Saúde

Estudo: Com mascaramento e distanciamento, as aberturas dos estádios da NFL em 2020 não tiveram impacto nas infecções locais por Covid-19
As descobertas podem informar decisões sobre a realização de grandes reuniões ao ar livre em meio a futuras crises de saúde pública.
Por Jennifer Chu - 26/03/2022


Um estudo do MIT descobriu que as aberturas de estádios da NFL não tiveram impacto nas infecções locais por Covid-19 durante a temporada de 2020. Imagem: Jose-Luis Olivares, MIT

Como quase tudo no mundo, o futebol parecia muito diferente em 2020. Com o desenrolar da pandemia de Covid-19, muitos jogos da National Football League (NFL) foram disputados em estádios vazios, enquanto outros estádios abriram para os torcedores com capacidade significativamente reduzida, com restrições protocolos de segurança em vigor.

Na época, não estava claro qual impacto esses grandes eventos esportivos teriam na contagem de casos do Covid-19, principalmente em um momento em que a vacinação contra o vírus não estava amplamente disponível.

Agora, os engenheiros do MIT analisaram a temporada regular de 2020 da NFL e descobriram que, para esse período específico durante a pandemia, abrir estádios para torcedores e exigir coberturas faciais, distanciamento social e outras medidas não teve impacto no número de Covid-19. 19 infecções nos condados locais desses estádios.

Como eles escrevem em um novo artigo publicado esta semana no Proceedings of the National Academy of Sciences, “os benefícios de fornecer um ambiente de espectador ao ar livre rigidamente controlado – incluindo requisitos de mascaramento e distanciamento – contrabalançaram os riscos associados à abertura”.

O estudo se concentra na temporada regular de 2020 da NFL (setembro de 2020 a início de janeiro de 2021), em um momento em que as cepas anteriores do vírus dominavam, antes do surgimento de variantes mais transmissíveis Delta e Omicron. No entanto, os resultados podem informar decisões sobre se e como realizar grandes reuniões ao ar livre diante de futuras crises de saúde pública.

“Esses resultados mostram que as medidas adotadas pela NFL foram eficazes na abertura segura de estádios”, diz a autora do estudo Anette “Peko” Hosoi, professora de engenharia mecânica do MIT Neil e Jane Pappalardo. “Se a contagem de casos começar a subir novamente, sabemos o que fazer: mascarar as pessoas, colocá-las do lado de fora e distanciá-las umas das outras.”

Os coautores do estudo são membros do Instituto de Dados, Sistemas e Sociedade (IDSS) do MIT e incluem Bernardo García Bulle, Dennis Shen e Devavrat Shah, Andrew and Erna Viterbi Professor no Departamento de Engenharia Elétrica e Ciência da Computação ( CEE).

Padrões de pré-temporada

No ano passado, um grupo liderado pela Universidade do Sul do Mississippi comparou a contagem de casos de Covid-19 nos condados de estádios da NFL que permitiram a entrada de torcedores versus aqueles que não permitiram. Sua análise mostrou que os estádios abertos para um grande número de torcedores levaram a “aumentos tangíveis” no número de casos de Covid-19 no condado local.

Mas há vários fatores além da abertura de um estádio que podem afetar a contagem de casos, incluindo políticas locais, mandatos e atitudes. Como escreve a equipe do MIT, “não é de todo óbvio que se possa atribuir as diferenças nos picos de casos aos estádios, dado o enorme número de fatores de confusão”.

Para isolar verdadeiramente os efeitos da abertura de um estádio, pode-se imaginar rastrear casos de Covid em um município com estádio aberto até a temporada de 2020, voltar no tempo, fechar o estádio e rastrear os casos de Covid desse mesmo município durante a mesma temporada. Todas as coisas sendo iguais.

“Esse é o experimento perfeito, com a exceção de que você precisaria de uma máquina do tempo”, diz Hosoi.

Como se vê, a próxima melhor coisa é o controle sintético – um método estatístico que é usado para determinar o efeito de uma “intervenção” (como a abertura de um estádio) em comparação com o mesmo cenário sem essa intervenção.

No controle sintético, os pesquisadores usam uma combinação ponderada de grupos para construir uma versão “sintética” de um cenário real. Nesse caso, o cenário real é um condado como Dallas que abriga um estádio aberto. Uma versão sintética seria um condado parecido com Dallas, só que sem estádio. No contexto deste estudo, um condado que “parece” Dallas tem um padrão semelhante de pré-temporada de casos de Covid-19.

Para construir um Dallas sintético, os pesquisadores procuraram municípios vizinhos sem estádios, que tiveram trajetórias semelhantes do Covid-19 até a temporada de futebol de 2020. Eles combinaram esses condados de uma maneira que melhor se ajustasse à trajetória real do caso de Dallas. Eles então usaram dados dos condados combinados para calcular o número de casos de Covid para este Dallas sintético ao longo da temporada e compararam essas contagens com o Dallas real.

A equipe realizou essa análise para cada “condado do estádio”. Eles determinaram que um condado é um condado de estádio se mais de 10% dos torcedores de um estádio vierem desse condado, o que os pesquisadores estimaram com base nos dados de participação fornecidos pela NFL.

“Vá para fora”

Dos estádios incluídos no estudo, 13 foram fechados durante a temporada regular, enquanto 16 abriram com capacidade reduzida e vários requisitos de pandemia em vigor, como mascaramento obrigatório, assentos distanciados, bilheteria móvel e protocolos de limpeza aprimorados.

Os pesquisadores descobriram que a trajetória de infecções em todos os municípios do estádio espelhava a dos municípios sintéticos, mostrando que o número de infecções teria sido o mesmo se os estádios tivessem permanecido fechados. Em outras palavras, eles não encontraram evidências de que as aberturas de estádios da NFL levassem a qualquer aumento na contagem local de casos de Covid.

Para verificar se o método não estava perdendo nenhum pico de casos, eles o testaram em um superdisseminador conhecido: o Sturgis Motorcycle Rally, realizado em agosto de 2020. A análise captou com sucesso um aumento nos casos em Meade, o condado anfitrião, em comparação com um homólogo sintético, nas duas semanas seguintes ao rali.

Surpreendentemente, os pesquisadores descobriram que a contagem de casos de vários condados de estádios caiu ligeiramente em comparação com suas contrapartes sintéticas. Nesses condados – incluindo Hamilton, Ohio, casa do Cincinnati Bengals – parecia que a abertura do estádio para os torcedores estava ligada a uma queda nas infecções por Covid-19. Hosoi tem um palpite do porquê:

“São comunidades de futebol com fãs dedicados. Em vez de ficar em casa sozinhos, esses torcedores podem ter ido a um bar de esportes ou sediado reuniões de futebol de salão se o estádio não tivesse aberto”, propõe Hosoi. “Abrir o estádio nessas circunstâncias teria sido benéfico para a comunidade porque faz as pessoas saírem”.

A análise da equipe também revelou outra conexão: municípios com trajetórias semelhantes de Covid também compartilhavam políticas semelhantes. Para ilustrar esse ponto, a equipe mapeou as trajetórias temporais em todo o condado das contagens de casos de Covid em Ohio em 2020 e descobriu que elas são um forte preditor do mapa eleitoral do estado em 2020.

“Isso não é coincidência”, observa Hosoi. “Isso nos diz que as tendências políticas locais determinaram a trajetória temporal da pandemia.”

A equipe planeja aplicar sua análise para ver como outros fatores podem ter influenciado a pandemia.

“Covid é uma fera diferente [hoje]”, diz ela. “Omicron é mais transmissivo e mais da população é vacinada. É possível que encontremos algo diferente se fizermos essa análise na próxima temporada, e acho que provavelmente deveríamos tentar.”

 

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