Talento

Fazendo um lugar para si mesma
Mahlet Shiferaw adorava astronomia e física, mas teve que superar a sensação de alguém de fora em campos que atraem poucas mulheres e menos afro-americanos
Por Christina Pazzanese - 11/06/2020


No outono de 2021, Mahlet Shiferaw '20 fará doutorado. em física em Stanford. 
Cortesia de Mahlet Shiferaw

Quando criança, Mahlet Shiferaw desenvolveu um amor pelo desenho e era um grande fã de ficção científica e gêneros de fantasia, clássicos infantis como a série "Harry Potter" de JK Rowling e "Chronicles of Narnia" de CS Lewis e ela era "obcecada por desenhar unicórnios". . ”

Mas sua mãe, que se mudou da Etiópia para os EUA depois que Shiferaw nasceu, queria que ela se concentrasse em assuntos mais práticos. Ela a encorajou a se ramificar e tentar ler alguma não-ficção. Eventualmente, Shiferaw pegou um livro sobre o espaço, e depois outro, e achou o tópico tão fascinante quanto seus favoritos da ficção científica. Ela estava viciada.

"Meus pais aparentemente sempre pensaram que eu estaria na área de humanidades e fiquei surpreso por ter trabalhado com STEM [Ciência, Tecnologia, Engenharia e Matemática]", disse Shiferaw, que no mês passado se formou na faculdade como um concentrador conjunto em astrofísica e física, com formação secundária em mulheres, gênero e sexualidade.

Desde que se mudou da Eliot House em março, Shiferaw voltou para casa com os pais e a irmã mais nova em Roslindale, um bairro no sudoeste de Boston. Seus planos bem definidos para os próximos meses foram interrompidos pela pandemia global do COVID-19, mas nos últimos quatro anos ela se acostumou a lidar com os desafios.

Antes da faculdade, os objetivos de Shiferaw eram claros. De fato, seu amor pela astronomia era tão forte que ela queria compartilhá-lo com outros jovens de cor. Durante o ensino médio na Boston Latin School, Shiferaw orientou meninas do ensino fundamental e médio que estavam interessadas em STEM como parte de uma organização sem fins lucrativos da área de Boston, o Science Club for Girls.

“[Física] é o que eu estava decidido a fazer, e depois cheguei às minhas aulas e não me senti como se estivesse lá.”

- Mahlet Shiferaw '20

Mas ela começou a ter dúvidas quando chegou a Harvard e mergulhou nos cursos de STEM, onde era uma das poucas mulheres de cor e às vezes a única mulher afro-americana na sala. Ela sentiu como se fosse ela quem pudesse usar um pouco de orientação.

“[Física] é o que eu estava decidido a fazer, e então cheguei às minhas aulas e não me sentia como se estivesse lá”, disse ela. "Então eu tive que procurar representação fora da classe para ganhar a confiança de volta."

Shiferaw encontrou inspiração durante seu segundo ano em um evento realizado pelas Conferências para Mulheres de Graduação em Física . Lá, ela conheceu um grupo de mulheres negras que eram apenas um ou dois anos mais velhas, mas que já apresentavam publicamente sua pesquisa.

“Eu fiquei tipo 'Que diabos ?! Como você está fazendo isso? Como você está pesquisando? Como você tem algo a dizer? '”, Ela disse. “E eles disseram 'você só precisa se inscrever. Você tem que se colocar lá fora. '”

Com esse incentivo, Shiferaw começou a superar a sensação de que não era boa o suficiente e a se candidatar a um programa competitivo de bolsas de verão de Harvard, Research Experience for Undergraduates (REU). Ela também se matriculou em um curso da Gen Ed sobre gênero e ciência que a ajudou a encontrar uma nova perspectiva.

"Essas duas coisas no meu segundo ano me ajudaram a chegar onde estou hoje porque pude quantificar por que estava me sentindo do jeito que estava", disse Shiferaw. “Não foi porque eu era estúpido ou algo assim; foi sistêmico. Não foi minha culpa. Eu estava bem.

Um dos únicos cinco estudantes do país que recebeu uma bolsa da Universities Space Research Association por jovens cientistas promissores no final de 2018, Shiferaw passou o último verão no Instituto de Tecnologia da Califórnia estudando modos de ordem gravitacional de ondas gravitacionais em seu Observatório de Ondas Gravitacionais com Interferômetro a Laser .

Shiferaw tinha planos de pós-graduação igualmente ambiciosos antes do surto da COVID-19. Ela pretendia passar o mês de julho aconselhando estudantes do ensino médio no Japão como parte de um programa de voluntariado de Boston com o qual se envolveu há muito tempo, mas agora o fará virtualmente. No outono, Shiferaw, que recebeu uma citação em alemão na graduação, pretendia começar um ano sabático estudando ondas gravitacionais no Instituto Max Planck de Física Gravitacional na Alemanha como um estudioso da Fulbright. A ideia para seu projeto surgiu durante o tempo que passou na Caltech, fazendo um trabalho que ela descreveu como "muito legal". Mas a pandemia atrasou o início do programa até Janeiro, deixando-a com algum tempo livre desacostumado entre agora e depois para trabalhar em suas ilustrações.

Ilustração de Mahlet Shiferaw. Com a pandemia adiando seus planos de frequentar o
Instituto Max Planck de Física Gravitacional na Alemanha, Mahlet Shiferaw encontrou
tempo para trabalhar em sua arte.

Ilustração de Mahlet Shiferaw.

No outono de 2021, Shiferaw cursará a Universidade de Stanford, onde fará doutorado. em física. E, ao olhar para os anos de pós-graduação, ela admite que a perspectiva de se sentir isolada ou intelectualmente esquecida por causa de raça e sexo a deixa “aterrorizada”: afro-americanos e mulheres permanecem historicamente sub-representados no campo. Mas apenas por estar lá, Shiferaw acredita que ajudará a abrir o caminho para os outros e tornar o campo mais diversificado.

"Existem tantas histórias de horror, mas acho que tenho que tentar de qualquer maneira", disse ela. “Estou pronto para aceitar qualquer risco, porque acho que vale a pena ir atrás do que realmente quero.

“Parte do que me fez querer [estudar astrofísica] foi que eu estava interessado no assunto no ensino médio e, depois, na faculdade, percebendo toda a bagagem com a qual eu teria que lidar realmente me desligou no começo, mas também me deu uma razão para continuar fazendo isso ”, disse Shiferaw. "Então acho que devo a mim e às meninas no futuro continuar."