Talento

Abrindo caminho no MIT
A estudante de graduação Lucy Du projeta novas próteses e busca inspirar outras pessoas a buscarem a engenharia.
Por Olivia Young - 12/12/2021


A estudante de doutorado Lucy Du é membro fundadora e líder do MIT MakerWorkshop, que tem sido muito mais do que um local de trabalho para Du, que também o usa como um centro de conexões e inspiração. Créditos: Imagem: Gretchen Ertl

Lucy Du, uma estudante de doutorado no MIT Media Lab, tem uma paixão notável por fazer. Ela passa o dia de trabalho no laboratório de design e fabricação de próteses e dedica seu tempo livre a projetos pessoais no MIT MakerWorkshop ou a inspirar outros alunos a tentarem sua carreira de engenharia. “A melhor sensação é quando entro em uma loja e faço algumas peças, ou encomendo algumas - e o dia em que elas chegam é como o Natal”, diz ela.

Sua afinidade por fazer começou em uma idade jovem. “Adorei construir coisas e ter hardware tangível para trabalhar. Ficar sentado lá e codificando ou fazendo matemática o dia todo nunca foi o que eu queria ”, diz Du. Ela participou de uma equipe de robótica no colégio e se inspirou nos filmes e entretenimento da Disney por muitos anos, especialmente à medida que sua tecnologia animatrônica humanoide cresceu. (O robô de dublê Homem-Aranha de "aparência estranhamente orgânica" da Disney é um dos favoritos dela.)

Agora, como estudante de doutorado do quarto ano, Du está canalizando sua paixão por construir coisas para projetar uma prótese de tornozelo que seja facilmente acessível a pessoas de todos os tamanhos, uma vez que os projetos comerciais atuais são adequados apenas para indivíduos altos.

Ela também compartilha seu amor pela engenharia em suas atividades fora do laboratório. Ao longo de seu tempo aqui (Du também obteve seu diploma de graduação e mestrado no MIT), ela encontrou maneiras de tornar a construção e a engenharia mais acessíveis a outros - desde a criação de um espaço para estudantes até o ensino de garotas do ensino médio. Ela até transformou um papel no reality show do Discovery na TV “BattleBots” em uma oportunidade de inspirar as crianças sobre engenharia.

Fazendo para próteses

Quando Du concluiu seu mestrado em engenharia mecânica em 2016, ela estava pronta para experimentar algo fora da academia. Ela passou a trabalhar no Laboratório de Propulsão a Jato da NASA, mas depois de dois anos, ela começou a sentir vontade de fazer seu doutorado. Mesmo considerando outras escolas, o MIT se destacou como uma escolha óbvia. “O MIT tem tantos recursos e tantas oportunidades que você pode ficar aqui por anos e anos sem nem arranhar a superfície”, diz ela. “Eu acho que era onde eu deveria estar.”

Du sabia que ela queria trabalhar com robótica animatrônica. Encontrar o laboratório certo não foi sem problemas, mas ela acabou indo parar no Grupo de Biomecatrônica sob a orientação do professor de artes e ciências da mídia Hugh Herr. Alojado no Media Lab, é um laboratório interdisciplinar amplamente focado em próteses, exoesqueletos e a interface humano-robô. Ela sabia que o laboratório de Herr era a escolha certa para ela por causa de sua ênfase no design de hardware. “É realmente muito difícil encontrar laboratórios de robótica que se concentrem na construção de hardware”, observa ela. “Muitos laboratórios de robótica compram o hardware para um projeto e se concentram exclusivamente no software. Acredito em projetar seu hardware com a aplicação final em mente, pois isso pode tornar todo o processo melhor. ”

Para tanto, o projeto de pesquisa de Du se concentra em projetar o hardware para um tornozelo robótico que funcione melhor do que o que está disponível agora. “Espero que o design seja capaz de imitar totalmente os movimentos biológicos, incluindo caminhada rápida, subir e descer escadas e rampas e alguns outros movimentos comuns que você faria ao longo do dia”, explica ela.

Atualmente, existe apenas uma prótese de tornozelo elétrica comercial que fornece força suficiente para caminhar. Mas tem limitações notáveis, diz Du. Como o design é grande e volumoso, “você precisa ser uma pessoa de alta estatura ou tem que ter um membro residual muito curto após a amputação para usar o produto”.

Em contraste, sua prótese de tornozelo tem um perfil menor que permitiria que mais pessoas o usassem. Ela observa: “O design em si deve ser dimensionado, então você pode ter o mesmo design e reduzi-lo para crianças ou outras pessoas que não precisam de tanta energia e, em seguida, expandir para adultos maiores”.

Inspirando outros fabricantes

Du dedicou tempo e energia consideráveis ​​ao longo de seus anos no MIT para ajudar outras pessoas a explorar a fabricação e a engenharia. Como aluna de mestrado, ela serviu como instrutora do Programa de Tecnologia para Mulheres em Engenharia Mecânica , um programa de verão para meninas do ensino médio que visa inspirá-las a buscar engenharia. Durante um curso intensivo de um mês, ela serviu como uma das três instrutoras de pós-graduação para o currículo de engenharia mecânica, ensinando a 20 garotas do ensino médio o básico de cinemática e dinâmica e trabalhando com elas em experimentos práticos interessantes.

Mentorear, diz ela, é “provavelmente a coisa mais gratificante que já fiz” - especialmente ver alguns desses alunos frequentando o MIT e se destacando. Ela continuou a cultivar seu amor pelo ensino e orientação como assistente de ensino durante seu programa de doutorado.

Du também é membro fundador e líder do MIT MakerWorkshop, um dos poucos makerspaces administrados por estudantes no MIT. Como aluna de mestrado, ela percebeu uma necessidade não atendida de um makerpace onde os alunos pudessem trabalhar em seus projetos pessoais, em horários que fossem convenientes para eles e não conflitassem com o horário de aula. Embora já houvesse muitas lojas no campus, ela diz: “Era“ muito difícil obter acesso a uma oficina mecânica e, para a maioria delas, você só deveria trabalhar em projetos de classe ou projetos de pesquisa ”.

A MakerWorkshop serviu como muito mais do que um local de trabalho para Du; também tem sido um centro de conexões e inspiração ao longo de sua carreira de pós-graduação. “Muitas vezes, tenho um problema de engenharia ou um problema de vida e só quero falar com alguém. Eu poderia vagar pelo espaço, alguém estaria lá, e você poderia simplesmente falar com eles sobre suas experiências ou ter revisões de design improvisadas no quadro. ”

As conexões que Du formou por meio da MakerWorkshop a levaram em uma direção inesperada: reality shows. Ela fazia parte de um grupo de membros da MakerWorkshop que formaram uma equipe chamada SawBlaze para o programa Discovery “ BattleBots, ”Um revival de um antigo programa do Comedy Central do início dos anos 2000. No show, as equipes constroem robôs de 250 libras para “lutar até a morte” em uma arena. A equipe SawBlaze competiu em quatro temporadas até o momento, começando em 2016 com a segunda temporada. “É realmente diferente das coisas que normalmente projetamos e construímos [para pesquisa ou aula], porque você está projetando para o fracasso material”, diz Du. Até agora, a experiência a ensinou como planejar e projetar para os casos mais extremos de impacto, muitas vezes confiando na intuição, experiência e testes empíricos, porque esses cenários geralmente estão além dos limites da modelagem. 

No entanto, Du não está nem um pouco interessada no tempo na tela que o papel de “BattleBots” trouxe para ela. Mesmo que ela esteja animada com a próxima temporada do programa 6, ela favorece os eventos de divulgação, chamados de maker faires, onde crianças impressionadas mostram animadamente seus robôs favoritos e ela tem a oportunidade de compartilhar como ela começou na engenharia.

Este outono marca o 10º ano de carreira de Du no MIT. Quando ela começa a pensar no que fará depois de se formar, ela mantém a mente aberta. Ela sabe que deseja trabalhar no desenvolvimento de novas tecnologias, seja para a indústria ou para a academia. E ela sabe que o ensino e a orientação terão um papel importante em seu futuro. “Quanto mais tempo você dedica ao ensino, mais recompensador é”, diz ela. “Ver seus alunos entenderem e melhorarem, isso significa muito para mim.”

 

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