Tecnologia Científica

Como a cafeína mudou o mundo
O autor Michael Pollan discute seu trabalho mais recente sobre a substância psicoativa mais usada no mundo
Por Colleen Walsh - 21/08/2020


Rose Lincoln / Fotógrafa da equipe de Harvard

É a droga mais usada no mundo, uma que muitos de nós simplesmente nos recusamos a viver sem, optando pelo vício em vez de perder aquela primeira, ou segunda, ou em alguns casos a terceira xícara que nos ajuda a passar o dia.

E agora seus poderes sedutores, sua história sombria, seus benefícios para a saúde e seus efeitos colaterais prejudiciais estão em plena exibição no novo audiolivro do autor do best-seller Michael Pollan " Caffeine: How Coffee and Tea Created the Modern World ".

O conferencista de artes Lewis K. Chan e professor de Prática de Não-Ficção fez carreira escrevendo sobre como as coisas que consumimos afetam nossas vidas, nossa saúde e nosso planeta (“The Omnivore's Dilemma,” “How to Change your Mente: O que a Nova Ciência dos Psicodélicos nos Ensina sobre Consciência, Morte, Vício, Depressão e Transcendência ”). Ele discutiu seu último esforço com a reitora do Radcliffe Institute for Advanced Study, Tomiko Brown-Nagin, durante uma palestra da Zoom na terça-feira (17).

Pollan, que trabalhou em seu livro de psicodélicos enquanto era bolsista de Radcliffe, disse que há anos é obcecado por “essa relação recíproca que temos com as plantas” e pela capacidade de certas plantas “de mudar as texturas de nossas experiências do mundo”. Elaborar uma peça com cafeína estava há muito tempo em sua lista de tarefas, disse ele, mas não sabia que isso exigiria um sacrifício precioso.

Como ele fez em seus trabalhos anteriores, Pollan se tornou uma cobaia humana para sua arte, abandonando o café, ou mais especificamente, a cafeína, enquanto trabalhava no novo livro para realmente apreciar seus efeitos sobre o corpo e a mente humanos. Ele disse que a narrativa de sua história "exigia isso". No entanto, como sabe qualquer pessoa que abandonou o estimulante da dieta, não foi fácil.

Em seu livro, Pollan relata o dia em que ele finalmente decidiu abandonar sua xícara matinal de rotina, lembrando como a “adorável dispersão da névoa mental que a primeira dose de cafeína traz à consciência nunca chegou. O nevoeiro caiu sobre mim e não se moveu. ”

Michael Pollan, que desistiu da cafeína enquanto escrevia seu livro, disse que não
sabia como era viciado na droga. Foto de arquivo de Rose Lincoln / Harvard

Pollan disse que não entendia completamente como ele era viciado na droga - também conhecida pelo nome científico: 1, 3, 7-trimetilxantina - até que parou. Todos os sintomas da abstinência da cafeína estavam presentes, ele notou, incluindo dores de cabeça, fadiga e, talvez, o mais insidioso para um escritor que tentava contar uma história convincente, dificuldade de concentração.

À medida que seu trabalho progredia, ele também percebeu que, como a cafeína é tão onipresente - mais de 90 por cento das pessoas no planeta a consomem diariamente, e até permitimos que as crianças recebam a droga na forma de refrigerante regularmente - cafeína pessoal constante “simplesmente tornar-se a consciência humana básica. ”

Durante a palestra, Pollan mergulhou na ciência, discutindo como a minúscula molécula de cafeína age no sistema nervoso central suprimindo o neuromodulador adenosina que ajuda a nos deixar com sono. A cafeína, um quarto da qual pode permanecer em seu sistema por até 12 horas, então se torna a solução para o problema que ela cria, disse ele, tornando as pessoas privadas de sono devido ao consumo de cafeína na véspera ansiosas por uma dose matinal para carregá-los para o dia seguinte.

Pollan explica em uma seção do audiolivro sobre as origens da substância que a cafeína foi descoberta pela primeira vez na China por volta de 1000 aC na forma de chá. A descoberta do café remonta à Etiópia por volta de 850 DC. De acordo com a lenda, um pastor que percebeu como suas cabras ficavam nervosas depois de comer as frutas de uma planta arábica deu algumas das frutas a um monge local, que as usou para preparar o primeira xícara de café. Com o passar do tempo, a história da cafeína deu uma guinada sombria. Agricultores e vendedores construíram a indústria nas costas de pessoas escravizadas forçadas a colher os grãos de café e o açúcar necessários para adoçar a bebida amarga que se tornara cada vez mais popular no Ocidente.

Em seu trabalho, Pollan aborda a questão de saber se a cafeína foi uma benção ou uma maldição para a civilização humana. Ele conclui que o preço tem sido inegavelmente alto, possivelmente alto demais, com suas conexões históricas com um sistema brutal de produção e o trabalho árduo envolvido no cultivo e na colheita do café que continua até hoje. Depois, há a destruição que causa em nosso sono - particularmente o sono profundo e de ondas lentas que é fundamental para a memória.

Mas Pollan também destaca os pontos positivos. Ele observa que antes de haver suprimentos de água potável, bebidas fervidas, como café ou chá, “eram a coisa mais segura que uma pessoa poderia beber”, sendo a alternativa mais comum o álcool. Ele também aponta os benefícios contínuos para a saúde atribuídos à cafeína e confirmados pela ciência. Tomados com moderação, o café e o chá podem diminuir o risco de vários tipos de câncer, bem como de doenças cardiovasculares, diabetes tipo 2 e doença de Parkinson.

Ele também sugere que o consumo de bebidas com cafeína pode até mesmo ter ajudado as sociedades que as adotaram a prosperar. De acordo com Pollan, a cafeína impulsionou uma espécie de “pensamento iluminista”. As cafeterias que se espalharam primeiro pelo mundo árabe e depois pela Europa se tornaram não apenas a internet de seus dias, espalhando fofocas e notícias, mas também centros de discussão que fomentaram importantes intercâmbios culturais, políticos e científicos e ajudaram a inaugurar um “novo espírito do racionalismo. ”

E a vantagem mental fornecida pela cafeína ajudou a transformar o trabalho, disse ele, melhorando o foco e a capacidade de concentração - chaves para a segurança e o sucesso do trabalho mecanizado que impulsionou a Revolução Industrial, bem como em todas as gerações desde então. Pollan chama a pausa para o café, criada nos Estados Unidos na década de 1940 como uma forma de aumentar a produção do trabalhador, "a melhor evidência do presente da cafeína ao capitalismo".

“É incrível que tenhamos institucionalizado um medicamento com o propósito expresso de melhorar a produtividade e o controle de qualidade, mas assim o fizemos”, disse Pollan.

No final das contas, onde Pollan finalmente pousou em sua própria ingestão de cafeína? Ele fez um compromisso consigo mesmo, disse ele, só tomando café aos sábados, ou quando realmente precisa desse impulso mental. Ele reconhece que "não é um vício que me preocupa".

O autor também encorajou seus ouvintes a tentar largar o hábito da cafeína, mesmo que apenas temporariamente, diminuindo lentamente para evitar os sintomas de abstinência. “A primeira xícara depois que você está descansando é a melhor maneira de se familiarizar com a droga que é poderosa”, disse Pollan, que planeja incluir seu trabalho sobre a cafeína em um livro impresso com três plantas psicoativas. É provisoriamente intitulado “This Is Your Brain on Plants”.

E talvez tenhamos que nos acostumar a ter menos cafeína em nossas vidas no futuro. De acordo com algumas estimativas, disse Pollan, por causa das mudanças climáticas, em meados do século 50 por cento das terras que atualmente plantam cafeeiros "não serão mais adequadas para a produção de café".

 

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