Saúde

Estudo: A inflamação, não o próprio vírus, causa perda de olfato relacionada ao COVID-19
Novas pesquisas sugerem que o vírus não infecta os nervos do bulbo olfatório, mas causa inflamação do tecido, reduzindo o número de nervos capazes de transmitir sinais ao cérebro
Por Michael Newman - 20/04/2024


Crédito: Evgeniy Anikeev/istock

Anosmia, a perda do olfato, é um sintoma frequente e muitas vezes de longo prazo associado ao COVID-19 que pode sobrecarregar gravemente a qualidade de vida de uma pessoa, tornando extremamente difícil saborear alimentos, detectar riscos no ar no ambiente e realizar outras funções dependentes do sentido.

Embora os impactos devastadores da anosmia mediada por COVID sejam bem conhecidos, os mecanismos biológicos subjacentes à condição permanecem um mistério. Em um estudo publicado no JAMA Neurology , uma equipe liderada pela Johns Hopkins Medicine mostra que a perda do olfato é provavelmente uma consequência secundária da inflamação que ocorre quando o sistema imunológico do corpo responde à infecção por SARS-CoV-2, em vez de ser uma ação direta de o vírus.

“Como neuropatologista, eu me perguntava por que a perda de olfato é um sintoma muito comum no COVID-19, mas não em outras doenças respiratórias”, diz o principal autor do estudo, Cheng-Ying Ho , professor associado de patologia da Escola de Medicina da Universidade Johns Hopkins. “Então, decidimos nos aprofundar na mecânica do olfato para ver o que realmente ocorre no nível celular quando o SARS-CoV-2 invade o corpo”.

Para conduzir sua investigação, Ho e seus colegas coletaram tecidos do bulbo olfativo na base do cérebro – uma região que transmite impulsos nervosos que transportam informações sobre odores – de 23 pessoas que morreram de COVID-19 e um grupo de controle de 14 que morreram de outras causas e que não tinham SARS-CoV-2 detectável no momento de suas mortes.

Todos os tecidos foram avaliados para quaisquer partículas detectáveis ​​de SARS-CoV-2; a estrutura e as características das células, vasos sanguíneos e neurônios dentro deles, usando microscopia de luz e eletrônica; e o número de axônios (as porções dos neurônios que transmitem impulsos elétricos) presentes. Informações sobre olfato e paladar foram obtidas a partir de registros clínicos de três pacientes e de entrevistas familiares para os demais.

“DECIDIMOS NOS APROFUNDAR NA MECÂNICA DO OLFATO PARA VER O QUE REALMENTE OCORRE NO NÍVEL CELULAR QUANDO O SARS-COV-2 INVADE O CORPO”.

Cheng-Ying Ho
Professor Associado, Patologia

Três dos 23 pacientes com COVID-19 perderam o olfato, quatro tiveram diminuição da capacidade de olfato e dois tiveram perda de olfato e paladar. Nenhum dos 14 pacientes do grupo controle foi identificado como tendo perdido olfato ou paladar.

Os pesquisadores queriam aprender três coisas com o estudo dos dois grupos: os níveis de degeneração ou dano aos neurônios no sistema olfativo, a quantidade de axônios olfativos perdidos e a gravidade da microvasculopatia, ou doença dos pequenos vasos sanguíneos. O que eles descobriram, diz Ho, não foi inesperado.

"Quando comparamos os tecidos de pacientes sem COVID-19 com os de pessoas infectadas com SARS-CoV-2 - especialmente aqueles com perda de olfato diminuída ou completa - descobrimos que o grupo com COVID apresentou lesão vascular mais grave e muito menos axônios no bulbo olfativo", diz Ho. “E isso não mudou quando controlamos estatisticamente o impacto da idade, sugerindo fortemente que esses efeitos não estão relacionados à idade e, portanto, estão ligados à infecção por SARS-CoV-2”.

No entanto, Ho diz que os pesquisadores ficaram surpresos com outra grande descoberta do estudo, que, apesar dos danos nos nervos e nos vasos, as partículas de SARS-CoV-2 não foram detectadas no bulbo olfatório na maioria dos pacientes com COVID-19.

"Investigações anteriores que se baseavam apenas em exames patológicos de rotina do tecido - e não nas análises aprofundadas e ultrafinas que realizamos - supuseram que a infecção viral dos neurônios olfativos e do bulbo olfativo pode desempenhar um papel na perda de olfato associada ao COVID-19, " Ela explica. "Mas nossas descobertas sugerem que a infecção por SARS-CoV-2 do epitélio olfativo leva à inflamação, que por sua vez, danifica os neurônios, reduz o número de axônios disponíveis para enviar sinais ao cérebro e resulta na disfunção do bulbo olfatório. "

Os pesquisadores planejam fazer um estudo de acompanhamento em tecidos retirados de pacientes que morreram das variantes delta e omicron do SARS-CoV-2.

"Queremos comparar qualquer dano axônico e disfunção do bulbo encontrados nesses tecidos com o que observamos em pacientes que tinham a cepa original do vírus", diz Ho. “Dessa forma, poderemos prever melhor se delta e omicron são mais ou menos propensos a causar perda de olfato”.

 

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