Talento

Uma estudante de engenharia expande seu foco
Para Danielle Gray-Stewart, uma experiência fundamental fora do campus levou a um novo senso de propósito no MIT.
Por Hannah Meiseles - 11/12/2020


Danielle Gray-Stewart, graduando do MIT em ciência e engenharia de materiais, acredita firmemente que o serviço público e a engenharia andam de mãos dadas. Créditos:Imagem: Gretchen Ertl

Danielle Gray-Stewart, graduando-se em ciência de materiais e engenharia, acredita firmemente que o serviço público e a engenharia andam de mãos dadas. Ela aspira ser líder em políticas científicas equitativas e planeja usar seu tempo na Universidade de Oxford, onde estudará no próximo ano como bolsista Rhodes, para estudar natureza, sociedade e governança ambiental.

Apesar de seu interesse pelo serviço público, Gray-Stewart nem sempre viu a política como uma rota de carreira futura. A paixão pela química e a compreensão do mundo físico a levaram a acreditar que seu objetivo era se tornar uma química cosmética. Mas uma viagem no segundo ano para visitar a Nação Navajo marcou um grande ponto de inflexão.

Organizada por meio do PKG Center, a viagem teve como objetivo desenvolver um relacionamento duradouro entre a Nação Navajo e o MIT. Gray-Stewart e outros nove alunos passaram uma semana aprendendo sobre a cultura e história Navajo com líderes comunitários.

Os líderes falaram ao grupo sobre os desafios locais também, como a falta de acesso à água em 30 por cento das casas Navajo. O grupo se reuniu com a DIGDEEP , organização que busca mitigar esse problema. Gray-Stewart observou os trabalhadores se engajarem com as famílias Navajo, instalando tanques de água e explicando como fazer a manutenção das novas torneiras.

Em uma noite particularmente memorável, os alunos compartilharam uma refeição caseira com a família Lane da Etno-Agricultura Navajo, uma fazenda que trabalha para manter e ensinar práticas agrícolas tradicionais. “Falamos muito sobre o nosso entendimento da comunidade - o que significa para nós e o que significa para o povo Navajo. Isso mudou minha percepção limitada do que significa viver neste país e ser americano ”, diz Gray-Stewart.

A experiência também encorajou Gray-Stewart a refletir sobre seus valores. Nos dois anos anteriores, ela colocou toda a sua energia na transição do colégio para a faculdade. A maior parte de seus momentos de vigília foi gasto estudando, à custa de outros interesses e até mesmo de sua própria felicidade, ela lembra. “Mas minha viagem me fez perceber o que é importante - não um GPA perfeito, mas sim que vou para a cama à noite com a sensação de ter feito algo bom para alguém.”

Com uma mentalidade transformada, Gray-Stewart voltou ao MIT determinada a se envolver mais com sua comunidade. Ela começou a ajudar seus colegas por meio de funções no Centro PKG e Aconselhamento de Carreira e Desenvolvimento Profissional. As tarefas podiam ser pequenas - editar um currículo, dar conselhos sobre os cursos - mas para ela eram significativas.

“Por meio de consultoria de carreira, recebi muito treinamento sobre como ouvir e falar com pessoas de todas as origens. Eu realmente gostei de conhecer tantas pessoas novas em minha comunidade ”, disse Gray-Stewart com carinho.

Com o tempo, Gray-Stewart aprenderia que sua afinidade com a conversa também era uma vantagem na engenharia. Por exemplo, o curso 3.087 (Materiais, Impacto Social e Inovação Social), ensinou a ela sobre ciência de materiais a partir de uma lente de equidade. Durante uma aula notável, uma palestrante convidada da Ohio State University, a Professora Maria Brunette, falou sobre os desafios de trazer novas tecnologias para regiões com recursos limitados. Ela citou um exemplo em que o custo do equipamento, juntamente com uma infraestrutura de saúde pública deficiente, representou uma barreira para a implementação de uma tecnologia de inteligência artificial que pudesse diagnosticar a tuberculose no Peru.  

“A filosofia dela era que encontrar soluções de engenharia deve começar com conexões significativas com a comunidade que você espera ajudar”, diz Gray-Stewart. “Tentar resolver um problema em conjunto com a comunidade é o tipo de engenharia que quero fazer.”

Gray-Stewart colocou essa perspectiva em ação ao escrever resumos para a Iniciativa de Resposta Ambiental do MIT no verão passado. Para um artigo, a equipe entrevistou trabalhadores canadenses e americanos em frigoríficos. Eles ajudaram a esclarecer como os direitos dos trabalhadores estavam sendo explorados enquanto enfrentavam condições de trabalho inseguras devido à Covid-19.

Como ex-diretora de relatórios de políticas e atual presidente do Comitê da MIT Undergraduate Association (UA) na Covid-19, Gray-Stewart também voltou sua atenção para como o vírus estava afetando sua própria comunidade. Envolvendo-se com administradores e outros líderes estudantis, sua equipe trabalhou muito para representar os alunos enquanto o Instituto respondia à pandemia.

“Pudemos moldar o programa de pods para que os alunos ainda pudessem ter algum senso de comunidade. E pressionamos muito por políticas acadêmicas que aliviassem o estresse dos alunos ”, diz Gray-Stewart.

Gray-Stewart também se reúne mensalmente com o reitor de engenharia para representar alunos de graduação na Escola de Engenharia. Seu compromisso com o Grupo de Aconselhamento Estudantil de Engenharia recentemente lhe rendeu o Prêmio Horace A. Lubin de Excelência em Serviços à Comunidade DMSE (Departamento de Ciência e Engenharia de Materiais).

Embora muito de seu tempo seja dedicado à defesa da comunidade, Gray-Stewart ainda consegue nunca se desviar de seu amor pela ciência. Amplamente interessada na caracterização eletrônica do carbono, ela passou todos os verões antes deste ano trabalhando no laboratório, pesquisando de tudo, desde nanotubos de carbono a dispositivos microfluídicos. Seu trabalho mais recente no laboratório da Professora Assistente Julia Ortony em DMSE se concentra na síntese de nanofios funcionalizados para aplicações no estudo de dinâmica molecular. Ela adora compartilhar sua pesquisa com o público e apresentou os resultados de uma aula sobre nanofabricação na Conferência Anual de Pesquisa da Microsystems em janeiro passado.

Gray-Stewart vê sua experiência como cientista como crucial para ser uma formuladora de políticas informada. “Eu adoraria um dia ter um centro de pesquisa que fizesse parceria com iniciativas comunitárias em torno da justiça ambiental. Eles geralmente precisam de pesquisas científicas para trazer essas iniciativas de política a uma maior atenção ”, diz ela. “Muitas dessas questões são esquecidas e ainda há muito o que fazer”. Ela espera que seu caminho inspire outros jovens cientistas, especialmente outras mulheres de cor, a considerar papéis na política.

“Ex-acadêmicos de Rhodes já começaram a me procurar sobre nossos interesses compatíveis em fazer políticas científicas que elevem vozes marginalizadas”, diz ela. “Mal posso esperar para começar.”

 

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