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Dois estudantes de Yale querem tornar mais fácil para as pessoas na prisão conversarem com seus entes queridos.
Por Mark Alden Branch - 10/01/2021


Ilustração: ES Kibele Yarman.

Uzoma Orchingwa, 22, e Gabriel Saruhashi, 22, têm a linguagem do jovem empresário de tecnologia bem definida. Palavras como sinergia, interrupção, dimensionamento e integração saem facilmente de seus lábios em descrições confiantes e sem fôlego de seus produtos e planos. E eles são convincentes. Desde que lançaram seu aplicativo em março, eles atraíram financiamento de empresas como Google, Mozilla e CEO do Twitter, Jack Dorsey, e atraíram a imprensa da Forbes and Fast Company . Então, esses caras estão prestes a ficar ricos, certo?  

Bem . . .

Eles podem realmente ter sucesso, mas a startup de Orchingwa e Saruhashi, Ameelio, não vai enriquecer ninguém. Ameelio é uma organização sem fins lucrativos que visa ajudar as pessoas na prisão a se comunicarem melhor com suas famílias e amigos externos. Seu alvo: a indústria de telecomunicações prisional com fins lucrativos, que fatura US $ 1,2 bilhão por ano ao cobrar até US $ 24 por uma ligação de 15 minutos. (É aqui que entra a palavra “disrupção”.) Para os fundadores e apoiadores de Ameelio, reformar as comunicações da prisão significa alívio para famílias carentes de presidiários, melhores resultados de reentrada e redução da reincidência para pessoas encarceradas.

Orchingwa e Saruhashi iniciaram sua empresa em 2019. Eles estavam no meio da construção de seu primeiro produto quando a pandemia chegou, fazendo com que muitas prisões fechassem ou cancelassem a visitação. Assim, os dois rapidamente começaram a trabalhar com um aplicativo que permite às pessoas enviar cartas e fotos de seus smartphones ou computadores para os presos. Amélio recebe as cartas e fotos, imprime e envia pelo correio, tudo sem custo. “Mas nossa estrela do norte é a videoconferência”, diz Orchingwa, que se autodenomina Zo. Os dois tiraram um ano de folga dos estudos e atualmente estão trabalhando com duas secretarias estaduais de correção - eles ainda não podem divulgar quais - em um projeto piloto para uma plataforma de videoconferência.

“Zo e Gabe são uma dupla dinâmica”, diz Bill Cromie, diretor administrativo da Blue Ridge Labs, uma divisão da Robin Hood Foundation da cidade de Nova York que se concentra em startups de tecnologia sem fins lucrativos. Blue Ridge foi um dos primeiros apoiadores de Ameelio. “Zo pode derrubar a casa. Ele é um líder e contador de histórias incrível. E Gabe é um dos operadores e executores mais eficazes que já vimos. ”

Orchingwa teve a ideia de Ameelio em seu primeiro ano em Yale, onde está cursando JD na Law School e um MBA na School of Management. Isso surgiu de seu longo interesse pela justiça criminal, que começou em sua adolescência em West Hartford, Connecticut, quando vários de seus amigos foram presos. Após a faculdade, Orchingwa foi bolsista de Gates em Cambridge, onde obteve seu MPhil em criminologia com foco no sistema penal dos Estados Unidos. Ele estava interessado na reforma da justiça criminal, mas, ele diz: “Percebi que a política leva muito tempo. Nos Estados Unidos, não existe um sistema prisional; existem 51 sistemas penitenciários diferentes. ”

Então ele fixou seus olhos em um canto do sistema que ele poderia mudar. “Eu queria uma maneira de realmente melhorar a vida das pessoas encarceradas e de suas famílias, reduzindo custos e reconectando-as com seus entes queridos. E essa era a visão: podemos construir uma plataforma de comunicação alternativa gratuita que reduza os encargos que as pessoas de baixa renda enfrentam ”, diz ele. “E, ao torná-la uma organização sem fins lucrativos, eliminamos a necessidade de explorar os usuários e cobramos altas taxas.” O nome Ameelio, acrescenta ele, é derivado de "melhorar - para tornar as coisas melhores."

Orchingwa então procurou na comunidade de estudantes de tecnologia de Yale por um parceiro que pudesse ajudar a construir tal plataforma. Ele logo encontrou Saruhashi, um graduando do Brasil que está se formando em ciência da computação e psicologia. Saruhashi trabalhou no Facebook por dois verões e, mais especificamente relevante para a missão de Ameelio, ele criou uma ONG no ensino médio que conectava alunos de inglês em todo o mundo por meio de cartas.

“Nós nos conhecemos no Koffee e nos demos bem”, diz Orchingwa, “e meio que começamos a trabalhar”. Em uma semana, eles estavam entrevistando pessoas anteriormente encarceradas por meio de uma organização sem fins lucrativos local para ter uma ideia do que os presidiários e suas famílias precisavam.

O que eles aprenderam é que se comunicar com seus entes queridos na prisão é difícil para muitas famílias. “Uma grande quantidade de pessoas afetadas pelo encarceramento são pessoas de baixa renda”, diz Orchingwa. “Cinqüenta por cento deles ficaram desempregados por oito anos antes do encarceramento.” Portanto, os custos de viagens e ligações podem ser proibitivos para suas famílias. “Uma em cada três famílias contrai dívidas apenas para pagar ligações e visitas às prisões”, diz Saruhashi. “Uma de nossas usuárias nos disse que precisava decidir entre pagar pelos selos e pelos medicamentos para o coração”.

Além disso, o contato que as pessoas na prisão têm com seus entes queridos de fora faz a diferença depois que elas saem. Vários estudos mostraram que os presidiários que recebem visitas de familiares têm menos probabilidade de serem reencarcerados: 26% menos no geral, de acordo com uma meta-análise de 2016, e 53% menos entre os homens. Quanto ao contato telefônico, um estudo de 2014 com presidiárias mostrou que, entre os tipos de contato, “o contato telefônico familiar foi mais consistentemente associado a reduções na reincidência”.

Uma das razões pelas quais o custo das chamadas telefônicas é tão alto é que os sistemas penitenciários contratam empresas com fins lucrativos para fornecer serviço telefônico para pessoas encarceradas. (Duas dessas empresas, Securus Technologies e Global Tel Link, dominam o mercado.) Em parte, isso se deve à natureza especializada de tais ligações: as prisões exigem a capacidade de monitorar, registrar e regular as ligações. Mas existe outro fator. Em 39 estados, os sistemas penitenciários recebem comissões dos provedores com fins lucrativos em cada ligação. As empresas e os estados lucram com ligações que normalmente custam cerca de um dólar por minuto. (A gama completa vai de uma mínima de 12 centavos por minuto a uma máxima de 12 dólares por minuto.)

Em 2017, o ex-comissário da FCC Mignon Clyburn disse ao TechCrunchque o sistema telefônico da prisão é “o tipo mais claro e flagrante de falha de mercado que já vi como regulador. . . . Essas famílias estão economicamente estressadas; eles não podem se dar ao luxo de manter contato. E isso significa que quando esses presos são libertados, eles vão para casa como estranhos. Essas coisas têm impactos negativos cíclicos nas comunidades. Estamos pagando mais com essa situação de porta giratória, com os presos voltando ”.

Muitas pessoas no movimento de reforma da justiça criminal querem controlar a indústria de telefonia com fins lucrativos e começaram a ter algum sucesso. Bianca Tylek é fundadora e diretora executiva da organização sem fins lucrativos Worth Rises, que se dedica “a desmantelar a indústria prisional e acabar com a exploração daqueles que toca”. A organização tem feito parte de campanhas bem-sucedidas na cidade de Nova York e San Francisco para fazer ligações gratuitas para presidiários locais. Desde que a nova lei da cidade de Nova York entrou em vigor em 2019, presidiários e suas famílias economizaram US $ 10 milhões por ano e as ligações telefônicas aumentaram 40%, observa Tylek.

“Há anos venho dizendo: por que isso não é de graça?” diz Tylek. “Por que em 2020 estamos pagando pedágios? E quando temos Skype e FaceTime, por que você está cobrando das pessoas por chamadas de vídeo? ”


Claro, alguém ainda tem que pagar pelo serviço. O condado de São Francisco deixou de lucrar com chamadas telefônicas para pagar à GTL mais de meio milhão de dólares por ano para fornecê-los. Orchingwa diz que, como uma organização sem fins lucrativos, Ameelio poderia fazer isso mais barato. Em março, eles iniciarão seu programa piloto de videochamada no estado em que estão trabalhando e esperam expandir para seis estados até o final do ano. “Nossos objetivos são os 11 estados que não têm esquemas de comissão”, diz Orchingwa, “o que significa que eles não estão recebendo receita desses fornecedores com fins lucrativos”.

As videochamadas já são oferecidas em muitos sistemas penitenciários, mediante o pagamento de uma taxa. Mesmo antes da pandemia, muitas unidades prisionais encerraram ou reduziram drasticamente as visitas pessoais, oferecendo videochamadas - que são mais fáceis de gerenciar nas prisões - como alternativa. Tylek diz que isso aconteceu em parte porque as empresas de comunicação insistiram nisso. “Securus e GTL tinham contratos que exigiam que as prisões restringissem as visitas pessoais”, diz ela. “Setenta e quatro por cento das prisões que instituíram videochamada eliminaram a visitação pessoal.” As duas empresas deixaram de incluir tais requisitos em seus contratos. Mas a visita pessoal ainda não voltou a muitas das instalações.

Tylek diz que esse é um bom motivo para ter uma organização sem fins lucrativos contratando serviços como chamadas de vídeo. “Seria útil operar com uma organização que tem valores alinhados aos interesses dos prisioneiros e de suas famílias”.
Cromie, da Blue Ridge Labs, diz que a mudança no cenário e os apelos por reformas tornam a entrada de Ameelio no mercado oportuna. “Como as jurisdições estão proibindo seus departamentos de correções de participarem da receita dos fornecedores, isso não será mais uma fonte de renda para esses departamentos”, diz Cromie. “Se eles não vão ganhar dinheiro com isso, eles realmente querem comunicações, para ajudar a reduzir a reincidência e diminuir seus custos de longo prazo. Portanto, agora seus incentivos estão profundamente alinhados com o que Ameelio está fazendo. ”

Embora a oferta atual de Ameelio seja um produto mais modesto do que sua plataforma de vídeo futura, é muito bem-vinda. Especialmente na pandemia. Em março passado, eles lançaram Cartas, que simplifica o processo de envio de correspondência para pessoas na prisão. Em um computador ou aplicativo de telefone, os usuários podem digitar uma carta de até 9.000 caracteres e incluir fotos digitais. Eles fornecem a Ameelio a identificação e as instalações do recluso do destinatário, e o aplicativo preenche automaticamente o endereço. Ameelio, usando ferramentas de gerenciamento de clientes desenvolvidas para a indústria de mala direta, imprime e envia a carta gratuitamente pelo correio dos Estados Unidos.

Ameelio também oferece alguns recursos especiais, embora com um custo: os usuários podem enviar fotos maiores, jogos como palavras cruzadas ou Sudoku, contos ou receitas de prisão. A receita das vendas desses recursos vai para financiar cartas gratuitas para outros usuários. Orchingwa e Saruhashi veem a receita de tais ofertas “freemium” como parte de como sua operação se tornará sustentável. Bianca Tylek de Worth Rises desaprova, no entanto. “Não apoiaríamos nenhum modelo em que cobrassem dos usuários”, diz ela. “O objetivo deve ser sempre maximizar o contato.”

No início de dezembro, Ameelio havia enviado 188.642 cartas, cartões postais, jogos e notícias para mais de 32.000 pessoas encarceradas em todos os 50 estados. Nas prisões fechadas por causa da pandemia, a visitação foi proibida e até mesmo as viagens ao telefone foram reduzidas. “Assim, Ameelio se torna literalmente a única maneira de garantir que haja alguém disponível para ajudá-los”, diz Saruhashi.

O recurso de correspondência de Ameelio também foi uma bênção para organizações que se correspondem com pessoas na prisão. Grupos como a organização de redatores PEN America, que dirige um programa de redação em prisões, e DreamKit, que ajuda a sustentar jovens em casas instáveis, usaram Ameelio para envios em massa - e pagam pelo serviço, que é outra parte de como Ameelio pode se tornar financeiramente sustentável .

Por enquanto, eles receberam ajuda de doações em todos os tamanhos. Além do Blue Ridge Labs, o CEO do Twitter Jack Dorsey deu a Ameelio $ 505.000 de seu fundo Start Small. A Mozilla Foundation e o ex-CEO do Google Eric Schmidt também fizeram contribuições.

A equipe Ameelio estará ocupada nos próximos anos tentando construir e expandir seu serviço de videoconferência. Mas os empreendedores sociais não são conhecidos por sua relutância em pensar grande, e Orchingwa tem muitas outras ideias. O sistema de transferência de dinheiro da prisão, por exemplo, está em sua mente. Esse sistema permite que os presidiários comprem mercadorias em uma loja da prisão, usando o dinheiro que ganham ou que lhes é enviado por entes queridos. “É extremamente predatório”, diz Orchingwa. “Cerca de 10% de cada transação é realizada. São membros da família enviando dinheiro para seus entes queridos. Existem tantas taxas ocultas, taxas iniciais e taxas de manutenção e coisas assim. ”

Mas Ameelio não pode fazer tudo. Orchingwa diz que espera que outros jogadores sem fins lucrativos se interessem, trabalhem com eles e desenvolvam o que aprenderam. “Não achamos que podemos ser o Super-Homem sozinhos”, diz ele. “Queremos toda uma Liga da Justiça.” 

 

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