Saúde

Biólogos identificam novos alvos para vacinas contra o câncer
A vacinação contra certas proteínas encontradas nas células cancerosas pode ajudar a aumentar a resposta das células T aos tumores.
Por Anne Trafton - 19/09/2021


A vacinação contra certas proteínas encontradas nas células cancerosas pode ajudar a aumentar a resposta das células T aos tumores. Créditos: Imagem: Christine Daniloff, MIT, banco de imagens

Na última década, os cientistas exploraram a vacinação como uma forma de ajudar a combater o câncer. Essas vacinas experimentais contra o câncer são projetadas para estimular o próprio sistema imunológico do corpo a destruir um tumor, por meio da injeção de fragmentos de proteínas cancerígenas encontradas no tumor.

Até agora, nenhuma dessas vacinas foi aprovada pelo FDA, mas algumas se mostraram promissoras em ensaios clínicos para tratar melanoma e alguns tipos de câncer de pulmão. Em uma nova descoberta que pode ajudar os pesquisadores a decidir quais proteínas incluir nas vacinas contra o câncer, os pesquisadores do MIT descobriram que a vacinação contra certas proteínas do câncer pode aumentar a resposta geral das células T e ajudar a diminuir os tumores em camundongos.

A equipe de pesquisa descobriu que a vacinação contra os tipos de proteínas que identificaram pode ajudar a despertar as populações de células T dormentes que têm como alvo essas proteínas, fortalecendo a resposta imunológica geral.

“Este estudo destaca a importância de explorar profundamente os detalhes das respostas imunológicas contra o câncer. Agora podemos ver que nem todas as respostas imunológicas anticâncer são criadas iguais e que a vacinação pode desencadear uma resposta potente contra um alvo que de outra forma seria efetivamente ignorado ”, diz Tyler Jacks, o David H. Koch Professor de Biologia, um membro da Koch Institute for Integrative Cancer Research, e o autor sênior do estudo.

A pós-doutoranda do MIT Megan Burger é a autora principal do novo estudo, que aparece hoje na Cell .

Competição de células T

Quando as células começam a se tornar cancerosas, elas começam a produzir proteínas mutantes não vistas em células saudáveis. Essas proteínas cancerosas, também chamadas de neoantígenos, podem alertar o sistema imunológico do corpo de que algo deu errado, e as células T que reconhecem esses neoantígenos começam a destruir as células cancerosas.

Eventualmente, essas células T experimentam um fenômeno conhecido como “exaustão de células T”, que ocorre quando o tumor cria um ambiente imunossupressor que desativa as células T, permitindo que o tumor cresça sem controle.

Os cientistas esperam que as vacinas contra o câncer possam ajudar a rejuvenescer essas células T e ajudá-las a atacar os tumores. Nos últimos anos, eles trabalharam para desenvolver métodos para identificar neoantígenos em pacientes com tumores para incorporar em vacinas contra o câncer personalizadas. Algumas dessas vacinas se mostraram promissoras em ensaios clínicos para tratar melanoma e câncer de pulmão de células não pequenas.

“Essas terapias funcionam surpreendentemente em um subconjunto de pacientes, mas a grande maioria ainda não responde muito bem”, diz Burger. “Muitas pesquisas em nosso laboratório têm como objetivo tentar entender por que isso acontece e o que podemos fazer terapeuticamente para obter mais respostas desses pacientes”.

Estudos anteriores mostraram que das centenas de neoantígenos encontrados na maioria dos tumores, apenas um pequeno número gera uma resposta de células T.

O novo estudo do MIT ajuda a esclarecer o porquê disso. Em estudos de camundongos com tumores de pulmão, os pesquisadores descobriram que, à medida que as células T direcionadas ao tumor surgem, subconjuntos de células T que têm como alvo diferentes proteínas cancerosas competem entre si, levando ao surgimento de uma população dominante de células T. Depois que essas células T se exaurem, elas ainda permanecem no ambiente e suprimem quaisquer populações de células T concorrentes que têm como alvo diferentes proteínas encontradas no tumor.

No entanto, Burger descobriu que se ela vacinasse esses ratos com um dos neoantígenos visados ​​pelas células T suprimidas, ela poderia rejuvenescer essas populações de células T.

“Se você vacinar contra antígenos que têm respostas suprimidas, você pode desencadear essas respostas de células T”, diz ela. “Tentar identificar essas respostas suprimidas e direcioná-las especificamente pode melhorar as respostas dos pacientes às terapias com vacinas.”

Tumores encolhendo

Neste estudo, os pesquisadores descobriram que tiveram mais sucesso ao vacinar com neoantígenos que se ligam fracamente às células do sistema imunológico que são responsáveis ​​por apresentar o antígeno às células T. Quando eles usaram um desses neoantígenos para vacinar camundongos com tumores de pulmão, eles descobriram que os tumores diminuíram em uma média de 27 por cento.

“As células T proliferam mais, elas visam melhor os tumores e vemos uma diminuição geral na carga de tumor de pulmão em nosso modelo de camundongo como resultado da terapia”, diz Burger.

Após a vacinação, a população de células T incluiu um tipo de células com potencial para reabastecer continuamente a resposta, o que poderia permitir o controle de um tumor a longo prazo.

Em trabalhos futuros, os pesquisadores esperam testar abordagens terapêuticas que combinem essa estratégia de vacinação com medicamentos contra o câncer chamados de inibidores de checkpoint, que podem tirar os freios das células T exauridas, estimulando-as a atacar tumores. Apoiando essa abordagem, os resultados publicados hoje também indicam que a vacinação aumenta o número de um tipo específico de células T que mostraram responder bem às terapias de ponto de verificação.

A pesquisa foi financiada pelo Howard Hughes Medical Institute, pelo Ludwig Center da Harvard University, pelo National Institutes of Health, pelo Koch Institute Support (core) Grant do National Cancer Institute, pelo Bridge Project do Koch Institute e pela Dana-Farber / Harvard Cancer Center e bolsas de estudo do Jane Coffin Childs Memorial Fund for Medical Research e do Ludwig Center for Molecular Oncology no MIT.

 

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