Tecnologia Científica

O químico estrela
Como Mireille Kamariza buscou o fantástico para resolver um problema de saúde mortal
Por Caitlin McDermott-Murphy - 30/01/2021


Em 2017, ainda estudante de graduação, a revista Fortune nomeou Mireille Kamariza
como uma das mulheres mais poderosas do mundo.Cortesia de Mireille Kamariza

Crescendo em Bujumbura, Burundi, Mireille Kamariza não conhecia nenhum astrônomo, nem mesmo nenhum cientista. Mas ela adorava planetas de qualquer maneira. No início de cada ano letivo, ela e seus colegas estudantes embrulhavam seus cadernos para protegê-los do desgaste. E todos os anos, Kamariza caçava sua cidade em busca de revistas com fotos brilhantes de planetas, astronautas e “qualquer notícia sobre astronomia”. Entre as aulas, ela olhava para aquelas capas astronômicas como se fossem portais para um mundo fantástico.

The Junior Fellow nunca acabou flutuando entre as estrelas, pelo menos não no sentido literal. Em agosto deste ano, o Chemical & Engineering News a nomeou um dos seus 12 talentosos por sua invenção de um teste rápido e de baixo custo para detectar tuberculose. Em 2017, a revista Fortune a nomeou uma das mulheres mais poderosas do mundo enquanto ela ainda era uma estudante de graduação. Em 2018, ela ganhou um título ainda mais raro: cofundadora de uma empresa na indústria de biotecnologia dominada por homens. De certa forma, o mundo em que ela agora habita - o de um cientista premiado, empresário de biotecnologia do Vale do Silício, graduado pela Universidade da Califórnia, Berkeley e pela Universidade de Stanford - era um mundo fantástico, pelo menos para aquela jovem no Burundi que se perdeu em fotos de Marte e Vênus.

“Parece uma vida diferente”, disse Kamariza, “Não é nada menos que um milagre eu ser um dos poucos que foi capaz de dar esse salto.”

Depois de alcançar o fantástico, Kamariza está enfrentando um problema muito real: em todo o mundo em desenvolvimento, incluindo Burundi, a tuberculose é uma das principais causas de morte. Em 2018, a doença matou 1,5 milhão em todo o mundo, muito mais do que a AIDS. Embora os testes e o tratamento estejam em alta, as populações rurais de baixa renda ainda lutam para detectar e conter a doença (especialmente agora que os diagnósticos COVID-19 têm prioridade sobre todas as outras doenças infecciosas). A cada ano, cerca de 10 milhões de pessoas desenvolvem tuberculose e cerca de 3 milhões não são detectadas, disse Kamariza. Sua invenção - uma ferramenta de diagnóstico portátil - pode ajudar a identificar mais casos com mais rapidez, em qualquer lugar do mundo, para evitar uma propagação ainda maior, levar tratamento para os necessitados e até monitorar a eficácia desse tratamento.

“Muitas pessoas que trabalham com tuberculose foram reconectadas para fazer o trabalho do COVID. Os pacientes com tuberculose estão sendo deixados para trás ”.

- Mireille Kamariza, Companheira Júnior

Quando Kamariza chegou aos Estados Unidos, fixando residência em San Diego aos 17 anos, a ciência ainda era uma coisa estranha. Ela falava francês, mas pouco inglês (ela assistiu “Star Wars” e “Star Trek” para aprender mais); ela dividia um apartamento com seus dois irmãos mais velhos e trabalhava meio período na Safeway enquanto fazia aulas em período integral no San Diego Mesa College. Lá, ela deixou seu amor pelos planetas para trás: “Quantos astronautas você conhece que começaram em uma faculdade comunitária?” ela disse.

Por acaso, ela se matriculou em um curso de química com a professora Saloua Saidane, que por acaso falava francês. Ela guiou Kamariza sobre a barreira do idioma antes de forçá-la a se transferir para a Universidade da Califórnia, San Diego. Kamariza precisava de incentivo: outros mentores disseram a ela, sem rodeios, que seu inglês e GPA eram muito ruins para ela chegar à UCSD. Eles estavam errados.

Uma vez na UCSD, Kamariza duvidou mais uma vez de sua capacidade de chegar à pós-graduação. Mas Tracy Johnson - outra química e a primeira cientista negra que Kamariza encontrou - a pressionou a se inscrever na Universidade da Califórnia, em Berkeley. “Eu nunca faria isso na UC Berkeley em um milhão de anos!” Kamariza disse para Johnson. “Olhe para todas as pessoas que conseguem entrar. Quantos são os imigrantes africanos?”

Kamariza costuma creditar intervenções externas como milagres, sorte e mentores por seu sucesso. “Para os imigrantes, para as pessoas que vêm de origens tradicionalmente desfavorecidas”, disse ela, “o que importa são as oportunidades e quem pode abrir a porta para você”. Ainda assim, embora Johnson tenha mostrado a porta a ela, Kamariza bateu. Para sua surpresa (mas não de Johnson), ela entrou.

Em Berkeley, Kamariza ingressou no laboratório de biologia química de Carolyn Bertozzi. Lá, e continuando na Universidade de Stanford, ela combinou seu conhecimento de química e biologia molecular para finalmente inventar seu diagnóstico de tuberculose. Seu teste transformou o que costumava ser um processo de 11 etapas em uma etapa simples. “Por ser estável e não exigir uma geladeira para funcionar”, disse Kamariza, “você poderia, em princípio, fazer esse experimento em qualquer lugar. Você poderia estar na tundra do Alasca ou no deserto da Namíbia e fazer isso. ”

A tuberculose é causada pelo Mycobacterium tuberculosis , uma bactéria com uma parede celular espessa o suficiente para bloquear a maioria dos medicamentos. Kamariza projetou uma molécula que se encaixa naquela parede e se ilumina - os pesquisadores só precisam de um microscópio e um reagente para ver se a tuberculose está presente e viva. Como sua molécula ignora as células mortas da tuberculose, o teste pode dizer aos pesquisadores muito mais sobre a reação da bactéria a certos ambientes e tratamentos. Com o tempo, eles podem monitorar o sangue de um paciente para ver se um medicamento mata a bactéria e com que rapidez. Como os resultados chegam em algumas horas, ao contrário do mês e meio que os testes atuais exigem, a ferramenta pode detectar e rastrear casos e tratamentos com muito mais eficácia.

“Foi um dia e tanto quando percebemos que estava funcionando”, disse Kamariza. “Fui imediatamente às aplicações médicas.” Ela estava ansiosa para colocar a ferramenta no mercado o mais rápido e seguro possível porque, como ela disse, “eu sei que as pessoas precisam dela”.

Bertozzi incentivou Kamariza a lançar sua própria empresa. Mais uma vez, ela vacilou. “Quantas mulheres fundadoras imigrantes africanas você conhece no Vale do Silício na indústria de biotecnologia?” Disse Kamariza. “Eu acho que é um zero plano.”

Ela faz pelo menos um. Em 2018, Kamariza foi cofundador da OliLux Biosciences. No mesmo ano, Harvard ofereceu a ela uma posição na Sociedade de Fellows (outra oferta que ela nunca pensou que receberia).

“Sou a primeira bióloga negra da sociedade”, disse Kamariza. “Nesse ponto, não é mais sobre mim. É o que represento. É sobre pessoas que vêm atrás de mim. Está quebrando um teto de vidro. Foi uma oferta que não pude recusar. ”

No verão de 2019, ela partiu para Cambridge e concentrou seus esforços na diversificação do pool genético europeu dominante no qual se baseia a medicina de precisão global.

“Para os imigrantes, para as pessoas que vêm de origens tradicionalmente carentes, tudo se resume a oportunidades ...”

- Mireille Kamariza

“Se as pessoas que você está recrutando não são diversificadas o suficiente, você não sabe como [uma droga] vai afetar as pessoas em geral”, disse ela. “Tudo isso leva, é claro, a disparidades de saúde aqui nos EUA. Mas, de maneira geral, existem subcontinentes inteiros e países inteiros que você está deixando de fora”.

Nos Estados Unidos, a pandemia de COVID-19 iluminou as desigualdades de saúde sistêmicas de longa data que colocam as comunidades vulneráveis ​​em maior risco. Mas essas disparidades se estendem muito além dos Estados Unidos e de maneiras diferentes: quando a pandemia atingiu, o trabalho de Kamariza contra a tuberculose foi interrompido. Fronteiras fechadas. Projetos-piloto interrompidos. Pacientes com tuberculose positiva foram forçados a quarentena com a família, potencialmente espalhando a doença em nome da prevenção de outra. Os esforços de diagnóstico concentraram-se quase exclusivamente no rastreamento de COVID-19.

“Muitas pessoas que trabalham com tuberculose foram reconectadas para fazer o trabalho do COVID”, disse Kamariza. “Os pacientes com tuberculose estão sendo deixados para trás.”

Nos Estados Unidos, a maioria das pessoas não vê a tuberculose como uma ameaça, especialmente agora. “As pessoas falam sobre diabetes e todas essas outras doenças metabólicas complexas. Raramente as pessoas falam sobre doenças infecciosas ”, disse Kamariza. “Considerando que, os lugares que estou de olho, esta é a realidade todos os dias.” Mesmo durante a pandemia, o OliLux continua a se concentrar na tuberculose, na esperança de fazer os testes em lugares como Indonésia, Cingapura e África do Sul.

Acima de tudo, Kamariza tenta se manter atualizada com as mídias sociais, para ser "visível", disse ela, e garantir que os jovens cientistas, que se debruçam sobre imagens de planetas ou qualquer outra coisa que capture sua imaginação, vejam que ela alcançou o fantástico, e eles também podem. “Deixa de ser sobre mim”, disse ela. “É realmente sobre a história e o legado do que nós, como seres humanos, estamos fazendo.”

 

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