Talento

Quando a indústria química conheceu a arquitetura moderna
A estudante de doutorado Jessica Varner traça a maneira como os materiais de construção sintéticos transformaram nosso ambiente.
Por Sofia Tong - 06/08/2020


Jessica Varner, estudante de graduação do MIT, explorou como a indústria química atraiu a indústria de construção civil com novos materiais sintéticos na virada do século XX. O resultado, ela escreve em sua dissertação, foi "uma das transformações materiais mais bem-sucedidas e tóxicas da história moderna".
Foto: Sarah Cal

Apenas alguns meses antes de iniciar seu doutorado, Jessica Varner e seu parceiro compraram uma pequena casa construída em 1798. Localizada nas zonas úmidas das marés ao longo do rio Patchogue, em Connecticut, a antiga residência de um ferreiro havia passado mais de dois séculos de história e negligência.

Quando Varner começou a restaurar lentamente a casa - descobrindo sua construção sem pregos e finas paredes de gesso de crina de cavalo, aprendendo habilidades de encanamento e queimando conchas de ostras para fazer a lavagem do cal - ela descobriu uma profunda conexão entre seu trabalho dentro e fora da academia.

Para sua dissertação no programa de História, Teoria e Crítica da Arquitetura e Arte do MIT, Varner estava investigando como a indústria química seduziu a indústria da construção civil com a promessa de materiais sintéticos "invisíveis", "novos" e "duráveis" nas instalações. virada do século XX. No processo, essas empresas ajudaram a transformar a arquitetura moderna, além de desconsiderar ou ocultar ativamente os riscos à saúde e ao meio ambiente decorrentes desses materiais. Ao pesquisar a história desses corantes, aditivos e espumas, Varner também estava considerando a presença de produtos sintéticos semelhantes em sua nova casa.

O contato mais próximo com esses tipos de materiais como construtor deu a Varner uma nova perspectiva sobre as implicações generalizadas de sua pesquisa. "Acho que com as mãos ... e os dois projetos começaram a se informar", diz ela. "Ao escrever e escrever ao mesmo tempo, fico impressionado com o quanto essa casa faz parte do trabalho."

O inverso também se mostrou verdadeiro. No próximo ano, Varner lançará o Black House Project , um espaço interdisciplinar de artista residente na propriedade de Connecticut. Os artistas que participarem serão convidados a se envolver com um tema sazonal relacionado à interseção entre história, meio ambiente e comunidade. O tema inaugural será "construção das cinzas", com foco em espécies invasoras e em chamas.

Uma história química pessoal

A indústria química tem uma história mais longa para Varner do que ela inicialmente entendia: ela vem de uma longa linhagem de famílias de agricultores em Nebraska, um estado com um relacionamento complexo com a indústria agrícola-química.

“Estou empolgada por voltar à sala de aula”, diz ela, além de encontrar uma nova maneira de levar seus interesses acadêmicos para uma esfera mais ativista e orientada por políticas na EDGI. “Definitivamente, acho que foi isso que o MIT me trouxe na minha educação, outras maneiras de levar seu conhecimento e sua experiência para se envolver em diferentes níveis. É o que eu quero manter, daqui para frente como graduado. ”


"Esse era apenas o nosso modo de vida e nunca o questionamos", diz ela sobre a maneira como a vida na fazenda se entrelaça com as necessidades químicas e as dificuldades econômicas da agricultura industrial americana. Ela se lembra de pulverizar herbicida, sem máscara, nos cardos da fazenda, depois que sua família recebeu cartas do governo ameaçando multas diárias se sua família não removesse a planta. Ela também lembra como sua fazenda e grande parte da região dependiam de sementes e outros produtos da DeKalb.

“Vindo de um lugar que depende tanto da economia de uma indústria, há nuances e camadas mais profundas na história” da agricultura moderna, diz ela, observando que a agricultura de subsistência e a agricultura industrial andam de mãos dadas.

No MIT, Varner continuou investigando sob a superfície como os produtos químicos são promovidos e adotados. Para sua tese, com a ajuda de uma bolsa da Fulbright, ela começou a vasculhar os arquivos corporativos das empresas químicas. Sua pesquisa revelou como essas empresas geraram estratégias de pesquisa, publicidade e publicidade para transformar os materiais do "interior e exterior modernos".

Sob um verniz de inovação tecnológica e promessas de novidade, Varner argumenta, essas empresas mascararam cuidadosamente suas cadeias de suprimentos, ajustaram códigos de construção e criaram equipes de marketing conhecidas como "esquadrões da verdade", que monitoravam e reformulavam as conversas em torno desses produtos e as preocupações crescentes com seus produtos. danos ambientais. O resultado, ela escreve em sua dissertação, foi "uma das transformações materiais mais bem-sucedidas e tóxicas da história moderna".

Conectando o ativismo e a academia

Varner tem um interesse de longa data no ativismo ambiental, dos esforços de conservação e restauração em seu estado natal, ao vegetarianismo, ao estudo de geleiras no Alasca, à sua concepção atual do Projeto Casa Negra. "Em todos os momentos, sinto que minha vida teve ativismo ambiental", diz ela.

As preocupações ambientais sempre foram parte integrante de seus estudos também. Após sua graduação na Universidade de Nebraska, Varner estudou arquitetura e design ambiental na Universidade de Yale, onde estudou os debates entre cientistas e arquitetos climáticos na década de 1970. Então ela foi para Los Angeles como arquiteta e professora.

Trabalhando como designer na Michael Maltzan Architecture enquanto ministrava seminários e estúdios na Universidade do Sul da Califórnia e na Woodbury University, ela percebeu que seus alunos tinham questões históricas maiores, como a origem de frases de efeito de sustentabilidade como "refrigeração passiva", " economia circular "e" zero líquido ". “Havia questões mais profundas por trás do que era o ambientalismo, como você pode adotá-lo, como você sabe quais são as regras da sustentabilidade e eu percebi que não tinha respostas”, diz Varner. "Foi um dado adquirido."

Essas perguntas a levaram ao MIT, onde ela afirma que a natureza transversal de seu trabalho se beneficiou da interseção do Instituto com química, engenharia e história da tecnologia. "As perguntas que eu fazia eram interdisciplinares, por isso foi útil ter essas pessoas por perto para trocar ideias", diz ela.

Neste outono, Varner retornará ao MIT como palestrante, enquanto também trabalha com a Iniciativa de Governança e Dados Ambientais. Na EDGI, ela é curadora assistente do EPA Interviewing Working Group, um projeto de história oral em andamento que narra o funcionamento interno da EPA e a maneira como a organização foi afetada pela administração atual.

“Estou empolgada por voltar à sala de aula”, diz ela, além de encontrar uma nova maneira de levar seus interesses acadêmicos para uma esfera mais ativista e orientada por políticas na EDGI. “Definitivamente, acho que foi isso que o MIT me trouxe na minha educação, outras maneiras de levar seu conhecimento e sua experiência para se envolver em diferentes níveis. É o que eu quero manter, daqui para frente como graduado. ”

 

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