vírus nocivos. Até mesmo a gripe pode realmente nocautear as pessoas por um mês. Mas para COVID longo e prolongado e os sintomas graves prolongados que estamos observando, 20 por cento é provavelmente uma superestimativa e 2 por cento pode ser uma subestimativa, então pode estar em algum lugar no meio.

Quantos desses pacientes você tratou pessoalmente?

MACHO: Vimos, por meio de estudos clínicos e de pesquisa, cerca de 300 pacientes. Começamos a atender pessoas com COVID grave que sobreviveram à unidade de terapia intensiva porque estávamos mais preocupados com o grande número de pessoas se recuperando do uso de ventiladores. Sabemos, por décadas de pesquisas, que esses pacientes tinham dificuldade de recuperação antes do COVID, de outras doenças que exigiam um ventilador. Então, queríamos ajudar esses pacientes e então o COVID veio e se tornou provavelmente 75% dos pacientes que estamos atendendo agora.

Você recebe um novo paciente diariamente ou é mais tipo duas vezes por semana ou mais?

MACHO: Estamos vendo novos pacientes duas vezes por semana. Temos uma equipe de médicos especialistas e assistentes sociais e fisioterapeutas que também atendem os pacientes separadamente das consultas iniciais que eu faço.

Você pode descrever o que Beth Israel está fazendo sobre isso, o Programa de Sobrevivência para Doenças Críticas e COVID-19?

MACHO: Existem partes clínicas e de pesquisa. A parte clínica, vendo os pacientes, envolve eu e outro pneumologista, vários neurologistas, psiquiatras, geriatras, assistentes sociais e fisioterapeutas como equipe principal. Eu atendo pacientes inicialmente, quer estejam saindo da UTI ou tenham desenvolvido esses sintomas longos de COVID e tenham sido encaminhados para nós ou tenham entrado em contato com nossa clínica. Conversamos sobre tudo o que eles estão experimentando, da cabeça aos pés, e tentamos priorizar os sintomas que devemos enfrentar e que mais impactam suas vidas. Em seguida, outros membros de nossa equipe assumem o controle, geralmente assistentes sociais, fisioterapeutas e outros especialistas, dependendo dos problemas que estão enfrentando. O neurologista cognitivo, especialista em pensamento, atende os pacientes com névoa cerebral e deficiência cognitiva, por exemplo. Como uma equipe, discutimos os pacientes e o que estamos aprendendo em geral, porque essa é uma área nova. E nos conectamos com outras clínicas em todo o país para trabalhar em diretrizes, compartilhar experiências e tentar descobrir o que fazer.

Então é uma equipe multidisciplinar, mas nem todo mundo atende todos os pacientes?

MACHO: É realmente adaptado ao que o paciente está experimentando e ao que está mais afetando sua qualidade de vida, porque muitas pessoas passaram por uma montanha-russa de sintomas diferentes. E com COVID longo as coisas vêm e vão com o tempo. Então, tentamos nos concentrar no que realmente os está impactando.

É hospitalar e ambulatorial?

MACHO: Isso é apenas ambulatorial. Por meio de nossa Unidade de Terapia Intensiva, identificamos pacientes que estão saindo e que precisamos ver. Eu vejo alguns deles no hospital antes de saírem, mas em parte por causa das restrições do COVID e da dificuldade de ver as pessoas pessoalmente hoje em dia, nos concentramos principalmente em agendar esses pacientes para nos ver ambulatorialmente.

Então, como o COVID longo não é debilitante o suficiente para exigir hospitalização, essas pessoas tendem a sofrer em casa?

MACHO: A maioria das pessoas está em casa, mas há pacientes que tiveram que ir ao hospital devido a sintomas graves - alguns têm problemas digestivos ruins e não conseguem comer adequadamente, por exemplo. Vários sintomas trouxeram pacientes para o hospital e as pessoas frequentemente visitam o departamento de emergência quando inicialmente desenvolvem COVID longo porque sentem esse desconforto no peito e têm dificuldade para respirar e o coração dispara. Existem muitos sintomas angustiantes. Então, eles costumam me ver depois de ir ao pronto-socorro ou depois de ir ao médico de cuidados primários várias vezes e tentar descobrir o que está acontecendo.

Você tem alguma dúvida de que, eventualmente, todo o COVID longo se resolverá ou haverá pessoas que continuarão a lutar contra isso a longo prazo?

MACHO: Essa é uma pergunta difícil. Os pacientes tendem a melhorar com o tempo e voltar às suas vidas, embora algumas pessoas façam isso dentro de quatro meses, e para outras eles fiquem nove ou 12 meses fora e ainda com sintomas graves. Suspeito que veremos pacientes com isso por vários anos. Esperamos aprender mais e ajudar os pacientes a melhorar. Muito do que estamos fazendo agora está focado na reabilitação: atividades físicas, atividades cognitivas que ajudam a restaurar a função das pessoas e cuidados de suporte de nossa equipe de trabalho social. Mas não sabemos a causa subjacente disso, então não é como se tivéssemos algum tratamento específico que chega à causa raiz ainda.

Você mencionou que há uma parte de pesquisa no programa?

MACHO: Começamos no início do ano passado com o primeiro surto da pandemia, estudando os resultados dos pacientes que estão sobrevivendo à UTI, fazendo testes cognitivos, testando sua saúde mental, estresse pós-traumático, ansiedade, depressão e suas habilidades físicas, para ver mais a evolução dos seis meses após a saída da UTI, como os pacientes estavam se recuperando e o que precisavam. Em seguida, fizemos um estudo - ainda não publicado - para o qual entrevistamos pacientes e familiares para entender todos os detalhes de sua experiência de isolamento no hospital e sua recuperação após a alta hospitalar. Agora, com o longo COVID, há uma iniciativa de concessão do National Institutes of Health e nos associamos a locais em Boston para enviar uma inscrição que está atualmente em análise.

Uma coisa que tem sido esquecida, especialmente entre os jovens - a demografia que muitas vezes parece ter longo COVID - é que o foco durante a pandemia sempre foi, razoavelmente, na sobrevivência. As pessoas mais jovens geralmente não se preocupam. Mas estamos vendo principalmente jovens que estão realmente debilitados por esses sintomas. Portanto, devemos ter em mente que COVID longo é uma das razões para ser vacinado assim que você for elegível - em 19 de abril para todas as pessoas em Massachusetts que não são atualmente elegíveis - e seguir medidas de saúde pública, como máscaras e distanciamento físico .

A entrevista foi editada para maior clareza e extensão.

 

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