Saúde

O microbiologista lidando com o próximo maior assassino da humanidade
Desde a infância, Stephen Baker diz que tinha um fascínio terrível por cocô. Ele pegou o vírus da microbiologia e passou 12 anos no Vietnã pesquisando ...
Por Charis Goodyear - 21/11/2021


Fotografia: Lloyd Mann

Desde a infância, Stephen Baker diz que tinha um fascínio terrível por cocô. Ele pegou o vírus da microbiologia e passou 12 anos no Vietnã pesquisando bactérias que causam diarreia. Stephen acha que as bactérias resistentes a antibióticos provavelmente serão as maiores assassinas da humanidade no futuro. Mas diz que se continuarmos fazendo ciência, teremos esperança.

As doenças infecciosas estão por toda parte! Aprendemos muito mais sobre eles, dados os eventos dos últimos anos. Agora todo mundo é um especialista em doenças infecciosas. Essa experiência mostrou como eles podem ser devastadores quando circulam. 

Sempre me interessei mais pelos aspectos aplicados do que pelos mecanicistas da ciência. Percebi que, se quisesse aprender mais sobre as doenças infecciosas complexas nas quais estava interessado, deveria ir a algum lugar onde tivesse mais exposição a essas doenças, em vez de estudá-las em um laboratório no Reino Unido. 

Felizmente, surgiu a oportunidade de ir trabalhar no Vietnã. Eu inicialmente disse que iria ficar por três anos, mas acabei ficando por 12. A unidade na cidade de Ho Chi Minh se tornou uma espécie de centro de pesquisa em todo o sudeste da Ásia - tínhamos colaboradores na Tailândia, Camboja, Laos, Índia, Nepal e Paquistão e em outros continentes.

Stephen Baker em laboratório

Eu estava particularmente interessado em uma bactéria chamada  Shigella sonnei,  que causa uma infecção chamada shigelose, um tipo de diarreia que contém sangue.  Shigella continua a ser uma doença comum internacionalmente, com mais de 260 milhões de casos por ano, e um número estimado de 200.000 mortes como resultado.

Um caso grave de shigelose é tratado com antibióticos, mas descobrimos que a cada três ou quatro anos a bactéria passaria por um ciclo de resistência a cada vez mais antibióticos.  No espaço de 12 anos, acompanhamos todo esse processo, desde o surgimento da resistência aos principais antibióticos até a resistência a quase  todos os  antibióticos. A infecção por esta bactéria agora é praticamente intratável.

Durante esse processo, usamos a genômica para identificar e medir uma mutação específica que deu origem à resistência de um antibiótico importante. Descobrimos que essa mutação surgiu apenas uma vez em um organismo no sul da Ásia em 2008 e, então, como quando uma pedra cai em uma poça, ela se espalhou por todo o mundo. Nós o pegamos no Vietnã, Butão, Reino Unido e Estados Unidos no espaço de alguns anos. 

A resistência antimicrobiana (AMR) é um desafio mundial que estima-se que matará 10 milhões por ano até 2050, a menos que encontremos maneiras de interromper sua progressão. Isso afetará a todos. Não estamos muito longe da posição em que as condições pelas quais você foi hospitalizado não poderão mais ser tratadas com quaisquer antibióticos disponíveis.

Conforme demonstrado pelo SARS-Cov2, as doenças infecciosas não respeitam fronteiras. Podemos importá-los facilmente em nossa pessoa e transmiti-los a outras pessoas. Se desenvolvermos produtos químicos para matar esses organismos, eles desenvolverão resistência - este é um fenômeno natural. 

Eu sugeriria que a magnitude do problema e a maneira como está sendo tratado é muito semelhante à mudança climática. As pessoas sabem que isso tem o potencial de ser devastador para a humanidade nos próximos anos, mas não conseguem se organizar para decidir o que deve ser feito a respeito. 

E ainda assim AMR é um processo que pode ser desacelerado. Podemos fazer isso usando menos antibióticos, usando diferentes variedades de antibióticos e misturando as coisas. Isso nos dará algum tempo.

Os antibióticos são uma tecnologia do século 20 que tem nos servido bem, mas precisamos pensar: “o que vem a seguir?”. A longo prazo, precisamos obter uma maior compreensão de como podemos prevenir a RAM, desenvolver novas maneiras de matar microorganismos e chegar a melhores estratégias para prevenir doenças. Precisamos ver investimentos para acelerar esses programas de pesquisa. Precisamos de uma solução do século 21. 

A Universidade de Cambridge lançará em breve a Cambridge International Infection Initiative (Ci3). A visão é criar alianças de mão dupla com cientistas que trabalham em Países de Renda Baixa e Média (LMIC), onde o fardo das doenças infecciosas é maior. Queremos usar a experiência e a infraestrutura da Universidade para apoiar suas prioridades de pesquisa. 

O centro de gravidade em termos de finanças e ciência tem enormes desigualdades, vimos isso com a distribuição de vacinas COVID-19. Não seria fantástico se Cambridge tivesse algum papel no reajuste desse desequilíbrio? E se, em 20 anos, houvesse indivíduos em vários LMIC que desenvolveram seus interesses de pesquisa na Universidade de Cambridge e então criaram e produziram a próxima geração de medicamentos e vacinas contra bactérias e vírus?

A razão pela qual podemos ser otimistas sobre o futuro é por causa da ciência. No momento em que paramos de financiar e realizar pesquisas essenciais, temos um problema. Ainda enfrentamos grandes desafios na forma de vontade econômica e política, mas estou confiante de que a ciência encontrará as soluções de que precisamos. 

Stephen Baker é um Diretor de Pesquisa do Departamento de Medicina da Universidade de Cambridge, um Pesquisador Sênior Wellcome Fellow e um Fellow do Wolfson College.

 

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