Tecnologia Científica

Gaia: cientistas dão um passo mais perto de revelar as origens de nossa galáxia
Uma equipe internacional de astrônomos, liderada pela Universidade de Cambridge, anunciou o catálogo mais detalhado de todas as estrelas em uma grande faixa de nossa galáxia, a Via Láctea.
Por Sarah Collins - 03/12/2020


A cor do céu da versão inicial 3 de dados de Gaia - Crédito: ESA / Gaia / DPAC; Agradecimento: A. Moitinho.


Gaia está medindo as distâncias de centenas de milhões de objetos que estão a muitos milhares de anos-luz de distância, com uma precisão equivalente a medir a espessura do cabelo a uma distância de mais de 2.000 quilômetros

Floor van Leeuwen

As medições de posições estelares, movimento, brilho e cores estão no terceiro lançamento de dados antecipado do observatório espacial Gaia da Agência Espacial Europeia e agora estão disponíveis publicamente. As descobertas iniciais incluem a primeira medição óptica da aceleração do sistema solar.

Lançado em 2013, o Gaia opera em uma órbita ao redor do chamado ponto Lagrange 2 (L2), localizado 1,5 milhão de quilômetros atrás da Terra na direção oposta ao sol. Em L2, as forças gravitacionais entre a Terra e o Sol estão equilibradas, de modo que a espaçonave permanece em uma posição estável, permitindo visões do céu de longo prazo essencialmente desobstruídas.

O objetivo principal do Gaia é medir distâncias estelares usando o método da paralaxe. Nesse caso, os astrônomos usam o observatório para examinar continuamente o céu, medindo a mudança aparente nas posições das estrelas ao longo do tempo, resultante do movimento da Terra em torno do sol.

Conhecer aquela pequena mudança nas posições das estrelas permite que suas distâncias sejam calculadas. Na Terra, isso é dificultado pelo embaçamento da atmosfera terrestre, mas no espaço as medições são limitadas apenas pela ótica do telescópio.

Dois lançamentos anteriores incluíram as posições de 1,6 bilhões de estrelas. O lançamento de hoje traz o total para pouco menos de 2 bilhões de estrelas, cujas posições são significativamente mais precisas do que nos dados anteriores. Gaia também rastreia a mudança de brilho e as posições das estrelas ao longo do tempo através da linha de visão (seu chamado movimento adequado) e, ao dividir sua luz em espectros, mede a velocidade com que estão se movendo em direção ou para longe do Sol e avalia sua composição química.

Os novos dados incluem medições excepcionalmente precisas das 300.000 estrelas dentro dos 326 anos-luz mais próximos do sol. Os pesquisadores usam esses dados para prever como o fundo das estrelas mudará nos próximos 1,6 milhão de anos. Eles também confirmam que o sistema solar está acelerando em sua órbita ao redor da Galáxia.

Essa aceleração é suave e é o que seria esperado de um sistema em órbita circular. Ao longo de um ano, o Sol acelera em direção ao centro da Galáxia em 7 mm por segundo, em comparação com sua velocidade ao longo de sua órbita de cerca de 230 quilômetros por segundo.

Os dados de Gaia, adicionalmente, desconstroem as duas maiores galáxias companheiras da Via Láctea, as Pequenas e Grandes Nuvens de Magalhães, permitindo aos pesquisadores ver suas diferentes populações estelares. Uma visualização dramática mostra esses subconjuntos e a ponte de estrelas entre os dois sistemas.

O Dr. Floor van Leeuwen, do Instituto de Astronomia de Cambridge, e gerente de projeto do UK Gaia DPAC, comenta: “Gaia está medindo as distâncias de centenas de milhões de objetos que estão a milhares de anos-luz de distância, com uma precisão equivalente à medição da espessura do cabelo a uma distância de mais de 2.000 quilômetros. Esses dados são uma das espinhas dorsais da astrofísica, permitindo-nos analisar forense nossa vizinhança estelar e resolver questões cruciais sobre a origem e o futuro de nossa galáxia. ”

Gaia continuará coletando dados até pelo menos 2022, com uma possível extensão da missão até 2025. Os lançamentos de dados finais devem render posições estelares 1,9 vezes mais precisas do que aquelas lançadas até agora, e movimentos adequados mais de 7 vezes mais precisos, em um catálogo de mais de dois bilhões de objetos.

“Os mistérios da Via Láctea e de nosso Sistema Solar capturaram a imaginação de gerações de cientistas e astrônomos em todo o mundo - todos ansiosos para aprender mais sobre as origens do Universo”, disse a Ministra da Ciência Amanda Solloway. “Por meio dessa notável missão apoiada pelo governo, os cientistas do Reino Unido nos deram um salto gigantesco mais perto de avançar nosso conhecimento de como nosso Sistema Solar começou pintando a imagem mais detalhada até então que poderia ajudar a redefinir a astronomia como a conhecemos.”

Adaptado de um comunicado à imprensa da Royal Astronomical Society .

 

.
.

Leia mais a seguir