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Astrônomos estimam que o maior mar de Titã tem 300 metros de profundidade
Os astrônomos da Universidade Cornell estimaram que o mar tem pelo menos 300 metros de profundidade perto de seu centro - espaço suficiente para um submarino robótico em potencial explorar.
Por Blaine Friedlander, - 22/01/2021


Uma representação artística de Kraken Mare, o grande mar de metano líquido na lua de Saturno, Titã. Crédito: NASA / Centro de Pesquisa John Glenn

Bem abaixo da mortalha atmosférica gasosa da maior lua de Saturno, Titã, está Kraken Mare, um mar de metano líquido. Os astrônomos da Universidade Cornell estimaram que o mar tem pelo menos 300 metros de profundidade perto de seu centro - espaço suficiente para um submarino robótico em potencial explorar.

Depois de examinar os dados de um dos voos finais da missão Cassini por Titã, os pesquisadores detalharam suas descobertas em "A Batimetria de Moray Sinus no Kraken Mare de Titã", publicado no Journal of Geophysical Research .

"A profundidade e a composição de cada um dos mares de Titã já foram medidas, exceto pelo maior mar de Titã, Kraken Mare - que não só tem um grande nome, mas também contém cerca de 80% dos líquidos da superfície da lua", disse o autor Valerio Poggiali , pesquisador associado do Cornell Center for Astrophysics and Planetary Science (CCAPS).

A um bilhão de milhas da Terra, o frígido Titã está envolto em uma névoa dourada de nitrogênio gasoso. Mas, espiando por entre as nuvens, a paisagem lunar tem uma aparência semelhante à da Terra, com rios, lagos e mares de metano líquido, de acordo com a NASA.

Os dados para esta descoberta foram coletados no sobrevôo T104 da Cassini por Titan em 21 de agosto de 2014. O radar da espaçonave pesquisou Ligeia Mare - um mar menor na região polar norte da lua - para procurar o misterioso desaparecimento e reaparecimento da "Ilha da Magia".

Enquanto a Cassini cruzava a 13.000 mph a quase 600 milhas acima da superfície de Titã, a espaçonave usava seu altímetro de radar para medir a profundidade do líquido em Kraken Mare e Moray Sinus, um estuário localizado na extremidade norte do mar. Os cientistas da Cornell, juntamente com engenheiros do Laboratório de Propulsão a Jato da NASA, descobriram como discernir a batimetria do lago e do mar (profundidade) observando as diferenças de tempo de retorno do radar na superfície do líquido e no fundo do mar, bem como a composição do mar, reconhecendo o quantidade de energia de radar absorvida durante o trânsito pelo líquido.

Acontece que Moray Sinus tem cerca de 280 pés de profundidade, mais raso do que as profundezas do centro de Kraken Mare, que era muito profundo para o radar medir. Surpreendentemente, a composição do líquido, principalmente uma mistura de etano e metano, era dominada pelo metano e semelhante à composição da vizinha Ligeia Mare, o segundo maior mar de Titã.

Cientistas anteriores haviam especulado que Kraken pode ser mais rico em etano, tanto por causa de seu tamanho quanto por sua extensão para as latitudes mais baixas da lua. A observação de que a composição do líquido não é muito diferente dos outros mares do norte é uma descoberta importante que ajudará na avaliação de modelos do sistema hidrológico semelhante à Terra de Titã.

Além das profundezas, Kraken Mare também é imenso - quase do tamanho de todos os cinco Grandes Lagos juntos.

Titã representa um ambiente modelo de uma possível atmosfera da Terra primitiva, disse Poggiali.

Um quebra-cabeça é a origem do metano líquido. A luz solar de Titã - cerca de 100 vezes menos intensa do que na Terra - converte constantemente o metano da atmosfera em etano; em períodos de aproximadamente 10 milhões de anos, esse processo esgotaria completamente os estoques de superfície da Titan, de acordo com Poggiali.

Em um futuro distante, um submarino - provavelmente sem um motor mecânico - visitará e navegará em Kraken Mare, disse Poggiali.

"Graças às nossas medições", disse ele, "os cientistas agora podem inferir a densidade do líquido com maior precisão e, consequentemente, calibrar melhor o sonar a bordo do navio e entender os fluxos direcionais do mar."

 

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