Tecnologia Científica

A América enviou cinco robôs a Marte - quando os humanos irão atrás?
O programa Artemis atual da NASA é anunciado como uma missão
Por Issam Ahmed e Lucie Aubourg - 20/02/2021


A radiação também será um desafio no planeta, por causa de sua atmosfera ultrafina e da falta de uma magnetosfera protetora, então os abrigos precisarão ser bem protegidos, ou mesmo subterrâneos

Com sua aterrissagem impecável na quinta-feira, o Perseverance da NASA se tornou o quinto rover a chegar a Marte - então, quando podemos finalmente esperar que o objetivo de longa data de uma expedição tripulada se materialize?

O programa Artemis atual da NASA é anunciado como uma missão "Lua a Marte", e o administrador interino Steve Jurczyk reiterou sua aspiração de "meados ao final dos anos 2030" para as botas americanas no Planeta Vermelho.

Mas embora a viagem esteja tecnologicamente quase ao alcance, os especialistas dizem que provavelmente ainda faltam décadas por causa das incertezas de financiamento.

Marte é dificil

Wernher von Braun, o arquiteto do programa Apollo, começou a trabalhar em uma missão a Marte logo após o pouso na Lua em 1969, mas o plano, como muitos depois dele, nunca saiu da prancheta.

O que torna isso tão difícil? Para começar, a distância absoluta.

Os astronautas com destino a Marte terão que viajar cerca de 140 milhões de milhas (225 milhões de quilômetros), dependendo de onde os dois planetas estão em relação um ao outro.

Isso significa uma viagem de muitos meses, onde os astronautas enfrentarão dois grandes riscos à saúde: radiação e microgravidade.

O primeiro aumenta as chances de desenvolver câncer ao longo da vida, enquanto o último diminui a densidade óssea e a massa muscular.

Se as coisas derem errado, quaisquer problemas terão que ser resolvidos no próprio planeta.

'São os detalhes'

Dito isso, os cientistas aprenderam muitas lições com as missões dos astronautas à Lua e a estações espaciais.

"Demonstramos em espaçonaves em órbita terrestre a capacidade dos astronautas de sobreviver por um ano e meio", disse Jonathan McDowell, astrônomo do Harvard-Smithsonian Center for Astrophysics.

Os astronautas com destino a Marte terão que viajar cerca de 140 milhões
de milhas (225 milhões de quilômetros), dependendo de onde os
dois planetas estão em relação um ao outro

As ideias gerais de como executar uma missão a Marte estão em vigor, mas "são os detalhes" que faltam, acrescentou.

Uma forma de reduzir a exposição à radiação na viagem é chegar mais rápido, disse Laura Forczyk, fundadora da firma de consultoria espacial Astralytical e cientista planetária.

Isso poderia envolver o uso de propulsão térmica nuclear, que produz muito mais impulso do que a energia produzida pelos foguetes químicos tradicionais.

Outro poderia ser a construção de uma espaçonave com recipientes de água presos a ela que absorvem a radiação espacial, disse McDowell.
 
Uma vez lá, precisaremos encontrar maneiras de respirar a atmosfera de 95% de dióxido de carbono. A Perseverance tem a bordo um instrumento para converter o dióxido de carbono em oxigênio, como demonstração técnica.

Outras soluções envolvem quebrar o gelo nos pólos do planeta em oxigênio e hidrogênio, que também abastecerão os foguetes.

A radiação também será um desafio no planeta, por causa de sua atmosfera ultrafina e da falta de uma magnetosfera protetora, então os abrigos precisarão ser bem protegidos, ou mesmo subterrâneos.

Tolerância de risco

A viabilidade também se resume a quanto risco estamos dispostos a tolerar, disse G. Scott Hubbard, o primeiro diretor do programa de Marte da NASA que agora está em Stanford.

Durante a era do ônibus espacial, disse Hubbard, "a demanda era que os astronautas não enfrentassem mais do que três por cento de aumento no risco de morte".

"Eles agora levantaram isso - as missões espaciais profundas estão em algo entre 10 e 30 por cento, dependendo da missão, então a NASA está assumindo uma postura mais agressiva ou aberta", acrescentou.

Isso pode envolver o aumento do nível permissível de radiação total à qual os astronautas podem ser expostos ao longo de suas vidas, o que a NASA também está considerando, disse Forczyk.

Vontade política

Os especialistas concordaram que o maior obstáculo é conseguir a adesão do presidente e do Congresso dos EUA.

“Se a humanidade como espécie, especificamente o contribuinte americano, decidir colocar grandes quantias de dinheiro nisso, poderemos estar lá por volta de 2030”, disse McDowell.

Ele não acha que isso está previsto, mas disse que ficaria surpreso se isso acontecesse depois da década de 2040, conclusão compartilhada por Forczyk.

O presidente Joe Biden ainda não esboçou sua visão de Marte, embora sua porta-voz Jen Pskai tenha dito neste mês que o programa Artemis teve o "apoio" do governo.

Ainda assim, a agência está enfrentando restrições de orçamento e não deve cumprir sua meta de devolver astronautas à Lua até 2024, o que também empurraria Marte de volta.

Curinga SpaceX

A NASA poderia ser derrotada pela SpaceX, a empresa fundada pelo bilionário Elon Musk, que tem como objetivo uma primeira missão humana em 2026?

Musk tem desenvolvido o foguete de nave estelar de próxima geração para esse propósito - embora dois protótipos tenham explodido de maneira espetacular em seus testes recentes.

Isso pode parecer ruim, mas os riscos que a SpaceX é capaz de assumir, e a NASA como agência governamental não, fornece dados valiosos, argumentou Hubbard.

Isso poderia eventualmente dar à SpaceX uma vantagem sobre o foguete escolhido pela NASA, o problemático Sistema de Lançamento Espacial (SLS), que é afetado por atrasos e aumento de custos.

Mas nem mesmo uma das pessoas mais ricas do mundo pode pagar a conta inteira de Marte.

Hubbard vê uma parceria público-privada como mais provável, com a SpaceX fornecendo o transporte e a NASA resolvendo muitos outros problemas.

 

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