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Cometa ou asteróide: o que matou os dinossauros e de onde veio?
O impactador Chicxulub, como é conhecido, deixou para trás uma cratera na costa do México que se estende por 93 milhas e tem 12 milhas de profundidade.
Por Harvard-Smithsonian Center for Astrophysics - 15/02/2021


Renderização artística de um cometa em direção à Terra. Crédito: domínio público.

Ele mudou para sempre a história quando caiu na Terra há cerca de 66 milhões de anos.

O impactador Chicxulub, como é conhecido, deixou para trás uma cratera na costa do México que se estende por 93 milhas e tem 12 milhas de profundidade. Seu impacto devastador trouxe o reinado dos dinossauros a um fim abrupto e calamitoso ao desencadear sua extinção em massa repentina, junto com o fim de quase três quartos das espécies vegetais e animais que vivem na Terra.

O quebra-cabeça duradouro: de onde o asteróide ou cometa se originou e como ele atingiu a Terra? Agora, uma dupla de pesquisadores do Center for Astrophysics | Harvard & Smithsonian acreditam ter a resposta.

Em um estudo publicado hoje na revista Nature's Scientific Reports , o estudante de graduação em astrofísica da Universidade de Harvard Amir Siraj e o astrônomo Avi Loeb propuseram uma nova teoria que poderia explicar a origem e a jornada desse objeto catastrófico.

Usando análise estatística e simulações gravitacionais, Siraj e Loeb calculam que uma fração significativa de cometas de longo período originários da nuvem de Oort, uma esfera gelada de detritos na borda do sistema solar, pode ser empurrada para fora do curso pelo campo gravitacional de Júpiter durante órbita.

“O sistema solar atua como uma espécie de máquina de pinball”, explica Siraj, que está cursando o bacharelado e o mestrado em astrofísica, além de um mestrado em piano no Conservatório de Música da Nova Inglaterra. "Júpiter, o planeta mais massivo, chuta cometas de longo período que chegam em órbitas que os trazem muito perto do sol."

Durante a passagem próxima ao Sol, os cometas - apelidados de "sungrazers" - podem experimentar poderosas forças de maré que quebram pedaços da rocha e, por fim, produzem estilhaços cometários.

"Em um evento de pastoreio ao sol, a parte do cometa mais próxima do sol sente uma atração gravitacional mais forte do que a parte que está mais longe, resultando em uma força de maré sobre o objeto", disse Siraj. "Você pode obter o que é chamado de evento de interrupção da maré, no qual um grande cometa se divide em muitos pedaços menores. E, o que é crucial, na jornada de volta à nuvem de Oort, há uma probabilidade maior de que um desses fragmentos atinja a Terra."
 
Os novos cálculos da teoria de Siraj e Loeb aumentam as chances de cometas de longo período impactarem a Terra em um fator de cerca de 10, e mostram que cerca de 20 por cento dos cometas de longo período se tornam pastores solares.

A dupla afirma que sua nova taxa de impacto é consistente com a idade do Chicxulub, fornecendo uma explicação satisfatória para sua origem e outros impactadores semelhantes.

"Nosso artigo fornece uma base para explicar a ocorrência desse evento", diz Loeb. "Estamos sugerindo que, de fato, se você quebrar um objeto quando ele se aproximar do sol, isso poderia gerar a taxa de eventos apropriada e também o tipo de impacto que matou os dinossauros."

A evidência encontrada na cratera Chicxulub sugere que a rocha era composta de condrito carbonáceo. A hipótese de Siraj e Loeb também pode explicar essa composição incomum.

Uma teoria popular sobre a origem de Chicxulub afirma que o impactador se originou do cinturão principal, que é uma população de asteróides entre a órbita de Júpiter e Marte. No entanto, os condritos carbonáceos são raros entre asteróides do cinturão principal, mas possivelmente disseminados entre cometas de longo período, fornecendo suporte adicional para a hipótese de impacto cometário.

Outras crateras semelhantes exibem a mesma composição. Isso inclui um objeto que atingiu cerca de 2 bilhões de anos atrás e deixou a cratera Vredefort na África do Sul, que é a maior cratera confirmada na história da Terra, e o impactador que deixou a cratera Zhamanshin no Cazaquistão, que é a maior cratera confirmada no último milhões de anos. Os pesquisadores dizem que o tempo desses impactos apóia seus cálculos sobre a taxa esperada de cometas do tamanho de Chicxulub interrompidos pelas marés.

Siraj e Loeb dizem que sua hipótese pode ser testada estudando mais profundamente essas crateras, outras como elas, e até mesmo aquelas na superfície da lua para determinar a composição dos impactadores. As missões espaciais de amostragem de cometas também podem ajudar.

Além da composição dos cometas, o novo Observatório Vera Rubin no Chile pode ser capaz de observar a interrupção das marés de cometas de longo período após se tornar operacional no próximo ano.

"Devemos ver fragmentos menores chegando à Terra com mais frequência da nuvem de Oort", diz Loeb. "Espero que possamos testar a teoria tendo mais dados sobre cometas de longo período, obter estatísticas melhores e talvez ver evidências de alguns fragmentos."

Loeb diz que entender isso não é apenas crucial para resolver um mistério da história da Terra, mas pode ser crucial se tal evento ameaçar o planeta.

"Deve ter sido uma visão incrível, mas não queremos ver isso de novo", disse ele.

 

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