Tecnologia Científica

Pesquisadores de Stanford descobrem um padrão no canto das baleias que prevê a migração
Por meio do uso de duas tecnologias avançadas de gravação de áudio, uma colaboração de pesquisadores da Baía de Monterey descobriu que as baleias azuis mudam do canto noturno para o diurno quando começam a migrar.
Por Taylor Kubota - 01/10/2020

A baleia azul é o maior animal da Terra. Também está entre os mais altos.

Hidrofone em um tripé segurado por braço robótico
Imagem da implantação do hidrofone no fundo do mar, com o hidrofone parado
nas garras da mão robótica de um veículo operado remotamente.
(Crédito da imagem: © 2015 MBARI)

“O som é um modo vital de comunicação no ambiente oceânico, especialmente em longas distâncias”, disse William Oestreich, um estudante de graduação em biologia na Hopkins Marine Station da Universidade de Stanford . “A luz, ou qualquer tipo de sugestão visual, muitas vezes não é tão eficaz no oceano como na terra. Muitos organismos marinhos usam o som para uma variedade de propósitos, incluindo a comunicação e direcionamento de alimentos por meio de ecolocalização. ”

Embora o canto das baleias tenha sido estudado por décadas, os pesquisadores tiveram sucesso limitado em decifrar seu significado. Agora, ao registrar baleias individuais e suas populações maiores no Nordeste do Pacífico, pesquisadores de Stanford e do Monterey Bay Aquarium Research Institute (MBARI) identificaram padrões nos trinados e foles das baleias azuis que indicam quando os animais estão migrando de sua alimentação desde a costa da América do Norte até seus criadouros na América Central. Sua pesquisa foi publicada em 1º de outubro na Current Biology .

“Decidimos comparar os padrões musicais diurnos e noturnos de mês a mês, e ali, na divergência e convergência de duas linhas, estava esse lindo sinal que nenhum de nós realmente esperava”, disse John Ryan, oceanógrafo biológico da MBARI e sênior autor do artigo. “Assim que aquela imagem apareceu na tela, Will e eu pensamos, 'Olá, comportamento.'”

Uma análise mais aprofundada ao longo dos cinco anos de gravações de hidrofones pode revelar novas informações sobre a migração da baleia azul, uma jornada de 4.000 milhas que está entre as mais longas do mundo - e que as criaturas repetem todos os anos. Apesar da imensidão das baleias azuis e de suas viagens, os cientistas sabem muito pouco sobre seus comportamentos, por exemplo, como estão respondendo às mudanças no ecossistema e no suprimento de alimentos de ano para ano. Ser capaz de prever a viagem das baleias ao longo dessa importante rota também pode ajudar a prevenir colisões de navios.

Jantando e cantando

Para capturar baleias cantando sozinhas e em coro, os pesquisadores usaram duas tecnologias de gravação avançadas: um microfone subaquático - ou hidrofone - e etiquetas que os pesquisadores colocaram em baleias individuais .

Em 2015, o MBARI depositou um hidrofone a 18 milhas da costa de Monterey, a 3.000 pés (900 metros) abaixo do nível do mar. O hidrofone é conectado ao observatório submarino com cabo MARS, que fornece energia e comunicações. Esse bisbilhoteiro do fundo do mar gravou a paisagem sonora do oceano profundo quase continuamente por mais de cinco anos.

“O hidrofone cabe na sua mão”, disse Ryan, que recomenda ouvir a transmissão ao vivo do hidrofone no outono para uma ótima música de baleia (embora apenas o canto da baleia jubarte possa ser ouvido em alto-falantes comuns). “É um pequeno instrumento que produz big data - cerca de dois terabytes por mês.”

Ao focar nos comprimentos de onda do canto das baleias nos dados dos hidrofones, os pesquisadores notaram uma mudança distinta ao longo de vários meses. Ao longo dos verões, as árias das baleias ficavam mais altas e eram cantadas principalmente à noite. Ao longo dos cinco anos de dados, o coro das baleias foi mais alto por volta de outubro e novembro, e o canto aconteceu mais à noite. Após cada pico anual de atividade musical, conforme as baleias começaram a partir para águas mais quentes, o canto se tornou mais uma atividade diurna.

Will com uma prancheta olhando para um golpe de uma baleia azul
Foto de William Oestreich a bordo do navio de pesquisa John Martin
(Moss Landing Marine Laboratories) com o golpe de uma
baleia azul ao fundo.

Embora diferenças diurnas e noturnas no comportamento do canto tenham sido observadas em pesquisas anteriores, as etiquetas transportadas por baleias, desenvolvidas pelo laboratório do biólogo de Stanford Jeremy Goldbogen , ajudaram a explicar o que esses padrões de 24 horas e sua inversão no final do outono poderiam significar. Quinze tags rastrearam os sons de seus portadores por meio de medições de acelerômetro - que monitoram vibrações - e, em alguns casos, hidrofones integrados. No verão, as baleias passavam grande parte do dia festejando, fortalecendo-se para a longa jornada à frente e reservando seus interlúdios musicais para a noite. Quando chegou a hora, a migração foi novamente acompanhada por canções diurnas.

“Nos dados de hidrofones, vimos padrões realmente fortes sobre este enorme domínio espacial. Quando vimos exatamente o mesmo padrão em animais individuais, percebemos que o que estávamos medindo ao longo de centenas de quilômetros é na verdade um sinal comportamental real - e que representa o comportamento de muitas baleias diferentes ”, disse Oestreich. “Como ecologista, é muito emocionante observar tantas baleias, simultaneamente, usando um único instrumento.”

Ouvindo e aprendendo

Esta pesquisa estabelece as bases para a possível previsão da migração da baleia azul com base nas transições entre as diferentes programações de canções - tais previsões poderiam ser usadas para alertar rotas marítimas mais abaixo na costa, como o controle de tráfego aéreo, mas para o oceano. Os pesquisadores também esperam que uma análise mais aprofundada dos dados acústicos revele mais sobre o comportamento das baleias em resposta às mudanças ambientais, como o aquecimento das águas e o abastecimento instável de alimentos.

“Se, por exemplo, pudermos detectar diferenças na migração e forrageamento em resposta às mudanças no ambiente, essa é uma maneira realmente poderosa e importante de ficar de olho nesta espécie criticamente ameaçada de extinção”, disse Goldbogen, que é professor assistente de biologia na Escola de Ciências Humanas e também autora sênior do artigo. “Isso é importante economicamente, ecologicamente importante e também culturalmente importante.”

Oestreich já está fazendo uma pergunta relacionada: se podemos usar esse sinal para determinar se as baleias estão se alimentando ou migrando, as baleias também o estão usando? É possível, disse Oestreich, que uma baleia solitária possa ouvir antes de desistir de se alimentar e seguir para o sul.

“As baleias azuis existem em densidades incrivelmente baixas, com enormes distâncias entre elas, mas, claramente, estão compartilhando informações de alguma forma”, disse Oestreich. “Tentar entender que o compartilhamento de informações é uma motivação, mas também usar potencialmente essa sinalização como um meio de estudá-las é outra possibilidade interessante.”

 

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