Talento

Sarah Williams: Aplicando uma abordagem baseada em dados para ajudar as cidades a funcionar
“Ouvimos dizer que o big data vai mudar o mundo, mas não acredito que vá, a menos que o sintetizemos em ferramentas de benefício público”, diz ela.
Por Peter Dizikes - 08/09/2020


A professora associada do MIT, Sarah Williams, conduz pesquisas urbanas com muitos dados, que podem ser expressos em visualizações impressionantes, idealmente gerando interesse público. Ela também trabalhou com outros acadêmicos em tópicos como justiça criminal, meio ambiente e habitação.
Créditos:Foto: Reprodução

Na falta de um sistema de transporte público forte, os residentes de Nairóbi, Quênia, costumam circular pela cidade usando “matatus” - táxis coletivos que seguem rotas familiares. Este método informal de transporte é essencial para a vida das pessoas: cerca de 3,5 milhões de pessoas em Nairóbi usam matatus regularmente.

Há alguns anos, por volta de 2012, Sarah Williams se interessou em mapear o matatus de Nairóbi. Agora professora associada do Departamento de Estudos e Planejamento Urbano (DUSP) do MIT, ela ajudou a desenvolver um aplicativo que coletava dados dos veículos que circulavam por Nairóbi e, em seguida, colaborou com proprietários e motoristas de matatu para mapear toda a rede. Em 2014, os líderes de Nairóbi gostaram tanto do mapa que começaram a usar o design de Williams eles próprios.

“A cidade o assumiu e o tornou o mapa oficial [de trânsito] da cidade”, diz Williams. Na verdade, o mapa matatu de Nairóbi agora é uma visão comum - um primo distante do mapa do metrô de Londres. “Uma imagem tem vida longa se tiver impacto”, acrescenta ela.

Esse projeto foi uma história de sucesso rápido - do esforço de pesquisa acadêmica ao uso da mídia de massa em alguns anos - mas para Williams, seu trabalho nessa área estava apenas começando. Cidades de Amã, Jordânia, a Manágua, Nicarágua, foram inspiradas pelo projeto e mapearam suas próprias redes, e Williams criou um centro de recursos para que ainda mais lugares pudessem fazer o mesmo, da República Dominicana a Addis Abeba, na Etiópia.

“Estamos tentando construir uma rede que apoie esse trabalho”, diz Williams, que está considerando maneiras de tornar o esforço seu próprio projeto baseado no MIT. “Todas essas pessoas da rede podem se ajudar. Mas acho que realmente precisa de mais apoio. Provavelmente precisa ser uma organização sem fins lucrativos em tempo integral com um diretor que está realmente fazendo divulgação ”.

O projeto matatu dificilmente esgota os interesses de Williams. Como bolsista do DUSP, seu forte é conduzir pesquisas urbanas com muitos dados, que podem ser expressos em visualizações impressionantes, idealmente gerando interesse público. Ao longo de sua carreira, ela trabalhou com outros acadêmicos em uma variedade de tópicos, incluindo justiça criminal, meio ambiente e habitação. 

Notavelmente, Williams fez parte do projeto “Million Dollar Blocks” (junto com pesquisadores da Universidade de Columbia e do Justice Mapping Center), que mapeou os locais onde os residentes foram encarcerados e anotou os custos do encarceramento. Esse projeto ajudou a apoiar a Lei de Reinvestimento da Justiça Criminal de 2010, que alocou recursos para programas de treinamento profissionalizante para ex-presidiários; os próprios mapas foram exibidos no Museu de Arte Moderna de Nova York.

O projeto “Ghost Cities in China” de Williams lançou uma nova luz sobre a geografia urbana do país, examinando lugares onde o governo chinês havia se desenvolvido demais. Ao coletar dados da web e mapear as informações, Williams foi capaz de identificar áreas sem amenidades - o que indicava que eram notavelmente subabitadas. Isso ajudou a gerar um novo diálogo entre especialistas internacionais sobre o crescimento da China e as práticas de planejamento.

“Estou muito animado com isso, porque estamos falando sobre questões de alfabetização de dados, privacidade, consentimento e preconceitos”, diz Williams. “Os dados têm um contexto, sempre - como você os coleta e de quem realmente os coleta diz quais são os dados. Queremos dizer aos nossos alunos que seus dados, e como você os analisa, têm um efeito na sociedade. ”


“Trata-se de usar dados para o bem público”, diz Williams. “Ouvimos dizer que o big data vai mudar o mundo, mas não acredito que vá, a menos que o sintetizemos em ferramentas de benefício público. A visualização comunica as percepções dos dados muito rapidamente. A razão pela qual tenho tanta diversidade de projetos é porque estou interessado em como podemos colocar os dados em ação em várias áreas. ”

Williams também tem um livro que será lançado em novembro, “Data Action”, examinando esses tópicos também. “O livro traz todos esses diversos projetos em uma espécie de manifesto para aqueles que querem usar dados para gerar mudanças cívicas”, diz Williams. E ela está expandindo seu portfólio de ensino em áreas que incluem ética e dados. Por sua pesquisa e ensino, Williams recebeu o mandato do MIT em 2019.

“Eu estava realmente planejando”

Williams cresceu em Washington e estudou geografia e história na graduação na Clark University. Esse interesse se manteve ao longo de sua carreira. Isso também lhe rendeu um emprego significativo após a faculdade, trabalhando para uma das empresas pioneiras no desenvolvimento de ferramentas de Sistema de Informação Geográfica (GIS).

“Fiz com que eles me contratassem para embalar as caixas e, quando saí, era um programador”, conta Williams.

Ainda assim, Williams tinha outros interesses intelectuais que ela também queria seguir. “Sempre fui muito, muito interessada em design”, diz ela. Isso se manifestou na forma de arquitetura paisagística. Williams inicialmente fez mestrado na área na Universidade da Pensilvânia.

Mesmo assim, havia um problema: muitas oportunidades profissionais para arquitetos paisagistas vêm de clientes privados, enquanto Williams estava mais interessado em projetos de escala pública. Ela conseguiu um emprego na cidade de Filadélfia, no Escritório de Bacias Hidrográficas, trabalhando em projetos de mitigação de água para áreas públicas - isto é, tentando usar a paisagem para absorver água e prevenir o escoamento prejudicial em propriedades da cidade.

Por fim, Williams diz: “Percebi que estava realmente planejando. Percebi o que era planejamento e o impacto que queria causar nas comunidades. Então fui para a escola de planejamento. ”

Williams se matriculou no MIT, onde recebeu seu mestrado em urbanismo pela DUSP, e relacionou todos os elementos de sua formação e experiência profissional.

“Sempre tive esse meu lado de programador e a minha parte de design, e percebi que poderia ter um impacto fazendo análise de dados, visualizando-os e comunicando-os”, diz Williams. "Isso se infiltrou enquanto eu estava aqui."

Após a formatura, Williams foi contratado como professor da Universidade de Columbia. Ela se juntou ao corpo docente do MIT em 2014.

Ética e informática

No MIT, Williams deu uma série de aulas sobre dados, design e planejamento - e seu ensino também se ramificou recentemente. Na primavera passada, Williams e Eden Medina, um professor associado do Programa MIT em Ciência, Tecnologia e Sociedade, ministraram em equipe um novo curso, 11.155J / STS.005J (Dados e Sociedade), sobre a ética e as implicações sociais dos dados -ricas pesquisas e práticas comerciais.

“Estou muito animado com isso, porque estamos falando sobre questões de alfabetização de dados, privacidade, consentimento e preconceitos”, diz Williams. “Os dados têm um contexto, sempre - como você os coleta e de quem realmente os coleta diz quais são os dados. Queremos dizer aos nossos alunos que seus dados, e como você os analisa, têm um efeito na sociedade. ”

Dito isso, Williams também descobriu que, em qualquer curso, criar elementos sobre questões éticas é uma parte crucial da pedagogia contemporânea.

“Tento ensinar ética em todas as minhas aulas”, diz ela. E com o desenvolvimento do novo MIT Stephen A. Schwarzman College of Computing, a pesquisa de Williams e seu ensino podem atrair novos alunos que são receptivos a uma forma interdisciplinar e orientada por dados de examinar questões urbanas.

“Estou muito animado com a Faculdade de Computação, porque é sobre como você traz a computação para campos diferentes”, diz Williams. “Eu sou um geógrafo, sou um arquiteto, um planejador urbano e sou um cientista de dados. Eu misturo esses campos para criar novos insights e tento criar um impacto no mundo ”.

 

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