Talento

Em seu elemento no laboratório de química e no ringue de kickboxing
A estudante de doutorado Levi Knippel se dedica a tornar o Departamento de Química
Por Sofia Tong - 21/07/2020


"Sinto que preciso pagar todas as oportunidades e ajuda que me foram fornecidas", diz o estudante de doutorado Levi Knippel.
Crédito: Adam Glanzman

Antes de vir para o MIT para fazer um doutorado em química, Levi Knippel passava horas após seus dias de trabalho na Genentech, onde ele era um cientista associado, treinando com dois campeões mundiais de kickboxers. "Isso me ajudou a sair da minha concha", diz ele sobre o esporte. "Esse estado zen de apenas eu, meu corpo e meu oponente tentando me machucar - é como esta partida de xadrez."

No ringue, ele tem um recorde combinado de uma vitória, uma derrota e um empate. "Bom e equilibrado", diz ele com uma risada.

Knippel descreve o kickboxing como um quebra-cabeça desafiador que requer criatividade e estratégia mais do que força bruta. Uma afinidade semelhante, embora menos física, para resolver esse enigma o levou à química orgânica no ensino médio e, finalmente, ao MIT, onde ele agora estuda química de hidreto de cobre. Trabalhar com moléculas também requer uma delicada sensação de tato e equilíbrio, diz ele.

Infelizmente, as duas paixões foram suspensas no momento, devido à pandemia do Covid-19 e a um ombro machucado que o manteve fora do ringue. Em vez de gerenciar reações e purificar materiais no laboratório, ele escreveu manuscritos, submeteu resumos a conferências e estudou para sua prova oral, em sua casa em Allston, Massachusetts. "Sinto falta de trabalhar com as mãos", diz ele. "Quando você obtém o material em que trabalha há algumas semanas e segura o pó nas mãos, é realmente satisfatório."

Luta com compostos

Como parte do Grupo de Pesquisa Buchwald no Departamento de Química, Knippel trabalha com a tomada de olefinas, produtos químicos que são relativamente fáceis e baratos de produzir, e com o uso de catalisadores de cobre para gerar novos compostos que podem um dia ajudar no projeto de novos medicamentos e outras terapias. . Estes compostos são quirais, tendo duas orientações possíveis; em muitos casos, apenas uma dessas orientações pode ser eficaz no corpo.

Nos primeiros meses de seu projeto de tese, parecia que ele estava obtendo 95% da quiralidade desejada, mas se tornaria teimosamente uma mistura de 50 a 50 ao longo do tempo. Por fim, ele resolveu esse problema, que acabou relacionado ao seu método de purificação. "Você precisa trabalhar todos os dias e ter autoconfiança para saber que está fazendo tudo certo", diz Knippel. “Às vezes a química simplesmente não funciona. Se funcionasse, já teria sido descoberto.

Knippel diz que a comunidade do departamento de química o leva a momentos realmente difíceis, o que também o motivou a assumir papéis de liderança dentro dele. Como presidente do Comitê de Estudantes de Pós-Graduação em Química , ele tem mantido contato com outros grupos, como Mulheres na Química e a Aliança Química para Diversidade e Inclusão, para tornar o departamento mais acolhedor e inclusivo. Um evento que ele lembra com carinho foi um festival de outono do departamento no ano passado, que marcou a primeira grande colaboração entre todos os grupos de estudantes. "É apenas um esforço conjunto entre todos esses grupos para torná-lo uma comunidade da qual todos querem fazer parte", diz ele.

Seu departamento, diz ele, é o tipo de lugar em que, depois de saber que ele havia passado por um dia particularmente ruim, todos os membros de sua coorte de mais de 40 pessoas o abraçaram. "Foi quando eu soube que estava no lugar certo", lembra ele.

Muito longe de casa

Parte do que colocou Knippel no caminho para o MIT foi sua forte orientação durante seus anos de graduação na Johns Hopkins University. "Olhando para trás agora, era meio presunçoso", diz ele, lembrando como conheceu seu mentor, o professor de química Thomas Lectka. No primeiro dia de seu primeiro ano, Knippel bateu com ousadia na porta do escritório de Lectka, entrou e conseguiu uma posição como pesquisador de laboratório. "Eu queria ver como a salsicha é feita, por assim dizer", diz ele. “Acabei adorando. Percebi que, se eu fizer isso como uma carreira, não haverá dois dias iguais para o resto da minha vida. ”

Mas na Hopkins, a pesquisa de graduação não era remunerada - e Knippel, mesmo com uma bolsa de estudos completa, lutava para sobreviver. Lectka o ajudou a conseguir uma posição de assistente de ensino que lhe permitiu parar de trabalhar no campus e aprofundar sua experiência no campo, mantendo uma fonte consistente de renda. 

"O que ele fez para me concentrar na ciência foi enorme", diz Knippel. “Simplesmente não consigo imaginar que estaria onde estou agora, se ele não tivesse me dado essas oportunidades para provar a mim mesmo. Sinto que trabalhei muito mais porque ele estava se esforçando para facilitar minha vida. ”

Encontrar a posição de AT foi apenas uma das maneiras pelas quais Knippel teve que navegar na faculdade como estudante de baixa renda. Foi uma surpresa para ele, e para muitos com quem ele cresceu, o fato de as principais universidades possuírem programas robustos de ajuda financeira que poderiam estar abertos a ele. E uma vez na Hopkins, ele ainda lutava financeiramente. “Eu conhecia colegas de classe que acabavam de comprar novos laptops quando os deles quebravam, mas basicamente economizei tudo o que tinha para comprar um Chromebook, que nem conseguia executar todos os programas necessários para a aula”, lembra ele.

"Sinto que preciso pagar adiante todas as oportunidades e ajuda que me foram fornecidas", diz ele. "É por isso que estive envolvido em programas como o Programa de Pesquisa de Verão do MIT , que visa aumentar a diversidade na ciência, trazendo estudantes de origens sub-representadas ao MIT para fazer pesquisas."

"Se você pode, você faz"

A mãe de Knippel também ajudou a impulsioná-lo em seu caminho para a academia. Ela frequentava a universidade com uma bolsa de estudos musical, mas acabou saindo antes de se formar, quando ele nasceu. Com o pai biológico fora de cena, ele morou com a mãe e a amiga em um trailer nos primeiros anos de vida. O amigo cuidava dos filhos enquanto a mãe fazia turnos mais longos no trabalho para passar mais tempo com ele. Eventualmente, sua mãe se casou e a família se estabeleceu em Two Rivers, Wisconsin, onde ele cursou o ensino médio.

"Minha educação sempre foi a coisa mais importante para ela", diz ele sobre sua mãe. "Ela optou por interromper a educação porque me possuía e apenas colocou toda essa energia em mim." Ele lembra como ela colocou uma estante de livros no trailer e examinaria todas as vendas de garagem para preenchê-la com livros. Ela também o pressionou a se candidatar a escolas fora do estado, quando muitos estudantes da área foram para a universidade estadual. "É importante que, se você puder, faça", ele se lembra dela insistindo.

Seus anos como assistente de ensino e seu relacionamento com seu mentor levaram Knippel a se ensinar. No verão depois da faculdade, antes de começar seu trabalho na Genentech, ele trabalhou como professor na Montgomery College, uma faculdade comunitária em Maryland, ensinando química orgânica a estudantes sub-representados e não-tradicionais. Ele ainda está em contato com alguns deles - até mesmo ajudando-os a se matricular em escolas de pós-graduação.

Ele ainda está pensando em ensinar como carreira, embora também esteja intrigado com as possibilidades de trabalhar em locais como a Genentech, onde o desenvolvimento de uma droga pode salvar milhares de vidas. Mas Knippel, que está no terceiro ano do seu doutorado, ainda tem tempo para decidir. "Não quero descartar nada", diz ele.

 

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