Tecnologia Científica

Próxima parada Marte: 3 espaçonaves chegando em rápida sucessão
O orbitador dos Emirados Árabes Unidos chega a Marte na terça-feira, seguido menos de 24 horas depois pelo conjunto orbitador-rover da China. O rover da NASA, o vagão cósmico, chegará ao local uma semana depois, em 18 de fevereiro
Por Marcia Dunn - 08/02/2021


Na foto de arquivo desta segunda-feira, 20 de julho de 2020, homens assistem ao lançamento da sonda espacial "Amal" ou "Hope" no Centro Espacial Mohammed bin Rashid em Dubai, Emirados Árabes Unidos. O orbitador está programado para chegar a Marte na terça-feira, 9 de fevereiro de 2021, seguido menos de 24 horas depois pelo combo orbiter-rover da China. O rover da NASA chegará ao local uma semana depois, em 18 de fevereiro, para coletar rochas e retornar à Terra - um passo fundamental para determinar se alguma vez existiu vida em Marte. (AP Photo / Jon Gambrell)

Depois de voar centenas de milhões de milhas através do espaço desde o verão passado, três exploradores robóticos estão prontos para pisar no freio em Marte.

As apostas - e ansiedade - são altíssimas.

O orbitador dos Emirados Árabes Unidos chega a Marte na terça-feira, seguido menos de 24 horas depois pelo conjunto orbitador-rover da China. O rover da NASA, o vagão cósmico, chegará ao local uma semana depois, em 18 de fevereiro, para coletar rochas para retornar à Terra - um passo fundamental para determinar se alguma vez existiu vida em Marte.

Tanto os Emirados Árabes Unidos quanto a China são recém-chegados a Marte, onde mais da metade dos emissários da Terra faliram. A primeira missão da China a Marte, um esforço conjunto com a Rússia em 2011, nunca passou da órbita da Terra.

"Estamos muito entusiasmados como engenheiros e cientistas, ao mesmo tempo estressados ​​e felizes, preocupados e assustados", disse Omran Sharaf, gerente de projeto para os Emirados Árabes Unidos.

Todas as três espaçonaves dispararam dias uma da outra em julho passado, durante uma janela de lançamento Terra-Marte que ocorre apenas a cada dois anos. É por isso que suas chegadas também estão próximas.

Chamada Amal, ou Esperança em árabe, a nave espacial da nação do Golfo está buscando uma órbita especialmente alta - 13.500 por 27.000 milhas de altura (22.000 quilômetros por 44.000 quilômetros) - para melhor monitorar o clima marciano.

A dupla chinesa - chamada Tianwen-1 ou "Busca pela Verdade Celestial" - permanecerá emparelhada em órbita até maio, quando o rover se separa para descer à superfície empoeirada e avermelhada. Se tudo correr bem, será apenas o segundo país a pousar com sucesso no planeta vermelho.

O rover americano Perseverance, por outro lado, mergulhará imediatamente para um aterrorizante pouso do guindaste do céu semelhante à grande entrada marciana do rover Curiosity em 2012. As chances estão a favor da NASA: ele acertou oito das nove tentativas de pousos em Marte.

Apesar de suas diferenças - o Perseverance de 1 tonelada é maior e mais elaborado do que o rover Tianwen-1 - ambos irão procurar por sinais de vida microscópica antiga.

A missão de US $ 3 bilhões do Perseverance é a primeira etapa de um esforço americano-europeu para trazer amostras de Marte para a Terra na próxima década.

"Dizer que estamos entusiasmados com isso seria um grande eufemismo", disse Lori Glaze, diretora de ciência planetária da NASA.

Esta ilustração de 1º de junho de 2020 fornecida pelo Centro Espacial Mohammed
Bin Rashid retrata a sonda Hope Mars dos Emirados Árabes Unidos.
(Alexander McNabb / MBRSC via AP)

O objetivo do Perseverance é chegar a um antigo delta de um rio que parece um local lógico, uma vez que abrigou vida. Esta zona de aterrissagem na cratera de Jezero é tão traiçoeira que a NASA a rejeitou por Curiosity, mas tão tentadora que os cientistas estão ansiosos para se apossar de suas rochas.
 
"Quando os cientistas dão uma olhada em um local como a cratera de Jezero, eles veem a promessa, certo?" disse Al Chen, que está encarregado da entrada, descida e equipe de pouso no Laboratório de Propulsão a Jato da NASA em Pasadena, Califórnia. "Quando olho para Jezero, vejo perigo. Há perigo em toda parte."

Penhascos íngremes, poços profundos e campos de rochas podem prejudicar ou condenar o Perseverance, após sua queda atmosférica de sete minutos. Com um atraso de comunicação de 11 1/2 minuto em cada sentido, o rover estará sozinho, incapaz de contar com os controladores de vôo. Amal e Tianwen-1 também precisarão operar de forma autônoma enquanto manobram para entrar em órbita.

Até o Perseverance, a NASA buscava um terreno plano e enfadonho para pousar - "um estacionamento gigante", disse Chen. É isso que o rover chinês Tianwen-1 estará buscando no Utopia Planitia de Marte.

A NASA está melhorando seu jogo graças à nova tecnologia de navegação projetada para guiar o rover até um local seguro. A espaçonave também possui uma série de câmeras e microfones para capturar as imagens e sons da descida e aterrissagem, um primeiro marciano.

Mais rápido do que os veículos de Marte anteriores, mas ainda se movendo em um ritmo glacial, o Perseverance de seis rodas passará por Jezero, coletando amostras das rochas e cascalho mais atraentes. O rover deixará as amostras de lado para recuperação por um fetch rover lançado em 2026.

Sob um plano elaborado ainda em desenvolvimento pela NASA e pela Agência Espacial Europeia, o tesouro geológico chegaria à Terra no início de 2030. Os cientistas afirmam que é a única maneira de determinar se a vida floresceu em um Marte úmido e aquoso de 3 bilhões a 4 bilhões de anos atrás.

O chefe da missão científica da NASA, Thomas Zurbuchen, considera-a "uma das coisas mais difíceis já feitas pela humanidade e certamente na ciência espacial".

Os EUA ainda são o único país a pousar com sucesso em Marte, começando com os Vikings de 1976. Duas espaçonaves ainda estão ativas na superfície: Curiosity e InSight.

Enquanto isso, naves espaciais russas e europeias destruídas se espalham pela paisagem marciana, junto com o módulo Mars Polar Lander da NASA em 1999.

Entrar em órbita de Marte é menos complicado, mas ainda assim não é uma tarefa fácil, com cerca de uma dúzia de espaçonaves falhando. Os sobrevoos de Marte foram a moda na década de 1960 e a maioria falhou; O Mariner 4 da NASA foi o primeiro a ter sucesso em 1965.

Seis espaçonaves estão operando atualmente em torno de Marte: três dos Estados Unidos, duas da Europa e uma da Índia. Os Emirados Árabes Unidos esperam fazer sete com sua missão de mais de US $ 200 milhões.

Dia 23 de julho de 2020, foto divulgada pela Agência de Notícias Xinhua da China,
um foguete Longa Marcha-5 transportando a sonda Tianwen-1 Marte decola
do Centro de Lançamento Espacial Wenchang, na província de Hainan,
no sul da China. (Guo Cheng / Xinhua via AP)

Os Emirados Árabes Unidos estão especialmente orgulhosos de que Amal foi projetada e construída por seus próprios cidadãos, que fizeram parceria com a Universidade do Colorado em Boulder e outras instituições americanas, não simplesmente comprada no exterior. Sua chegada a Marte coincide com o 50º aniversário da fundação do país neste ano.

“Começar o ano com este marco é algo muito importante para o povo” dos Emirados Árabes Unidos, disse Sharaf.

China, não divulgou muito com antecedência. Mesmo a hora exata de chegada da espaçonave na quarta-feira ainda não foi anunciada.

Ye Peijian, da Academia Chinesa de Tecnologia Espacial, observou que Tianwen-1 tem três objetivos: orbitar o planeta, pousar e soltar o rover. Se for bem-sucedida, disse ele em um comunicado, "ela se tornará a primeira expedição a Marte do mundo a cumprir todos os três objetivos com uma única sonda".

A pandemia de coronavírus complicou cada etapa da jornada de 300 milhões de milhas (480 milhões de quilômetros) de cada espaçonave até Marte. Ele ainda manteve a missão conjunta das agências espaciais europeia e russa a Marte aterrada até a próxima janela de lançamento em 2022.

As salas de controle de voo conterão menos pessoas no grande dia, com funcionários espalhados por uma área maior e trabalhando em casa. As mesas têm divisórias e partições. Máscaras e distanciamento social são obrigatórios.

O vice-gerente de projetos da Perseverance, Matt Wallace, que está trabalhando em sua quinta missão do Marte rover, disse que a pandemia não vai diminuir o clima no dia da aterrissagem.

"Não acho que o COVID será capaz de nos impedir de pular e bater os punhos", disse ele. "Você vai ver muitas pessoas felizes, não importa o que aconteça, assim que colocarmos essa coisa na superfície com segurança."

 

.
.

Leia mais a seguir