Tecnologia Científica

O derretimento do gelo empoeirado pode ter escavado ravinas marcianas
O derretimento desse gelo de água empoeirado pode ter levado à formação de ravinas que se transformaram em rocha e gelo nesses locais e podem fornecer locais para a existência de qualquer vida sobrevivente em Marte.
Por Karin Valentine - 15/02/2021


Imagem em cores falsas de gelo de água empoeirado em tons claros (materiais relativamente brancos nesta imagem) exposto em ravinas marcianas de latitude média. Este gelo pode derreter para formar ravinas. Crédito: NASA / JPL / Universidade do Arizona

Ao analisar as ocorrências de gelo empoeirado exposto em Marte usando dados do Mars Reconnaissance Orbiter da NASA, os cientistas planetários da ASU Aditya Khuller e Philip Christensen descobriram a detecção de latitude mais baixa de gelo de água empoeirado em Marte.

O derretimento desse gelo de água empoeirado pode ter levado à formação de ravinas que se transformaram em rocha e gelo nesses locais e podem fornecer locais para a existência de qualquer vida sobrevivente em Marte. Os resultados de suas descobertas foram publicados recentemente no Journal of Geophysical Research : Planets da AGU .

"Já sabemos que Marte tem gelo de água há algum tempo", disse o principal autor Khuller, que é aluno de graduação na Escola de Exploração da Terra e do Espaço da ASU. "Mas esta é a primeira vez que o vimos tão perto do equador, em lugares onde pode estar derretendo."

Quase duas décadas atrás, Christensen, professor de regentes na ASU, notou depósitos lisos que pareciam blocos de neve cobertos por terra em encostas ravinadas. Essas observações levaram Christensen a propor que as valas formadas por neve derretida empoeiradas. Essa teoria foi apoiada por simulações de computador mostrando que a neve em Marte derrete apenas quando está empoeirada.

Quando Khuller começou a analisar novas imagens de alta resolução dos barrancos que Christensen havia estudado, ele observou uma mudança notável.

"Havia esses depósitos em tons claros agora visíveis dentro das ravinas que não existiam nas observações originais de Christensen", disse Khuller. "Os depósitos de tons claros estavam presentes nos locais exatos que Christensen propôs que estariam quase 20 anos atrás."

Observando isso, Khuller começou a expandir sua análise e encontrou ainda mais lugares onde os depósitos em tons claros eram visíveis.

Para suas observações, Khuller usou um sistema de informações geoespaciais chamado Java Mission-planning and Analysis for Remote Sensing (JMARS), que foi desenvolvido pela Mars Space Flight Facility da ASU. Este sistema premiado, que está disponível ao público, fornece planejamento de missão e ferramentas de análise de dados para cientistas da NASA, membros da equipe de instrumentos e estudantes de todas as idades.

Com base no brilho dos depósitos, Khuller e Christensen determinaram que eles devem ser gelo de água empoeirado (que tem a aparência de neve suja na Terra) porque é improvável que depósitos de poeira localizados de curto prazo se formem apenas dentro do depósitos. Além disso, os locais desses depósitos são muito quentes para que o gelo seja geada.

(Esquerda) Imagem de baixa resolução usada por Christensen (2003), com um resquício
do manto de neve (seta) proposto para ser a fonte de água que erodiu essas ravinas.
Crédito: NASA / JPL / Malin Space Science Systems. (À direita) Nova imagem de alta resolução do mesmo local cerca de 10 anos depois, onde Khuller e Christensen acreditam
que o gelo de água empoeirado está sendo exposto e potencialmente derretendo.
Crédito: NASA / JPL / Universidade do Arizona

Esta descoberta pode ajudar os cientistas a restringir os locais em Marte que podem hospedar vida, porque pequenas quantidades de água líquida podem ser produzidas dentro desses depósitos de gelo de água no verão. E, por estarem mais perto do equador, os locais também são mais quentes, então os astronautas no futuro poderão acessá-los com mais facilidade, mesmo com apenas uma pá.
 
"Durante décadas, os cientistas procuraram lugares em Marte onde pudesse haver água", disse Khuller. "Acreditamos que esses depósitos de gelo empoeirado são os melhores candidatos para procurar pequenas quantidades de água líquida rasa e, portanto, locais potencialmente ideais para qualquer vida sobrevivente em Marte."

Khuller e Christensen planejam desenvolver novas simulações de computador de como esse gelo de água muda com o tempo, e eles continuarão a documentar mais locais com gelo exposto para que futuras missões a Marte possam potencialmente alvejá-los.

 

.
.

Leia mais a seguir