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Testes de bomba nuclear da Guerra Fria revelam a verdadeira idade dos tubarões-baleia
A descoberta, publicada na revista Frontiers in Marine Science , ajudará a garantir a sobrevivência da espécie - o maior peixe do mundo - classificada como ameaçada de extinção.
Por Australian Institute of Marine Science - 06/04/2020


O pesquisador de objetivos, Mark Meekan, nada com um tubarão-baleia.
Crédito: Wayne Osborn

Testes de bombas atômicas realizados durante a Guerra Fria ajudaram cientistas pela primeira vez a determinar corretamente a idade dos tubarões-baleia.

A descoberta, publicada na revista Frontiers in Marine Science , ajudará a garantir a sobrevivência da espécie - o maior peixe do mundo - classificada como ameaçada de extinção.

Medir a idade dos tubarões-baleia ( Rhincodon typus ) tem sido difícil porque, como todos os tubarões e raias, eles não possuem estruturas ósseas chamadas otólitos, que são usadas para avaliar a idade de outros peixes.

As vértebras do tubarão-baleia apresentam faixas distintas - um pouco como os anéis de um tronco de árvore - e sabia-se que elas aumentavam em número à medida que o animal crescia. No entanto, alguns estudos sugeriram que um novo anel era formado a cada ano, enquanto outros concluíram que isso acontecia a cada seis meses.

Para resolver a questão, pesquisadores liderados por Joyce Ong, da Universidade Rutgers, em Nova Jersey, EUA, Steven Campana, da Universidade da Islândia, e Mark Meekan, do Instituto Australiano de Ciência Marinha, em Perth, Austrália Ocidental, voltaram-se para a área radioativa. legado da corrida armamentista nuclear da Guerra Fria.

Durante as décadas de 1950 e 1960, os EUA, União Soviética, Grã-Bretanha, França e China realizaram testes de armas nucleares. Muitas dessas explosões foram detonadas vários quilômetros no ar.

O pesquisador de objetivos, Mark Meekan, nada com um tubarão-baleia.
Crédito: Rob Harcourt

Um resultado poderoso das explosões foi a duplicação atmosférica temporária de um isótopo chamado carbono-14.

O carbono-14 é um elemento radioativo de ocorrência natural que é frequentemente usado por arqueólogos e historiadores para datar ossos e artefatos antigos. Sua taxa de decaimento é constante e facilmente mensurável, tornando-o ideal para fornecer estimativas de idade para qualquer idade acima de 300 anos.

No entanto, é também um subproduto de explosões nucleares. As consequências dos testes da Guerra Fria saturaram primeiro o ar e depois os oceanos. O isótopo gradualmente se moveu através das redes alimentares para todos os seres vivos do planeta, produzindo uma etiqueta ou assinatura de carbono 14 elevada, que ainda persiste.

Esse radioisótopo adicional também decai a uma taxa constante - o que significa que a quantidade contida no osso formado em um ponto no tempo será ligeiramente maior do que a contida no osso idêntico formado mais recentemente.

Usando dados de radiocarbono de bomba preparados por Steven Campana, Ong, Meekan e colegas, começaram a testar os níveis de carbono-14 nos anéis de crescimento de dois tubarões-baleia mortos há muito tempo armazenados no Paquistão e em Taiwan. Medir os níveis de radioisótopos em anéis de crescimento sucessivos permitiu determinar claramente com que frequência eles foram criados - e, portanto, a idade do animal.

"Descobrimos que um anel de crescimento era definitivamente depositado a cada ano", disse Meekan.

Uma vértebra de tubarão-baleia do Paquistão, em corte transversal, mostrando 50 faixas
de crescimento. Crédito: Paul Fanning, nó do Paquistão da Organização das
Nações Unidas para Agricultura e Alimentação

"Isso é muito importante, porque se você superestimar ou subestimar as taxas de crescimento, acabará inevitavelmente com uma estratégia de gerenciamento que não funciona e verá a população em colapso".

Um dos espécimes foi estabelecido conclusivamente com 50 anos de idade - a primeira vez que essa idade foi verificada sem ambiguidade.

"Estudos anteriores de modelagem sugeriram que os maiores tubarões-baleia podem viver até 100 anos", disse Meekan.

"No entanto, embora nossa compreensão dos movimentos, comportamento, conectividade e distribuição dos tubarões-baleia tenha melhorado dramaticamente nos últimos 10 anos, os traços básicos da história de vida, como idade, longevidade e mortalidade, permanecem amplamente desconhecidos.

"Nosso estudo mostra que os tubarões adultos podem realmente atingir grande idade e que a expectativa de vida longa provavelmente é uma característica da espécie. Agora, temos outro pedaço do quebra-cabeça adicionado".

Hoje, os tubarões-baleia estão protegidos em toda a sua extensão global e são considerados uma espécie de alto valor para o ecoturismo. O AIMS é o principal organismo de pesquisa de tubarões-baleia do mundo, e o animal é o emblema marinho do estado de origem do Dr. Meekan, a Austrália Ocidental.

Os Drs Ong, Meekan e Campana foram auxiliados pelo Dr. Hua Hsun Hsu da Universidade de Petróleo e Minerais King Fahd na Arábia Saudita, e pelo Dr. Paul Fanning do nó do Paquistão da Organização das Nações Unidas para Agricultura e Alimentação.

 

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