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Custo mental do COVID-19 em adolescentes
Os pesquisadores identificaram padrões específicos de ativação cerebral que protegem os adolescentes de experimentar ansiedade e depressão relacionadas ao COVID-19.
Por Adam Hadhazy - 22/09/2020

A crise do COVID-19 afetou psicologicamente pessoas de todas as idades, mas um grupo especialmente afetado são os adolescentes. O fechamento de escolas e o distanciamento social forçado cortaram muitos adolescentes dos principais meios de apoio psicológico, colocando-os em maior risco de desenvolver ansiedade e depressão.

Os pesquisadores de Stanford identificaram padrões específicos de ativação
cerebral que protegem os adolescentes de experimentar ansiedade e depressão
relacionadas ao COVID-19. (Crédito da imagem: Getty Images)

Para saber mais sobre como os adolescentes (bem como outras faixas etárias) podem evitar passar por essas dificuldades emocionais, um novo estudo se concentrou em uma amostra de adolescentes que, mesmo em tempos normais, são particularmente propensos ao estresse: jovens que entraram na puberdade antes de seus pares.

O estudo examinou varreduras cerebrais de adolescentes americanos feitas cinco anos atrás e pesquisas auto-relatadas e relatadas pelos pais sobre o bem-estar mental e a progressão através da puberdade, tanto antes quanto depois do bloqueio pandêmico iniciado em março de 2020.

Os pesquisadores descobriram que os adolescentes que mostraram maior conectividade, ou interconexão, em um conjunto de regiões cerebrais específicas eram menos propensos a experimentar depressão e ansiedade relacionadas à pandemia, mesmo que tivessem começado a puberdade mais cedo em relação a seus pares. Os resultados evidenciam a importância da chamada rede de controle executivo, ou ECN, para lidar com o estresse e se adaptar a novos desafios.

"Nossas descobertas sugerem que o funcionamento executivo em nosso cérebro desempenha um papel fundamental na proteção contra fatores de risco que pioram os sintomas de depressão e ansiedade durante períodos estressantes e incertos", disse Rajpreet Chahal , pós-doutorado no Departamento de Psicologia de Stanford e autor principal do o estudo recente , publicado na revista Biological Psychiatry: Cognitive Neuroscience and Neuroimaging. “Esses resultados são muito relevantes para os adolescentes, bem como para pessoas de todas as idades, nesta era do COVID-19.”

O estudo aumenta a compreensão dos pesquisadores sobre como o ECN apóia os processos cognitivos, como a regulação das emoções e a navegação por novas situações, que podem fortalecer as pessoas contra o desenvolvimento de problemas psicológicos. Desta forma, envolver e fortalecer o ECN por meio de treinamento e / ou terapia poderia ajudar a proteger não apenas o estresse relacionado ao COVID-19, mas também os altos e baixos da vida diária.

“Essas descobertas levantam a questão de se os jovens se beneficiariam com o treinamento de funções executivas”, disse Ian Gotlib , autor sênior do estudo e professor David Starr Jordan do Departamento de Psicologia da Escola de Ciências Humanas de Stanford . “É possível que tal intervenção direcionada reduza as chances de experimentar psicopatologias como depressão e ansiedade diante do estresse, como uma pandemia, e especialmente para adolescentes de alto risco que estão passando pelo início da puberdade.”

As regiões do cérebro que se ativam para apoiar o controle executivo (por exemplo, como
tomamos decisões e respondemos ao estresse) são mostradas aqui. As regiões vermelhas
compõem a rede de controle executivo esquerdo do cérebro e as regiões amarelas são
a rede de controle executivo direita. (Crédito da imagem: Rajpreet Chahal)

Adolescentes no tempo

Os participantes do estudo são um grupo de cerca de 200 adolescentes da área da baía originalmente recrutados entre 2013 e 2016. O laboratório de Gotlib acompanhou essa coorte para rastrear como o estresse na infância afeta a psicologia e o neurodesenvolvimento, incluindo a função e a estrutura do cérebro. Uma das principais motivações do trabalho é aprender mais sobre as taxas crescentes de depressão e comportamentos suicidas entre adolescentes.

Os adolescentes haviam recebido varreduras cerebrais usando imagens de ressonância magnética funcional (fMRI) ao se inscrever no estudo. Varreduras desse tipo revelam áreas de maior fluxo sanguíneo dentro do cérebro, indicativas da ativação dessas regiões cerebrais. As regiões que compõem o ECN são encontradas principalmente nos lobos frontais, incluindo o córtex pré-frontal dorsolateral e lobos parietais, localizados na parte superior do cérebro. Essas regiões aumentam sua atividade quando as pessoas realizam certas tarefas de controle cognitivo que requerem, por exemplo, suprimir uma resposta automática, prestar ou desviar a atenção e planejar com antecedência.

Em algumas pessoas, as regiões do cérebro que compõem o ECN são ativadas mais próximas ao mesmo tempo. Chahal e Gotlib vinham explorando a influência dessa sincronização - conhecida como coerência - em adolescentes com desenvolvimento típico e aqueles que amadurecem mais rápido do que seus pares. As razões para o último grupo ser mais propenso a ansiedade e depressão são sociais e biológicas. Socialmente, os adolescentes podem passar por estresse por serem “diferentes” de seus colegas - por exemplo, com os meninos crescendo os pelos do corpo e sua voz mudando, e com as meninas tendo sua primeira menstruação e desenvolvendo seios. Biologicamente, a liberação de hormônios também exacerba a tendência de enfrentar dificuldades psicológicas. Como a puberdade pode durar de dois a cinco anos, os adolescentes inscritos no estudo em vários momentos estavam em diferentes estágios da puberdade,

As regiões do cérebro que se ativam juntas podem ser medidas por coerência, conforme
mostrado neste diagrama. As regiões do cérebro de cor roxa e azul têm padrões de atividade
que tendem a co-ocorrer e, portanto, têm alta coerência. Por exemplo, quando a atividade
na região roxa do cérebro aumenta, a atividade na região azul também aumenta. Em
contraste, as regiões do cérebro de cor azul e rosa têm baixa coerência; ou seja, a atividade
da região azul não está bloqueada no tempo para a atividade da região rosa.
(Crédito da imagem: Rajpreet Chahal)

Essa linha geral de pesquisa sobre a coerência da ECN e a influência do início da puberdade, no entanto, foi interrompida quando o COVID-19 surgiu no início deste ano. Mesmo assim, o grupo de Gotlib reconheceu que a pandemia oferecia uma oportunidade única. Com seu isolamento social, bem como as incertezas financeiras e de saúde associadas, a pandemia serviu como um novo e profundo estressor para o grupo de estudo.

“Esta pandemia global, que esperançosamente é apenas um evento único para essas crianças, apresentou uma maneira poderosa de testar algumas de nossas hipóteses sobre ECN, puberdade e saúde mental”, disse Chahal.

Identificar e ajudar aqueles em risco

Os pesquisadores de Stanford prepararam e administraram questionários online à coorte. As perguntas avaliaram o estado psicológico geral das crianças e sua progressão percebida até a puberdade. A equipe de pesquisa associou as respostas às varreduras cerebrais originais e às medidas do avanço das crianças até a puberdade quando as varreduras foram obtidas.

Uma relação clara surgiu no resultado, disse Chahal. Adolescentes que exibiram baixa coerência de ECN geralmente relataram mais sintomas de ansiedade e depressão durante a pandemia do que aqueles adolescentes cujos ECNs mostraram ativação mais coerente.

“É muito convincente que a arquitetura funcional do cérebro que apóia o funcionamento executivo pareça ter um papel tão integral no enfrentamento do estresse”, diz Chahal. “Estudos anteriores mostraram isso até certo ponto, mas não nesta faixa etária específica e não levando em consideração as condições sociais causadas pela pandemia”.

Um caminho promissor para estudos futuros é a identificação de adolescentes e pessoas de todas as idades que correm maior risco de sofrimento psicológico com base em seus circuitos cerebrais. Esses indivíduos de alto risco podem ser avaliados posteriormente para ver se eles podem responder favoravelmente à terapia ou medicação, especialmente à medida que os desafios da era COVID continuam.

“Uma lição importante é que podemos começar a olhar para os preditores de saúde mental durante o COVID em crianças e adolescentes suscetíveis e vulneráveis”, disse Gotlib. “Estamos apenas começando a ter uma noção dos fatores que aumentam não apenas o risco, mas também a resiliência aos efeitos da pandemia.”

Outros coautores do estudo, intitulado "Amortecedores de coerência de rede de controle executivo superior contra aumentos relacionados à puberdade em sintomas de internalização durante a pandemia de COVID-19", incluem o pesquisador de pós-doutorado de Stanford Jonas Miller, a estudante graduada de Stanford Jaclyn Kirshenbaum e Tiffany Ho, uma assistente professor de psiquiatria da University of California, San Francisco. 

A pesquisa foi apoiada pelo National Institutes of Health e pelo Centro de Diagnóstico Integrado e de Saúde da Universidade de Stanford.

 

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