Talento

Chiamaka Agbasi-Porter: Futuros inspiradores em STEM
O coordenador de divulgação K-12 do Lincoln Laboratory abre portas para oportunidades e infunde confiança duradoura nos alunos.
Por Kylie Foy - 10/03/2022


“Meu dia-a-dia está formando relacionamentos”, diz Chiamaka Agbasi-Porter, coordenadora de divulgação STEM K-12 do Lincoln Laboratory. Créditos: Foto: Glen Cooper

Todo mês de julho, quando Chiamaka Agbasi-Porter recebe um novo grupo de alunos do último ano do ensino médio para o programa de radar residencial de duas semanas do MIT Lincoln Laboratory, ela começa com uma pergunta: Quem aqui está se candidatando ao MIT?

Apenas cerca de metade levanta as mãos. Alguns dizem a ela que não se sentem inteligentes o suficiente para o MIT.

"Eu me vejo bem nessa idade", diz Porter, coordenador de divulgação STEM K-12 do Lincoln Laboratory. "Então, eu conto a eles um pouco da minha história. Eu sempre começo com 'eu era como você'."

Porter já foi um estudante do ensino médio que amava matemática e ciências. Ela ansiava por melhorar suas habilidades. Mas ela também era extremamente tímida e insegura. Ela se esforçou para pedir ajuda aos professores para encontrar maneiras extras de aprender.

"Na época, eu não sabia como navegar no sistema para encontrar oportunidades", diz Porter, que, no entanto, obteve bacharelado e mestrado em química. "Quando entrei na minha área, comecei a pensar em todos os alunos que não sabem por onde começar."

Alcançar esses alunos se tornou a paixão de sua vida. Ao longo de mais de uma década no laboratório, Porter cultivou um ecossistema educacional que impacta centenas de alunos todos os anos. Seus programas abrem possibilidades para crianças que, de outra forma, não teriam recursos para buscar interesses STEM. E ela encarna o que uma vez procurou quando jovem: uma defensora de crianças carentes, uma educadora gentil e apaixonada e uma mentora altruísta.

Subindo ao desafio  

O aprendizado STEM é uma filosofia educacional que conecta os pontos entre as quatro disciplinas de ciência, tecnologia, engenharia e matemática. Os mais de 20 programas coordenados por Porter transformam as aulas em desafios divertidos e práticos. Os alunos hackeiam códigos, programam minicarros autônomos, constroem circuitos e projetam pequenos satélites.

Quando Porter foi contratado no laboratório em 2010, quase não existiam programas de extensão STEM formalizados. Seus primeiros objetivos foram construir vínculos com escolas em áreas carentes ao redor de Boston e recrutar pessoal técnico de laboratório que pudesse ajudar a dar vida aos programas.  

“Meu dia-a-dia é formar relacionamentos. Nossa equipe técnica não tem permissão para fazer divulgação como parte de seu trabalho, então gastei muita energia encontrando funcionários dispostos a dedicar tempo fora do trabalho ”, diz ela.

Logo, ela montou uma equipe para seu primeiro programa: Lincoln Laboratory Radar Introduction for Student Engineers ( LLRISE ). Durante este workshop de verão residencial gratuito de duas semanas no laboratório, 18 alunos do ensino médio em ascensão constroem um radar funcional do zero, projetam seus próprios experimentos e apresentam seus resultados à comunidade.

Como todos os programas do laboratório, o LLRISE incentiva inscrições de pessoas demograficamente sub-representadas em STEM — incluindo mulheres, afro-americanos, latino-americanos, ilhéus do Pacífico e nativos americanos — ou provenientes de origens economicamente desfavorecidas. Porter se conecta com organizações que podem ajudá-la a alcançar esses alunos.

Muitos participantes consideram o LLRISE uma experiência de mudança de vida. Mckenzie Ferrari descreve isso como uma experiência de engenharia que ela nunca poderia ter recebido em sua escola de baixa renda e diz que foi fundamental em sua decisão de seguir uma carreira em STEM. Agora uma caloura da faculdade cursando física e educação secundária, ela retornou à LLRISE duas vezes como assistente de ensino. Inspirada por Porter, ela coordena programas de extensão entre seu departamento de física e escolas secundárias locais.

"Chiamaka é aquele que acredito que teve o maior impacto na minha vida", diz Ferrari. "Sem sua positividade e esforços incríveis, eu não seria a pessoa que sou hoje. O trabalho que ela lidera é fundamental na vida de muitos jovens estudantes."

Fechando a lacuna de realização 

Quando os alunos concluem um programa, geralmente é apenas o início da orientação de Porter. "Eles saem sabendo que têm um sistema de apoio", diz Porter. Seu apoio vem de várias formas – conectando estudantes a estágios, escrevendo recomendações para faculdades, ajudando-os a procurar emprego ou apenas sendo alguém com quem conversar.

“O principal objetivo é permitir que os alunos sigam carreiras STEM”, diz Porter, acrescentando que uma grande parte disso é ajudar os alunos de minorias a persistirem na faculdade. Estudos mostram que estudantes negros e latinos que declaram um curso STEM tendem a mudar de curso ou deixar a faculdade em maior número do que seus colegas brancos. "Não há alunos suficientes se formando em engenharia. Eu sempre sinto que não estamos fazendo o suficiente. Acho que se pudermos continuar oferecendo oportunidades, e o Lincoln Laboratory estiver bem posicionado para fazer isso, veremos um aumento na conclusão para minorias sub-representadas ."

Jamal Grant pode atestar o impacto de Porter. Eles se conheceram em 2007, quando ele estava na nona série na Escola John D. O'Bryant de Matemática e Ciências, onde Porter trabalhou como mentor de robótica. Foi por insistência dela que Grant se envolveu em programas de robótica, influenciando sua decisão de se formar em engenharia. Quando ele estava na faculdade, Porter convidou Grant para visitar o laboratório.

"Ela não apenas despertou meu interesse pela engenharia, mas também me fez sentir como se eu pudesse realmente ser um engenheiro. Ela me apresentou aos engenheiros negros, tantas pessoas brilhantes que abriram meus olhos para possibilidades", diz Grant. Ele conseguiu um estágio na Divisão de Engenharia do laboratório e logo após a formatura foi contratado como membro da equipe em tempo integral. 

Mas mais do que as conexões que ela ajudou a forjar, Porter também teve um "impacto palpável em minha vida em um sentido moral", diz Grant, inspirando-o a pagar adiante. Ele agora está cursando MBA/MPA duplo na Harvard Kennedy School of Government e na MIT Sloan School of Management e fundou o Net Mentoring Group , uma organização sem fins lucrativos cuja missão é ajudar a fechar a lacuna de desempenho STEM para estudantes de minorias no centro da cidade. .

Celebrando o impacto

Pelas contribuições de Porter para o aprendizado STEM, o MIT recentemente a homenageou entre os cinco ganhadores deste ano do  Dr. Martin Luther King Jr. Leadership Awards . Os prêmios reconhecem os membros do MIT que incorporam o "espírito de comunidade" e o trabalho do Dr. King.

Os colegas ficaram emocionados ao saber do reconhecimento dela. "Chiamaka é uma líder, mentora e colaboradora altruísta. Ela está profundamente comprometida em criar novas oportunidades que aprimorem a educação STEM K-12 para nossa próxima geração e desenvolver programas impactantes que alcancem todo o país", diz Mabel Ramirez, líder de grupo técnico no laboratório e um voluntário de extensão. “Seu espírito humano gentil, altruísmo, inclusão e dedicação são admiráveis ​​e muito merecedores deste reconhecimento”.

John Kuconis, ex-diretor executivo do Lincoln Laboratory, a nomeou. "Ela é uma pessoa que faz coisas por outras pessoas e nunca busca reconhecimento por isso", disse ele durante a cerimônia de premiação em 10 de fevereiro. 

Quanto ao futuro da educação STEM, Porter está sempre pensando em como fazer mais. Nos últimos anos, sua equipe expandiu o LLRISE para universidades em Porto Rico e ensinou aos professores o currículo para que eles pudessem trazer o programa de volta às suas escolas. Ela está se concentrando em como alcançar outros grupos demográficos que podem não ter acesso a oportunidades STEM, como dependentes militares que mudam de escola com frequência. No laboratório, ela continua a construir amizades com membros da equipe, que a ajudam a sonhar com novas ideias. Em breve, ela estará lendo centenas de inscrições para o LLRISE deste verão.

No último dia de LLRISE, Porter sempre faz a seus alunos a mesma pergunta que ela faz no primeiro dia.

Desta vez, sem hesitação, 90% das mãos foram levantadas. "É significativo para mim que eles saiam mais confiantes do que estavam quando entraram", diz ela, sorrindo. "Estou tão orgulhoso e tão encorajado."

 

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