Talento

NASA seleciona três ex-alunos do MIT para treinamento de astronautas
Marcos Berríos , Christina Birch PhD e Christopher Williams PhD compõem um terço da classe de candidatos a astronautas de 2021 da NASA.
Por Sandi Miller - 12/12/2021


Marcos Berríos, Christina Birch e Christopher Williams estavam entre os 10 novos candidatos a astronauta da NASA selecionados em um grupo de mais de 12.000 candidatos. Eles se reportarão ao treinamento de astronautas em janeiro. Créditos: Fotos cortesia da NASA

Na segunda-feira, o MIT confirmou mais uma vez seu status de plataforma de lançamento popular para futuros astronautas. A NASA anunciou que três ex-alunos do MIT estão entre sua turma de candidatos a astronautas de 10 membros em 2021.

Marcos Berríos '06, formado pelo Departamento de Engenharia Mecânica; Christina Birch PhD '15, que obteve um doutorado do Departamento de Engenharia Biológica, e Christopher Williams PhD '12, que obteve um doutorado do Departamento de Física, foram apresentados como membros da mais nova classe de astronautas, a primeira da NASA em quatro anos, durante um evento próximo ao Johnson Space Center (JSC) da NASA, em Houston.

Eles estão entre os 10 novos candidatos a astronauta dos EUA, escolhidos entre mais de 12.000 candidatos. Os três pretendem aumentar o número total de ex-alunos astronautas do  MIT  para 44, dos 360 NASA selecionados pela NASA para servir como astronautas desde o Mercury Seven original em 1959.

Os candidatos a astronauta se apresentarão para o serviço no JSC em janeiro para começar dois anos de treinamento. O treinamento para candidatos a astronautas se enquadra em cinco categorias principais: operação e manutenção dos  sistemas complexos da Estação Espacial Internacional , treinamento para caminhadas espaciais, desenvolvimento de habilidades complexas de robótica, operação segura de um jato de treinamento T-38 e domínio do idioma russo.

Após a conclusão, as missões podem envolver a realização de pesquisas a bordo da Estação Espacial Internacional, lançamento de solo americano em  espaçonaves construídas por empresas comerciais e  missões espaciais profundas  para destinos incluindo a lua na  espaçonave Orion da NASA  e   foguete do Sistema de Lançamento Espacial .

Marcos Berríos

Nascido em Guaynabo, Porto Rico, Berríos, 37, é um piloto de teste e major da Força Aérea dos EUA que se formou em engenharia mecânica pelo MIT e fez mestrado em engenharia mecânica, bem como doutorado em aeronáutica e astronáutica pela Universidade de Stanford .

Piloto destacado, Berríos acumulou mais de 110 missões de combate e 1.300 horas de vôo em mais de 21 aeronaves diferentes. “Como piloto de teste, realmente acredito na missão humana de exploração espacial e adoraria contribuir para o desenvolvimento dos novos veículos que nos levarão à lua”, diz ele.

No momento da sua seleção como um astronauta candidato NASA, Berríos serviu como o comandante do Destacamento 1, 413 th  Flight Test Squadron e vice-diretor da Força Tarefa Combinada CSAR. Enquanto reservista da Guarda Aérea Nacional, Berríos trabalhou como engenheiro aeroespacial para a Diretoria de Desenvolvimento da Aviação do Exército dos EUA no Moffett Federal Airfield, na Califórnia.  

“Sempre quis ser astronauta”, diz ele. “Quando eu tinha cinco ou seis anos, queria viajar para nebulosas e outras galáxias. O livro 'Ender's Game' foi provavelmente o livro que certamente ajudou a continuar essa inspiração para explorar o espaço. ”    

Um leitor voraz de autobiografias de astronautas, ele decidiu imitá-las obtendo seu doutorado e ingressando no exército.

Berríos diz que o MIT começou a prepará-lo para os rigores de ser um astronauta durante as “horas e horas e horas tentando terminar todos os conjuntos de problemas que tínhamos que fazer em uma semana. Acho que essa disciplina por si só me preparou absolutamente para lidar ou enfrentar qualquer outra coisa que surgisse em meu caminho. ” 

“Entrei na engenharia mecânica porque queria construir coisas”, acrescenta. “Eu queria usar minhas mãos. Eu fiz 2.007, uma aula que eu pesquisaria no Google quando estava no colégio - só essa aula me motivou a querer ir para o MIT. Acho que essas habilidades práticas são extremamente importantes para os astronautas. Em uma estação espacial, precisamos consertar o banheiro, precisamos manter esse veículo no espaço e, portanto, acho que as habilidades práticas, as habilidades de resolução de problemas que adquiri estudando no MIT irão ser extremamente útil. ”  

Christina Birch

Birch, 35, cresceu em Gilbert, Arizona, e se formou na Universidade do Arizona com bacharelado em matemática e bacharelado em bioquímica e biofísica molecular. No MIT, ela trabalhou no laboratório de Niles no Departamento de Engenharia Biológica, ganhou habilidades em engenharia e comunicação e foi ativa na equipe de ciclismo do MIT.    

Depois de obter um doutorado em engenharia biológica no MIT, ela ensinou bioengenharia na Universidade da Califórnia em Riverside, e redação científica e comunicação na Caltech. Mas ela foi puxada de volta para as competições de ciclismo e deixou a academia para se tornar uma ciclista condecorada na Seleção dos Estados Unidos, e a certa altura estava destinada às Olimpíadas. Enquanto ela estava disponível para apoiar seus companheiros de equipe olímpica no Japão neste verão, ela também marcou sua segunda entrevista com a NASA.

Como atleta profissional de ciclismo de pista, seu regime de treinamento será útil. “O meu treino vai ser muito variado e requerer muitas habilidades físicas diferentes, por isso algumas das coisas que já comecei a fazer é finalmente trabalhar a parte superior do corpo, que negligenciamos como ciclistas. Então, estou tentando trabalhar a força do ombro e a força de preensão da flexibilidade, preparando-me para um treinamento de caminhada no espaço no laboratório de flutuabilidade neutra. ”

“Ser um astronauta sempre foi uma espécie de sonho em segundo plano, mas eu realmente não acho que era até que eu estava trabalhando no laboratório fazendo experimentos em biologia, bioengenharia e química. Eu vi o que estava acontecendo na Estação Espacial e vendo experimentos semelhantes sendo feitos lá, e disse: 'Ei, você sabe, este é um conjunto de habilidades que eu tenho. Talvez eu tenha outras coisas com que possa contribuir. '”

“Ainda estou meio que afundando o fato de que estou sentada aqui com o macacão de voo”, diz ela. “Estou muito animado para treinar nos jatos T-38, porque metade da minha classe são pilotos incríveis, então mal posso esperar para voar com eles.”

Ela será a primeira mulher na lua? “Não preciso ser a primeira, só quero fazer parte desse programa”, diz ela.

Ela espera fazer alguns experimentos de bioengenharia em microgravidade, como aplicações de engenharia de tecidos. “Na Terra sob a gravidade, as células são limitadas por seu próprio peso e seus tamanhos são limitados, então elas geralmente só podem crescer em duas dimensões, onde no espaço, sem a gravidade da Terra, elas se expandem mais prontamente”.

Christopher Williams

Vindo de Potomac, Maryland, Williams, 38, formou-se na Stanford University em 2005 com bacharelado em física e no MIT em 2012 com doutorado em física com foco em astrofísica.

Quando criança, ele se lembra de desenhar o ônibus espacial e assistir seus lançamentos na TV. “Isso meio que instilou em mim essa paixão pela exploração espacial, mas também esse interesse pela ciência”, diz ele.

Entre Stanford e o MIT, ele tirou um ano sabático para trabalhar como rádio astrônomo em um laboratório de pesquisa naval em Washington e para pesquisar supernovas no Goddard Space Flight Center da NASA. Ele também trabalhou como paramédico e como bombeiro voluntário, habilidades que trouxe consigo para o MIT. “Ser um paramédico me ajudou a aprender a manter a calma e a lidar com situações bastante desafiadoras e difíceis, mas também a retribuir à comunidade da qual faço parte.”

No MIT, ele se concentrou em astronomia e astrofísica com o Instituto de Astrofísica e Pesquisa Espacial do MIT Kavli. Com seu conselheiro, Jackie Hewitt, eles trabalharam na construção do Murchison Widefield Array (MWA) para observar o universo inicial e entender como as primeiras estrelas e galáxias se formaram e o que isso fez com a evolução do universo.

E ainda ... “Eu meio que tinha aquele sonho de astronauta ainda soprando no fundo da minha mente e poder interagir com alguns dos astronautas do MIT foi uma ótima maneira de continuar adicionando essa chama”, diz ele. “O prédio em que ficava meu escritório, todas as manhãs eu entrava e via uma foto de Ron McNair na parede que era muito inspiradora de se ver, e sabendo que ele também tinha vindo do MIT, eu pensava sobre naquela."

Depois do MIT, ele virou à esquerda, aplicando seus conhecimentos de física à medicina.  

Williams é um físico médico certificado que concluiu seu treinamento de residência na Harvard Medical School antes de ingressar no corpo docente como físico clínico e pesquisador. Mais recentemente, ele trabalhou como físico médico no Departamento de Oncologia de Radiação do Brigham and Women's Hospital e do Dana-Farber Cancer Institute em Boston. Ele foi o físico chefe do programa de terapia de radiação adaptativa guiada por ressonância magnética do Instituto, e sua pesquisa se concentrou no desenvolvimento de técnicas de orientação de imagem para tratamentos de câncer.

Williams também conheceu sua futura esposa, Aubrey Samost-Williams '10, SM '15 no MIT, e agora eles têm uma filha de 2 anos.

“Será uma experiência única e interessante que espero poder contribuir para o programa espacial, porque espero trazer minha formação em astronomia e astrofísica, mas também conhecimento de radiação e medicina”, diz Williams.

Ele ainda espera continuar seu trabalho de graduação na NASA. “A lua é na verdade um ótimo lugar para colocar uma onda de rádio de baixa frequência ao redor, porque ela pode proteger você de parte do ruído de rádio da Terra e isso pode nos permitir sondar parte do universo em uma faixa do espectro eletromagnético que nunca fomos capazes de fazer antes. ” 

A NASA Artemis Generation é uma iniciativa para colocar a primeira mulher (e o próximo homem) na lua até 2024. A primeira turma a se formar no programa Artemis da NASA, em 2020, incluiu três ex-alunos da aeronáutica e astronáutica , Raja Chari SM '01, Jasmin Moghbeli '05 e Warren “Woody” Hoburg '08. A ex-pesquisadora do Whitehead Institute Kate Rubins, que foi selecionada como astronauta da NASA em 2009 e atuou como engenheira de voo a bordo da Estação Espacial Internacional, também se juntou à equipe.

 

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