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Caçadores de meteoritos: como encontramos o primeiro pedaço de rocha espacial do Reino Unido em mais de 30 anos
Um pedaço de rocha voando pelo espaço é chamado de meteoróide. Quando ele entra na atmosfera da Terra, causando um flash, o que você vê é um meteoro. Se qualquer uma das rochas chegar à superfície da Terra, ela se tornará um meteorito.
Por Áine O'brien e Annemarie Pickersgill - 17/03/2021


A bola de fogo. Crédito: Ben Stanley, processado por Markus Kempf, a rede AllSky7

A quarta-feira, 3 de março, começou como qualquer outro dia de 2021. Estávamos trabalhando em casa. Mas, no meio da tarde, nosso colega Luke nos disse para fazer as malas e encher nossos tanques de gasolina, apenas no caso de termos permissão para ir em uma caça ao meteorito.

Quatro dias antes, uma bola de fogo foi vista voando pelos céus no sul da Inglaterra. O flash foi capturado pelas câmeras de vídeo da campainha da população local. Era particularmente brilhante - um sinal de que meteoritos podiam estar esperando para serem encontrados.

Um pedaço de rocha voando pelo espaço é chamado de meteoróide. Quando ele entra na atmosfera da Terra, causando um flash, o que você vê é um meteoro. Se qualquer uma das rochas chegar à superfície da Terra, ela se tornará um meteorito.

Encontrar pedaços novos de meteorito é extremamente raro. A maioria dos meteoros visíveis no céu é causada por pedaços de rocha e poeira do tamanho de um grão de areia. Um pequeno número deles chega ao solo como micrometeoritos, mas são realmente difíceis de encontrar.

Eles têm que ser muito maiores para sobreviver à jornada através da atmosfera da Terra - onde eles queimam e causam um flash - e chegam ao chão em um pedaço grande o suficiente para ser encontrado.

Esta bola de fogo foi vista pela primeira vez no domingo. Na quarta-feira, os modelos mostraram com quase certeza que pelo menos um meteorito havia chegado ao solo. As maquetes eram centradas em Winchcombe, um vilarejo tranquilo em Gloucestershire onde uma família havia encontrado um monte de terra preta na calçada.

A essa altura, Richard Greenwood, da Open University, visitou a família e confirmou que era um meteorito, mas a matemática nos disse que havia mais peças a serem encontradas. Precisávamos de especialistas em campo procurando por fragmentos antes que eles fossem contaminados pela chuva ou pisados ​​pela vida selvagem local.

Meteorito ou cocô de ovelha?

Nossa equipe de gerenciamento nos deu permissão para fazer a viagem, confirmando que, como cientistas fazendo nosso trabalho, não estávamos quebrando as regras de bloqueio. Uma equipe de cerca de 15 pesquisadores de todo o Reino Unido desceu em Gloucestershire na manhã de quinta-feira, 4 de março. Tínhamos uma área de aproximadamente 16 km² na qual era mais provável que meteoritos tivessem pousado - conhecida como campo espalhado. Tínhamos menos de uma semana para cobrir esta área antes da previsão de chuva forte.

Como faríamos com qualquer bom trabalho de campo, começamos pesquisando os campos. Cobrimos sistematicamente o terreno, caminhando dois metros um do outro - para cobertura máxima e também distanciamento social - em uma longa fila que sobe e desce.

Estávamos procurando pequenas coisas pretas brilhantes no chão. Visto que estávamos no meio de Cotswolds, essa parte não era tão difícil - há muitas coisas pretas brilhantes deixadas para trás pelas ovelhas da vizinhança. Essa abundância de coisas pretas brilhantes tornava muito difícil encontrar as coisas pretas brilhantes corretas.

A busca também foi dificultada pela presença de grama, terra, árvores e riachos. É por isso que a maioria dos meteoritos foi recuperada da Antártica e desertos - é muito mais fácil localizar rochas escuras na neve, gelo ou areia do que no interior da Inglaterra.

A maioria dos locais de interesse ficava em terras privadas, mas todos os proprietários de terras que conhecemos foram amáveis, respeitosos e compreensivos com a importância de nosso trabalho, sem falar que estavam entusiasmados com a possibilidade de que seu campo pudesse ser aquele onde um meteorito foi recuperado. Somos imensamente gratos àqueles que nos deixaram pesquisar seus campos e, na verdade, a toda a comunidade por nos receber em um momento tão difícil.

O grande achado

No sábado, 5 de março, o ânimo estava diminuindo. Mais algumas pilhas de meteorito quebrado foram encontradas em jardins ou calçadas, mas não vimos nenhuma no campo. Nossa amiga Mira Ihasz se juntou à nossa equipe de busca. Mira mora com nosso líder de busca, Luke, e é por isso que ela foi autorizada a participar da viagem sob as regras de bloqueio.

Ela tinha trabalhado em seu quarto de hotel a semana toda, mas agora veio nos ajudar na busca, como um par extra de olhos. Ela não é uma cientista, então sempre que ela avistava algo, ela tinha que nos pedir para verificar.

Naquela manhã, Mira detectou oito erros de meteoros. Então, a nona coisa que Mira encontrou, presumindo que fosse mais um cocô de ovelha, acabou sendo exatamente o que esperávamos - um meteorito finalmente.

Foi a maior peça que alguém encontrou. Tivemos sorte. Ele havia caído na lama fofa em vez de em uma entrada de automóveis dura, então permaneceu intacto.

O fragmento de Mira - como começamos a chamá-lo carinhosamente - é um belo espécime que pesa mais de 100 gramas. Em sua superfície, você pode até ver marcas de sua passagem pela atmosfera terrestre. A alegria que toda a equipe sentiu naquele momento foi incomparável. Todos temos certeza de que esse momento será o ponto alto de nossas carreiras.

Caçadores de meteoritos: como encontramos o primeiro pedaço de rocha
espacial do Reino Unido em mais de 30 anos
O ponto alto de nossas carreiras. Crédito: Áine O'Brien

Tivemos a sorte de poder viajar para um trabalho essencial. Não vá pesquisar durante o bloqueio se não estiver na sua vizinhança. Mas se você estiver na área de Winchcombe e se deparar com o que acha que pode ser um meteorito, há algumas coisas que você pode fazer.

Tire uma foto do que você encontrou.

Obtenha as coordenadas GPS da localização.

Não o pegue com as mãos, pois isso o contaminaria com óleo ou partículas de pele.

Não toque nele com um ímã, pois isso apagaria informações cruciais sobre a história magnética da rocha.

Embrulhe-o em papel alumínio ou um saco para freezer limpo e guarde em um local fresco e seco.

Contate o Museu de História Natural o mais rápido possível com uma fotografia.

Se você encontrar um meteorito e ele for para o Museu de História Natural, ele fará parte de uma coleção nacional que arquiva este evento histórico, estudado por cientistas planetários como nós por décadas.

Incluindo o fragmento de Mira, mais de 500 gramas do meteorito Winchcombe - como seu nome oficial provavelmente se tornará - foram encontrados juntos. Sua importância científica não pode ser subestimada. É um tipo raro, chamado condrito carbonáceo, com um corpo-mãe mais velho que a Terra.

Os cientistas planetários estão entusiasmados porque os condritos carbonáceos estão cheios de moléculas orgânicas, como aminoácidos. Essas rochas podem ser a fonte dos ingredientes para a vida na Terra. Graças aos esforços de observação de cientistas e astrônomos amadores, também fomos capazes de calcular a trajetória do meteorito e descobrir de onde ele veio no cinturão de asteroides.

 

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