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Cultures Across Cultures: Sênior recebe prestigiosa bolsa para estudar Iogurtes do Mundo
Liana Merk, graduada em bioengenharia, foi selecionada para receber a Thomas J. Watson Fellowship, uma bolsa que oferece aos formandos a oportunidade de buscar projetos independentes fora dos Estados Unidos.
Por Lori Dajose - 25/04/2021


Liana Merk, graduada em bioengenharia, foi selecionada para receber a Thomas J. Watson Fellowship, uma bolsa que oferece aos formandos a oportunidade de buscar projetos independentes fora dos Estados Unidos.

Caltech sênior Liana Merk -Crédito: Cortesia de L. Merk

O projeto de Merk, intitulado "Cultures Across Cultures", a levará ao redor do mundo para sequenciar e estudar o DNA de culturas bacterianas em iogurtes locais. Muitos países diferentes têm alguma forma de leite fermentado semelhante ao iogurte, mas os processos de fermentação variam amplamente, junto com os tipos de micróbios que produzem o produto. Merk estará procurando assinaturas genéticas que indicam como as cepas de bactérias viajaram e evoluíram entre as culturas.

Ao longo de seu ano no Watson, o projeto de Merk a levará primeiro à Islândia, onde ela colaborará com especialistas que estudam microbiomas glaciais, para ver se genes de resistência à temperatura também são expressos em micróbios de iogurte que passam por processos de congelamento / descongelamento. A próxima no itinerário é a Grécia, onde ela vai ficar em uma fazenda de ovelhas de propriedade familiar que vem transmitindo sua própria receita de iogurte há 200 anos. Na região interior da Mongólia da China, Merk estudará uma prática rural de fazer iogurte com leite de cavalo em um contêiner de pele de cavalo. Parando em seguida no Japão, onde o iogurte não era popular até que uma colaboração nipo-búlgara introduziu o produto em 1971, Merk visitará as fábricas locais de fermentação de soja para examinar se algum micróbios ou procedimentos de fermentação cruzaram entre a fermentação de iogurte e a fermentação de soja. Merk irá então para a Irlanda para trabalhar com pesquisadores que estudam como as proteínas do iogurte beneficiam a saúde cardiovascular. Em cada país, ela coletará amostras de iogurte e extrairá o DNA presente, depois enviará o DNA para um laboratório em Zurique, que será sua última parada na viagem. Lá, ela conduzirá o sequenciamento metagenômico, um tipo abrangente de tecnologia de sequenciamento de DNA, e construirá uma árvore genealógica global de micróbios de iogurte. Ela retransmitirá suas descobertas aos fazendeiros, fermentadores e famílias que conheceu ao longo de sua jornada para trazer uma perspectiva internacional para o compartilhamento de micróbios entre as culturas. Lá, ela conduzirá o sequenciamento metagenômico, um tipo abrangente de tecnologia de sequenciamento de DNA, e construirá uma árvore genealógica global de micróbios de iogurte. Ela retransmitirá suas descobertas aos fazendeiros, fermentadores e famílias que conheceu ao longo de sua jornada para trazer uma perspectiva internacional para o compartilhamento de micróbios entre as culturas. Lá, ela conduzirá o sequenciamento metagenômico, um tipo abrangente de tecnologia de sequenciamento de DNA, e construirá uma árvore genealógica global de micróbios de iogurte. Ela retransmitirá suas descobertas aos fazendeiros, fermentadores e famílias que conheceu ao longo de sua jornada para trazer uma perspectiva internacional para o compartilhamento de micróbios entre as culturas.

"Eu também viajarei para fazendas locais bem pequenas que produzem iogurte fermentado naturalmente. Em vez de introduzir culturas de freezers como muitas grandes empresas fazem, elas realmente dependem do ar e das ferramentas de madeira que estão usando para introduzir naturalmente bactérias que estão presentes no ambiente. Vou amostrar as áreas ao redor das instalações de produção de iogurte e determinar se podemos ver que os micróbios estão migrando para esses iogurtes fermentados naturalmente. "

O interesse de Merk na produção de iogurte em pequena escala remonta à sua infância.

“Minha avó me ensinou a fazer iogurte persa, que consumimos com arroz e guisados, com pratos salgados. Já meu pai e o lado americano da minha família comem iogurte com morango e granola. São apenas duas perspectivas bem diferentes, e isso acabou Estou realmente curioso para saber como diferentes culturas pensam sobre os micróbios e os alimentos nos quais estão presentes. "

Na Caltech, Merk conduziu pesquisas no laboratório de Richard Murray (BS '85) - Thomas E. e Doris Everhart Professor de Controle e Sistemas Dinâmicos e Bioengenharia, e William K. Bowes Jr. Presidente de Liderança da Divisão de Biologia e Biológica Engenharia - para desenvolver bactérias modificadas que podem detectar e responder à inflamação intestinal. Depois de seu ano no Watson, Merk planeja fazer um PhD em biofísica na Universidade de Harvard.

"Fui realmente inspirado pelos diferentes campos de especialização do Caltech. Abri meus olhos que não existe um caminho único em biologia; há tantos cursos diferentes ministrados por especialistas em suas áreas no Caltech que tive a chance para passar pela bioengenharia. Estou muito grato por ser exposto a tantas partes diferentes e interessantes da biologia. No último ano remoto, percebi que o estudo de micróbios não precisa realmente ser feito em um laboratório, há experiências fascinantes e muito mais deliciosas que podemos fazer em nossas cozinhas. A biologia está em toda parte e até mesmo nos alimentos que comemos. "

 

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